Anfield droomt het onmogelijke

Aan de hand van manager Rodgers kan Liverpool voor het eerst in 24 jaar kampioen van Engeland worden.

LIVERPOOL - Het zit Liverpool-supporter Steve Cummins nog steeds een beetje dwars, de opmerking die Sir Alex Ferguson twaalf jaar geleden maakte, na het winnen van weer een titel voor Manchester. 'Hij zei dat zijn grootste ambitie was om Liverpool van haar 'fucking' stokje te stoten. Dat was hatelijk en nergens voor nodig. Maar goed, nu zijn de rollen omgedraaid. United is in verval en wij staan bovenaan.'


Voldaan neemt de 68-jarige ex-dakdekker een slok bier. Voor hem op de kroegtafel ligt de Liverpool Echo, een lokale krant. Dare to dream the impossible dream staat er in vette letters.


Het eerste kampioenschap sinds 1990, de dagen van Thatcher en Madonna, is alles behalve onmogelijk. Na de 4-0-zege van zondag op Tottenham Hotspur staan The Reds, met nog zes wedstrijden te gaan, bovenaan in de Premier League. Door twee uitgestelde wedstrijden te winnen, kan Manchester City Liverpool passeren op de ranglijst, maar de Citizens moeten nog naar Anfield, net als die andere titelkandidaat, Chelsea. Everton kan de buren helpen, want City moet ook nog naar Goodison Park.


Tafelgenoot Colin, een Everton-fan, lacht. 'We gunnen het jullie van harte, Steve. En als wij vierde worden, gaan we samen Europa veroveren.'


Steve en Colin zitten in de Halfway House, een kroeg aan de voet van de heuvel waar Anfield Road en Goodison Park zich bevinden, aan weerszijden van Stanley Park. Op de tv is de herhaling te zien van Real Madrid - Borussia Dortmund, maar de stamgasten hebben meer oog voor twee stijlvol geklede dames die op weg zijn naar Ladies Day bij de Grand National, de modeshow annex paardenrace op Aintree.


Na de overwinning op Spurs zat deze buurtkroeg vol feestende Liverpool-fans. Toen manager Brendan Rodgers in zijn sportwagen voorbijreed, klonk er een oorverdovend gejuich. De woorden 'This is Anfield' in de spelerstunnel hebben weer iets intimiderends.


Dat de Liver Bird, de mythische vogel van de stad in de Merseyside, weer naar haar stokje vliegt, is mede te danken aan de 41-jarige Noord-Ier. In anderhalf jaar tijd heeft Rodgers, die Swansea City drie jaar geleden naar het hoogste niveau bracht, een verzameling topspelers tot een collectief omgesmeed.


Waar de legendarische Bill Shankly een 'man of the people' was, daar is Rodgers een vertegenwoordiger van het zogeheten 'people management'. Een van zijn wijsheden luidt: 'Je traint honden, maar ik kies ervoor spelers te onderwijzen.' Zelfs de geniale pingelaar Luis Suárez speelt nu indachtig het clubmotto You'll never walk alone.


De successen van Liverpool, en in haar schaduw Everton, zijn goed voor het Rotterdam van Engeland, zowel voor het imago als voor de komst van toeristen uit het buitenland. Anfield Road maakt deel uit van de toeristische route. Taxi's komen en gaan. Bij het standbeeld van Bill Shankly - fotomoment nr. 7 tijdens de rondleiding - poseren bezoekers uit Brazilië, China en de Filipijnen.


Aan de achterzijde van het stadion branden kaarsjes, liggen bloemen en hangen voetbalsjaaltjes bij het monument voor de 96 veelal jonge fans die op 15 april 1989 omkwamen bij de ramp van Hillsborough.


Een kampioenschap zal leiden tot nog meer belangstelling voor seizoenkaarten. Nu al staan er 50 duizend fans op de wachtlijst; ouders schrijven tegenwoordig pasgeboren baby's in. De club had plannen om een nieuw stadion te bouwen, maar dat bleek uiteindelijk financieel niet haalbaar. Vanwege die plannen heeft het samen met de gemeente jarenlang nabijgelegen arbeiderswoningen opgekocht, teneinde ze te slopen.


Het gevolg is dat het stadion nu als een onneembare vesting midden in een woonwijk zonder bewoners staat. De uitgestorven straatjes, met hun No Ball Games-bordjes, doen op wedstrijddagen dienst als parkeerplekken.


Alleen in de kroegen rond Anfield is er leven, bijvoorbeeld in de Sandon, waar de club in 1892 werd opgericht door een verongelijkte Everton-voorzitter. Aan de bar zit de 61-jarige Tommy zich te verheugen op het kampioenschap. 'We hebben lang gewacht. Gelukkig wonnen we tussendoor de Champions League. Dat verzachtte de pijn.' Sinds hij een paar jaar geleden zijn baan verloor, kan hij zich geen seizoenkaart meer veroorloven.


Collega-fan Cummins zal wel op Anfield aanwezig zijn als de ploeg kampioen wordt, net zoals hij er als puber was toen Liverpool in 1962 naar de hoogste divisie terugkeerde. 'Ik voel de dij van Ian St John nog op mijn schouder rusten', zegt hij. Een paar jaar later viel hij door verdrukking bijna flauw tijdens de 2-2 tegen het Ajax van de piepjonge Cruijff. 'Er stonden veel te veel mensen op de Kop.'


De herinnering brengt hem op Hillsborough en de waarheid die na een kwart eeuw eindelijk naar boven komt tijdens de pas begonnen rechtszaak. 'Als we over een paar weken kampioen worden, is dat een mooie manier om al die slachtoffers te herdenken.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden