Armstrong hoopt vooral dat het flink heet wordt

De verslaggever van de Charlotte Observer vraagt het met een van ernst doortrokken gezicht...

Van onze verslaggever

Wybren de Boer

ATLANTA

Lance; voor de Europese renners is de Tour de France belangrijker dan de Olympische Spelen. Kun jij uitleggen waarom?

Lance Armstrong begint niet te lachen, want Lance Armstrong staat zelf ook nog regelmatig voor verrassingen in het conservatieve wielermetier. Maar nu hij bijna vier jaar meedraait in het professionaale cyclisme kan hij deze vraag wel beantwoorden. Armstrong noemt de Ronde van Frankrijk een 'pretty tough race' en bezweert zijn landgenoot dat als hij de keus had welke van de twee hij mocht winnen, ook voor hem de Olympische titel op de tweede plaats zou komen.

Maar Armstrong kan de Tour niet winnen. Nog niet, vindt hijzelf. Waarschijnlijk nooit, menen zijn vakbroeders. Daarom heeft de Texaan dit seizoen geheel in het teken geplaatst van woensdag de 31ste juli, wanneer in zeventien ronden van 13,05 kilometer in Buckhead, een buitenwijk van Atlanta, de Olympische titel wordt betwist.

Een titel die vier jaar geleden werd opgeëist door Fabio Casartelli, de vorig jaar bij een valpartij in de Tour de France om het leven gekomen ploeggenoot van Armstrong.

Amerikanen mogen dan geen wielercultuur hebben, dat hun 24-jarige landgenoot als één van de uitgesproken favorieten voor de Olympische titel van start gaat is hen niet ontgaan.

De wegwedstrijd is morgen de hottest show in town. 'Het zou mij niet verbazen als honderdduizend toeschouwers Lance komen aanmoedigen', zegt Chris Carmichael, de coach van de Amerikaanse wielerploeg.

Eerder dit jaar konden de Europese renners reeds een eerste indruk krijgen van het decor waarin zij woensdag zullen acteren. De Engelsman Sean Yates, in dienst rijdend van Armstrong bij Motorola, ervoer in de Tour du Pont dit voorjaar de ongekende populariteit die zijn kopman in eigen land geniet. 'Het leek wel of hij een popster was; soms moest hij met body-guards naar de start worden gebracht.'

Armstrong schreef voor de tweede achtereenvolgende maal de Tour du Pont op zijn naam en imponeerde voorts met vijf etappezeges tijdens de twaalf dagen durende koers.

Het succes bracht echter ook verleidingen met zich mee en Armstrong was gisteren zelf de eerste om te erkennen dat hij daar onvoldoende weerstand aan had weten te bieden. 'Ik heb te lang en te veel gefeest. Dat was onprefessioneel en die fout zal ik nooit weer maken.'

Zijn Olympische voorbereiding liep er ernstige schade door op, aangezien Armstrong in de Tour de France de strijd al in de zesde etappe moest staken. 'Ik ging niet naar Frankrijk om het podium te halen. Als je 21 dagen voluit gaat en jezelf in de Alpen en Pyreneeën afbeult, kan je tien dagen later niet Olympisch kampioen worden. Maar ik wilde de Tour wel uitfietsen. Dat zou absoluut de beste voorbereiding op de Olympische wedstrijd zijn geweest.'

Bij thuiskomst in Austin, Texas werd bronchitis vastgesteld en een fikse antibiotica-kuur zou hem binnen enkele dagen op de been helpen, sprak zijn arts, maar Armstrong verkoos ruim een week lang het bed te houden. 'Antibiotica zou fataal zijn geweest, dan is je hele conditie binnen enkele dagen ten gronde. Als ik antibiotica had genomen, had ik hier nu niet met jou hoeven zitten praten, dan was ik al kansloos geweest.'

En dat voelt Lance Armstrong zich nu bepaald niet. 'Je kunt meer dan tien kanshebbers opnoemen en ik sta bij de eerste vijf.' Jalabert en Indurain zinnen na hun teleurstellende optredens in de Ronde van Frankrijk op wraak, vermoedt Armstrong, en Museeuw en Baldato zijn in zijn ogen de beste eendagsrenners van dit moment. 'Maar ik voel me sterk genoeg om ze te verslaan.'

Sinds hij de training hervatte legde Armstrong meer dan duizend trainingskilometers af. Onder extreem warme omstandigheden en juist dat beschouwt hij morgen als zijn grote voordeel. 'In Frankrijk en Italië kan het ook heet zijn, maar zo heet en benauwd als in Austin of Atlanta toch niet. Daarom hoop ik dat het woensdag heet zal zijn. Het parkoers is niet lastig, maar als het heet wordt en er is een hoge luchtvochtigheidsgraad tegelijk dan zullen veel Europese renners een loodzware dag krijgen.'

Armstrong zal er niet door gehinderd worden, net zo min als hij last zal hebben van strijdige belangen binnen het Amerikaanse quintet. 'De renners uit Europa houden altijd het belang van de profploeg waarvoor ze normaal rijden in de gaten. Elk jaar bij een WK zie je die problemen. Daar hebben wij Amerikanen geen last van. Wij rijden voor ons land en ik ben de kopman, geen discussie over mogelijk.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden