Update

Amerikaanse minister van Volksgezondheid Price stapt op na rel rond privéjets

De Amerikaanse minister van Volksgezondheid Tom Price is afgetreden. Dat heeft het Witte Huis vrijdagavond bekendgemaakt. Price kwam onder druk te staan nadat hij dure privévluchten maakte op kosten van de belastingbetaler.

Tom Price. Beeld afp

President Donald Trump liet al weten niet blij te zijn met de ophef rond Price. Het is voor het eerst dat iemand binnen de regering-Trump ontslag neemt. Eerder vrijdag zei Trump dat Price' privévluchten slecht overkwamen en dat hij later een beslissing zou nemen over de positie van de minister van Volksgezondheid.

Trump had tijdens zijn campagne nog wel zo beloofd dat hij een einde zou gaan maken aan de corruptie en zelfverrijking in Washington. Maar de verleidingen van de macht zijn kennelijk groot, voor de ethisch uitgedaagden in de Trump-entourage.

Tom Price was de meest opzichtige privévlieger. Bij elkaar kostte de 26 vluchten in privévliegtuigen zeker 400.000 dollar, berekende Politico. Sommige vluchten hadden zijn appartement in Nashville als eindbestemming, andere zijn buitenhuis bij het strand van Georgia. Ook vloog hij een keer van Washington naar Philadelphia; met de trein kost dat 72 dollar.

Zelfs Trump vond dat er prima alternatieven waren en dat de minister ook commerciële lijnvluchten had kunnen nemen. Dat terwijl Price altijd ageerde tegen de verkwisting in zijn ministerie. Hij wil bezuinigen op de National Institutes of Health, het gezondheidsonderzoeksprogramma, en noemde Obamacare te duur en inefficiënt.

Obamacare
Bij het aantreden van Price noemde Trump hem 'uitzonderlijk gekwalificeerd om onze belofte Obamacare te verwerpen en te vervangen in goede banen te leiden, en om zo betaalbare en toegankelijke gezondheidszorg naar elke Amerikaan te brengen'. Inmiddels is het verwerpen van Obamacare mislukt.

Duurder dan met de trein

Price is niet de enige Trump-medewerker die liever niet met een maatschappij vliegt. Een groeiend groepje van ministers en andere beambten blijkt de afgelopen maanden zijn toevlucht te hebben genomen tot privévliegtuigen, charters en militaire toestellen om aan alle verplichtingen te kunnen voldoen: familiebezoek, een trip naar een buitenhuis, een blik op de zonsverduistering.

Donderdagavond ontdekte website Politico weer een gevalletje: dit keer was het cowboy-minister van Binnenlandse Zaken Ryan Zinke die een verdachte charter (van een olietycoon) had besteld, à 12.000 dollar. Hij vloog van Las Vegas naar Montana, waar hij in zijn eigen bed kon slapen. Als hij in Las Vegas dat diner met een nieuw ijshockeyteam had laten schieten (een hockeyteam waarvan de eigenaar een bedrijf heeft dat 200 duizend dollar aan Zinkes campagnes heeft betaald), had hij gewoon een lijnvlucht kunnen pakken, voor een paar honderd dollar.

Eerder al bleken andere leden van het Trump-kabinet te zijn gezwicht voor meer beenruimte. Steven Mnuchin, de minister van Financiën, vloog met zijn vrouw in een regeringsvliegtuig naar Kentucky om daar de zonsverduistering te zien (zijn vrouw plaatste foto's van zichzelf met designerkledij om haar jetset-leven te laten zien). Scott Pruitt, baas van het milieuagentschap EPA, vloog vier keer met militaire vliegtuigen en privévliegtuigen, voor 58.000 dollar, en spendeerde de helft van zijn tijd dit voorjaar in zijn thuisstaat Oklahoma.

Minister van Financiën Mnuchin en Ivanka Trump, begin september in North Dakota. Beeld afp

Instagram-vlucht
De vluchten die minister Mnuchin maakte, kregen eerder al kritiek toen zijn vrouw er enthousiast over op Instagram berichtte.

'Niet blij'

Hoewel de president zelf de ethische toon heeft gezet, met zijn diplomatenhotel in Washington en zijn staatszaken op zijn golfterreinen, was hij 'niet blij' met Price, zei hij deze week. Price, bang voor zijn baan, had al excuses aangeboden en beloofde een halve ton terug te betalen - hoewel dat maar een kleine tegemoetkoming is in de kosten die de belastingbetaler nu moet ophoesten. Dat bleek vrijdagavond niet genoeg.

Verschillende interne inspecties op de ministeries zijn een onderzoek gestart. En de kwestie overstijgt de gepolariseerde verhoudingen in Washington. De Republikeinse senator Chuck Grassley pleit voor een verbod op privévliegtuigen, een Democratische volksvertegenwoordiger heeft een wet ingediend om dat gedrag in te tomen, met de afkorting SWAMP FLYERS. Ook onder Trump is niet alles mogelijk.

Chuck Grassley. Beeld AFP
President Trump bij de Air Force One. Beeld AFP
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.