Amerikaanse fans voelen zich verraden

Hij was de held van kankerpatiënten en wielerfans. Maar nu hangen de shirts van Livestrong in de kast.

NEW YORK - Tot voor kort had de fietswinkel Spokesman Cycles een populaire collectie Livestrong-producten in de aanbieding: flitsende shirts, gele petten en armbandjes. Nu hangt er in de New Yorkse zaak nog één grijs Livestrong-wielrenshirt. 'Niet in fietsen', waarschuwt manager Michael Barrett (29). 'Je wordt uitgescholden.'


De val van Lance Armstrong (41) maakt in de VS hevige emoties en meningen los. En zijn tuimeling van onstuitbare halfgod naar leugenachtige sterveling kan wel eens gevolgen hebben voor de sport. Het interview met Oprah Winfrey, dat vandaag en vrijdag wordt uitgezonden, zal 'vernietigend' zijn, vreest Barrett.


Sinds de jaren negentig heeft de Texaan Armstrong het wielrennen eigenhandig verheven van Europese curiositeit tot winstgevend fenomeen, dat kan wedijveren met het eveneens opkomende voetbal. USA Cycling meldt dat er zo'n zeventigduizend geristreerde wielrenners zijn: 63 procent meer dan in 2002. De Tour de France live op de tv? Dankzij Armstrong. De fietswinkels die overal in de VS opduiken, zoals Spokesman Cycles aan Vernon Boulevard? 'Lance', zegt Barrett.


Met zijn liefdadigheidsorganisatie Livestrong heeft hij voor de kankerbestrijding 350 miljoen euro opgehaald. Ook daardoor werd Armstrong 'de belichaming van de vreugde van het fietsen', zegt Barrett melancholisch.


Als zwarte tiener was hij in de jaren negentig de enige op school die Europese wielerklassiekers op VHS-banden bekeek. Niemand had enig idee wie destijds de opkomende Armstrong was. 'Zeker niet onder Afro-Amerikanen. Fietsen was nog kleiner dan voetbal.'


Met zijn levensverhaal en zijn Hollywoodvrienden - onder wie Oprah Winfrey - bracht Armstrong daar verandering in. Hij is bijna even bekend geworden als Oprah. De talkshowkoningin is haar glans aan het verliezen en zij is dan ook blij dat haar kleine omroep OWN een zet in de rug krijgt van 'het grootste interview dat ik ooit heb gedaan'.


Een peiling van sportomroep ESPN laat zien dat het een slimme zet van Oprah was Armstrong binnen te halen. De ex-Tour-winnaar blijft redelijk populair. 'Gelooft u dat hij doping gebruikte?' Zeker, zegt 72 procent. Maar 43 procent respecteert hem nog altijd, terwijl 40 procent geen mening heeft. Het is deze laatste groep die Armstrong met zijn tv-biecht hoopt te bereiken.


In de media lopen de gemoederen vooral deze week hoog op. In hoofdcommentaren wordt Armstrongs 'wangedrag' veroordeeld en zijn slechte invloed op jongeren gehekeld. Shepard Smith, een bekende presentator van Fox News, noemt hem 'een schande voor de mensheid'. Op internet klinken ernstigere verwensingen.


Maar binnen de wielergemeenschap overheerst een laconieke houding. 'Zijn bekentenis verandert niks', zegt John Miller (37), een amateur uit Portland aan de westkust. 'Iedereen met een ook maar een onsje verstand weet allang dat iedere prof aan de dope zat.'


Net als veel andere wielrenners die hun beklag doen op inernetfora ergert Miller zich aan de hypocrisie in de media. De aanvallen op Armstrong staan in geen verhouding tot de reacties op de bewezen leugenaars en dopinggebruikers in andere sporten. Niemand in de VS betwijfelt dat het honkbal en het American football bol staan van de dope. 'De financiële belangen zijn te groot', zegt ook Michael Barrett. 'Zo'n fietser durven ze wel aan te pakken.'


Dat neemt niet weg dat Armstrongs poging tot eerherstel weinig indruk maakt. 'Georkestreerd als een presidentscampagne', oordeelt Miller. 'Het bevestigt dat hij de zoveelste, bedrieglijke publieke figuur is. Het zou me niet verbazen als hij de politiek ingaat.'


Onder Amerikanen die met kanker te maken hebben, heerst minder cynisme en meer ontgoocheling. 'Amerikanen zijn vergevingsgezind mits je open kaart speelt', vindt John Seng. Hij organiseerde in 2003 en 2004 met Armstrong de 'Tour of Hope'.Seng heeft er genoeg van dat Armstrong naar anderen blijft uithalen. 'Deze vorm van verraad zal niet snel worden vergeten.'


Maar voor Stephen Colbert, presentator van de tv-show The Colbert Report, blijft Armstrong een held. 'Hij wist kanker te verslaan. En toen versloeg hij iets nog vervelenders: de Fransen.'


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden