Amsterdam heeft het

DE AMERIKAANSE taxichauffeur die mij van de luchthaven naar downtown Minneapolis vervoerde, heeft mij in verlegenheid gebracht. Hij wilde weten wat ik vond van de huidige opvoeringen van de toneelstukken van Eugene O'Neill in Londen....

Een bezoek aan de Verenigde Staten is voor mij altijd weer een les in nederigheid. Voor Amerikanen bestaat Nederland niet en voor Amerikaanse wetenschappers bestaat Nederlandse wetenschap niet.

Op de gigantische natuurkunde-conferentie die afgelopen week werd gehouden in Minneapolis hield mijn collega Willem Vos op de eerste dag een prachtige lezing over Photonic Band Gaps (PBG's). Het onderzoeksgebied van deze PBG's is een echte hype aan het worden in de VS. Met een paar Amerikaanse collega's was Willem 's avonds gaan eten. Ter ere van hem werd het glas geheven. 'Op onze collega uit Denemarken.'

De stemming onder Amerikaanse natuurkundigen is heel optimistisch. De nieuwe internet-rijken zijn veel meer dan de oude rijken geïnteresseerd in exacte wetenschappen. Bovendien zijn de Amerikaanse beleidsmakers aan het afstappen van het idee dat elk onderzoek direct een toepassing moet hebben. Daarom komt veel geld vrij voor fundamenteel onderzoek.

Het resultaat is dat er heel veel vraag is naar exacte wetenschappers, van promovendi tot hoogleraren. Op de conferentie was een aantal prikborden geplaatst waarop vele kaartjes waren geprikt met beschrijvingen van vacatures. Onze groep had ook zo'n kaartje opgeprikt. Tijdens de conferentie kwamen een paar kandidaten zich bij mij melden.

Een kandidaat wilde weten hoeveel geld de Nederlandse overheid en bedrijven als Philips over hebben voor onderzoek aan de PBG's. Ik moest even mijn plastic beker, gevuld met de Amerikaanse interpretatie van wat een cappuccino zou moeten zijn, neerzetten. Want ik moest een ingewikkeld verhaal gaan houden. Ik moest daarbij proberen veel te verbloemen. Onder andere dat Philips helemaal niets in PBG's ziet en er ook geen onderzoek aan doet. Dat er eigenlijk helemaal niet zoveel enthousiasme is voor dat gebied.

'Wat vindt u van de ontwikkelingen bij MIT?', vroeg hij daarna. (MIT staat voor Massachusetts Institute of Technology, een technische universiteit van absoluut topniveau). Of wist ik niet wat er gebeurd was. Nee, dat wist ik niet. Een Amerikaans bedrijf heeft negentig miljoen dollar gegeven aan het MIT om PBG's verder te onderzoeken. Volgens dat bedrijf zullen de PBG's de kern vormen van de nieuwe telecommunicatie.

Ik verslikte me in de Amerikaanse cappuccino. Negentig miljoen dollar is meer dan de hele begroting van NWO voor alle natuurkunde in geheel Nederland. De betreffende kandidaat vertelde dat hij, zoals vele anderen op de conferentie, trouwens al een aanbod van MIT op zak heeft.

Een andere jonge Amerikaan kwam na afloop van mijn lezing naar mij toe. Hij is wel geïnteresseerd om bij onze groep in Amsterdam te komen werken. Trots vroeg ik hem of hij onze groep zo goed vindt. En of hij ons werk zo interessant vindt. Nee, helemaal niet. Hij had nog nooit van ons gehoord. Dat kan hem allemaal niet zoveel schelen. Hij is getrouwd met een Joegoslavische choreografe. En in dat vakgebied is Amsterdam de top. Om zijn vrouw tegemoet te komen, wil hij wel een paar jaar bij zo'n onbekende groep werken.

De Amsterdamse taxichauffeur die mij van Schiphol naar huis brengt, heeft het druk. De luide radio moet door hem regelmatig zachter worden gezet om, met zijn mobieltje in zijn hand, telefoongesprekken te kunnen voeren. Ik ben weer thuis.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden