Armstrong: Verzoend met verliezen

Vive le Tour! Zelfs Lance Armstrong zei hij het na drie weken Ronde van Frankrijk. Hij had genoten van de wedstrijd, waarin hij naar eigen zeggen als ‘oude zak’ met de jonkies wedijverde, en van de Fransen die hem in elk gehucht, dorp of stad hartstochtelijk toejuichten.

De 37-jarige Amerikaan vierde zijn terugkeer met een derde plaats in het algemeen klassement. Zelfs Alberto Contador kon daarmee uiteindelijk vrede hebben. De Spanjaard begreep dat de grootsheid van de winnaar wordt afgemeten aan het prestige van de verliezers.

‘Het wordt een historische foto op de Champs-Elysées’, zei Contador op de top van de Ventoux, waar de twee renners van Astana hun podiumplaatsen definitief veilig stelden. Ze dulden alleen Andy Schleck tussen zich in.

De comeback van Armstrong heeft het wielrennen veel gebracht. Het was het beste dat de sport kon overkomen, oordeelden velen. Armstrong spreekt niet alleen wielerfans aan, maar ook de man in de straat. Hij wekt de belangstelling van alle media. Zijn exposure is wereldwijd, met de Tour als beste bewijs.

Maar de comeback van Armstrong heeft ook de twijfel teruggebracht in het peloton, aldus Patrice Clerc. De voormalige grote baas bij Tourorganisator ASO, zei dat voor de start in Monaco.

Armstrong reageerde zoals verwacht: ‘Hoe ging het met de Tour in de periode dat ik weg was? Het is niet voor niets dat die man nu geen baan meer heeft. Onder zijn leiding was het wielrennen vier jaar lang een zooitje.’

Het is ontegenzeglijk waar dat er een andere geest in deze Tour rondwaarde dan de afgelopen jaren. Het sportieve spektakel bleef achterwege, maar dat stemde misschien wel hoopvol. Anderzijds ging het crescendo met de populariteit van het evenement. De televisiecijfers schoten omhoog, de sponsors lachten breeduit en op de Mont Ventoux stonden zaterdag een half miljoen toeschouwers.

De dopingaffaires werden vóór (Thomas Dekker) en worden ná de Tour afgehandeld (zie kader) om de opgetogen stemming niet te bederven. Het imago mocht dit jaar niet worden bezoedeld.

De randvoorwaarden daarvoor werden de laatste twaalf maanden geschapen. De organisatiestructuur bij ASO werd onderhanden genomen. De onvermurwbare Patrice Clerc die afgelopen jaren naam maakte als voorman in de strijd tegen doping, moest wijken. De weg van de afgelopen jaren bleek funest voor het imago en vooral de winstcijfers van het evenement.

Jean-Etienne Amaury, zoon van oprichter van ASO, liet bij zijn aantreden weten dat de omzet van de Tour over enkele jaren moest zijn verdrievoudigd. ‘Ik kan rustig zeggen dat als Patrice Clerc nog aan het hoofd zou staan van de organisatie, ik hier vandaag de dag niet zou zijn’, realiseerde ook Lance Armstrong zich terdege.

Het zeven jaar durende bewind van Clerc is de Fransen slecht bekomen. In 2005 dook het verhaal op dat in urinemonsters van Armstrong uit 1999 sporen van epo waren gevonden. Le Mensonge Armstrong kopte l’Équipe vier jaar geleden: de leugens van Armstrong. Zondag luidde de openingskop: Chapeau, le Texan. Hoed af voor de Texaan Armstrong, en dat op de dag dat Alberto Contador de Tour won.

In drie weken zijn veel dingen veranderd, reageert Christian Prudhomme desgevraagd. De directeur van de ronde gaf toe dat hij ook bezorgd was over de comeback van Armstrong. Toen de Amerikaan bekend maakte dat hij ook in de Tour wilde terugkeren, was de helft van de reacties die hij kreeg negatief.

Dat Armstrong zijn plek opeiste omdat hij deels eigenaar zou zijn van de Tour, wees de Amerikaan van de hand. ‘De Tour kopen? Ik? Cool, leuk idee om over na te denken, maar het is moeilijk voor elkaar te boksen.’

Met Nicolas Sarkozy als bemiddelaar werd de weg geplaveid. ‘Ik heb Armstrong altijd gesteund’, zei de Franse president toen hij woensdag op bezoek was in Le Grand-Bornand. ‘Dit is een renner van 37 die terugkeert met de geest van een jonge man. Hij eist zijn plaats in het peloton weer op en hij gebruikt zijn comeback om de strijd tegen kanker te voeren. Het is een levensles die hij hier geeft. Of je hem nu sympathiek vindt of niet. Armstrong is een menselijk avontuur.’

Prudhomme wist ook dat Armstrong zijn evenement een andere uitstraling zou geven en de winstverwachtingen een impuls zou krijgen. Armstrong dwong af dat Livestrong, zijn stichting tegen kanker, een plek kreeg in de Tour. In ruil laat hij de opbrengt van de verkoop van de gele polsbandjes in Frankrijk.

Armstrong houdt vol dat het hem bij zijn comeback vooral te doen is om de wereldwijde strijd tegen kanker. ‘Kijk wat het voor een impact heeft gehad op de stichting! Ik voel me een winnaar’, zei Armstrong al ver voor het slotweekeinde.

De Fransen zijn gevallen voor zijn charmes. De arrogantie heeft plaatsgemaakt voor hoffelijkheid. Prudhomme zag niet één anti-Armstrong spandoek in de Tour. ‘Hij ziet er anders uit dan de onmenselijke robots van de afgelopen jaren. Voor de tijdrit amuseerde hij zich met kinderen. Hij was toegankelijk en open. We zijn ver van het discours van 2005 waar hij, op de Champs Elysées, niet zei wat hij moest zeggen.’

De renner zelf vindt ook dat hij is veranderd. ‘Voordien zou ik tegen de jongens in de ploeg hebben gezegd dat ze met niemand mochten spreken, dat we in de Tour zaten en dat ze na drie weken weer met hun vrienden konden bijpraten. Nu zag de rest van het peloton mij en dachten de renners: hij praat echt met ons !’

Armstrong heeft zich verzoend met de nederlaag. Dat maakt in Frankrijk het grote verschil. Hij kreeg een menselijk gezicht.

Over het verleden van de Amerikaan, deze Tour twaalf keer aan een dopingcontrole onderworpen, spreekt niemand meer. ‘Ik denk dat de vragen uit het verleden die in Frankrijk veelvuldig werden gesteld, ondertussen beantwoord zijn’, zei Armstrong.

Het is nu toch duidelijk dat ik rotzooi nodig had om zeven keer de Tour te winnen, daagde hij de verzamelde media uit. ‘Zijn uitdrukking in Verbier en Le Grand-Bornand was veelzeggend’, vond Prudhomme. ‘Hij had afgezien.

De dominante renner die zeven jaar de Tour won, is teruggekeerd, maar niet op hetzelfde niveau.’ En hij zorgde voor een klassiek duel. Prudhomme: ‘De legende van de sport wordt gevoed door Federer tegen Nadal, Anquetil tegen Poulidor, Hinault tegen LeMond, of LeMond en Fignon.’

Zo beklemmend als de twee laatste confrontaties werd de tweestrijd tussen Armstrong en Contador nooit. Daarvoor was de Spanjaard te sterk.

Armstrong deed er alles aan om de polemiek rond de twee kopmannen te voeden. ‘In 1999 was ik ambitieus, maar als Miguel Indurain toen deel had uitgemaakt van mijn ploeg, zou ik hem hebben beschouwd als leider. Want Indurain is een legende.’

Contador hield zich op de vlakte, zelfs zaterdagavond tijdens de traditionele persconferentie van de winnaar. Even viel hij uit zijn rol. ‘Ik heb twee wedstrijden gereden: een op de fiets en de andere in het hotel van de ploeg.’

Toen hem werd gevraagd zich nader te verklaren, hield Contador de kaken weer op elkaar. De Spanjaard is slim genoeg om Armstrong niet tegen zich in het harnas te jagen. Volgend jaar komen ze elkaar weer tegen in de Tour. ‘Ik ben benieuwd wat er zou zijn gebeurd als Contador en Armstrong niet voor dezelfde werkgever hadden gereden’, zei Prudhomme.

Hij was niet de enige die er zo over dacht. Armstrong begint in 2010 zijn eigen ploeg, onder de vlag van RadioShack. Voor welke werkgever Contador rijdt, is onbekend. Hij heeft nog een contract voor een jaar bij Astana. ‘Maar met de ervaring van dit jaar zou ik voor een ploeg willen rijden die mij toegewijd is.’

Vast staat is dat het in elk geval niet het team van Armstrong is. De Amerikaan zou graag de broertjes Schleck aantrekken, om tegelijkertijd het kopmanschap van RadioShack op te eisen voor 2010. Dit jaar kon hij niet wedijveren met de jeugd, Contador en Andy Schleck. Wel weerstond hij de druk van de ‘ouderen’ als Fränk Schleck, Wiggins en Vandevelde. ‘Met het niveau dat ik nu heb, zou ik de Tour van 2008 hebben gewonnen.’

Dat Armstrong niet zo explosief was als op Alpe d’Huez in 2001, nam hij dit seizoen voor lief. Hij wijdde het aan zijn langdurige afwezigheid. Maar misschien ben ik optimistisch, lachte Armstrong. ‘Ik denk dat zelfs de slimste jongens onder jullie het met me eens zijn dat ik volgend jaar beter ben omdat ik dan weer een seizoen in de benen heb. En ik denk niet dat tussen 37 en 38 de tijd is aangebroken waarop je naar het verpleeghuis gaat.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden