Amerikaan met gevoel voor cijfers en traditie

Hij weet alles van grondstoffen en valuta's, en ook het een en ander van honkbal, maar heeft John Henry wel kijk op voetbal?

De hedgefondsmanager John Henry wordt waarschijnlijk de nieuwe eigenaar van Liverpool. Woensdag bleek dat de directie van Engelse voetbalclub een bod van Henry heeft geaccepteerd. Dankzij deze overname lijkt de club te zijn verlost van een groot deel van zijn schuld van 300 miljoen pond.


Toch reageerden fans wantrouwig: is John Henry niet een op geld beluste Amerikaan, net als de huidige eigenaren Tom Hicks en George Gillett, die de club zijn schuld bezorgden? In dat kader was het ronduit verontrustend dat gisteren al snel een foto van Henry opdook waarop hij stond afgebeeld met een sigaar van karikaturaal kapitalistisch formaat in zijn mond.


Wat hij ook doet met Liverpool, zeker is dat Henry een geweldige staat van dienst heeft met het leiden van sportclubs. Henry (61) behaalde zijn fortuin in de valuta- en de grondstoffenhandel. Hij ontwikkelde een wiskundig model waarmee hij trends in de prijzen van grondstoffen opspoorde.


Geen waarzegger

Of zijn prijs terecht was of niet, deed er niet toe, je moest naar de markt luisteren. 'Niemand kan de toekomst voorspellen. Wij vertrouwen erop dat andere investeerders ervan overtuigd zijn dat ze de toekomst kunnen voorspellen. Daar komt onze winst vandaan', zo legde hij eens uit.


Hij verdiende zo veel geld, dat hij in 2002 kon doen wat zeer rijke mannen graag doen: hij kocht een sportclub, de Boston Red Sox. (Vorig jaar volbracht Henry de tweede levensopdracht van multimiljonairs: trouwen met een vrouw die half zo oud is.) Zijn financiële filosofie vertaalde hij naar het honkbal.


Henry sprak direct de ambitie uit om de curse of the Bambino te verdrijven, de vloek die rustte op de ploeg sinds het in 1919 Babe Ruth verkocht aan de New York Yankees, en die de reden zou zijn dat de Sox nooit de World Series wonnen.


Hij stelde als general manager de 28-jarige Harvard-jurist Theo Epstein aan. Die was doorgewinterd in het denken van een cultus van amateur honkbalstatistici, waar Henry enigszins bekend mee was. Wat Henry - net als die cultus - zeker wist, was dat de markt voor honkbalspelers nog inefficiënter was dan de valutamarkt.


Boston Red Sox

Epstein verkocht dure maar ineffectieve spelers, haalde goedkopere maar betere, en won in 2004 de World Series. Dit alles werd niet gefinancierd door het oude, kleine stadion Fenway Park te verlaten, zoals had gekund en logisch leek. De nieuwe leiding besloot juist de oude accommodatie zo optimaal mogelijk te benutten - tot vreugde van de cultuurbewakers van de Red Sox. Vorige week was Fenway Park voor de 631ste wedstrijd op rij uitverkocht, een record. De vloek bestond niet, zo bleek.


Verzet van Hicks en Gillett

Ook de twee autoraceploegen die Henry kocht, presteren goed. Kan hij dit nu ook in het voetbal bereiken? Liverpool is qua populariteit vergelijkbaar met de Red Sox. Tenzij Henry zijn reputatie wil verliezen, zal hij wel moeten investeren in het stadion en in de selectie. De ploeg staat achttiende in de Premier League en kan wel een impuls gebruiken. Henry zegt hiertoe bereid te zijn.


Maar dan moet de rechter niet dwars gaan liggen. Er speelde zich de afgelopen twee dagen een koningsdrama af in Liverpools directie: Hicks en Gillett probeerden de voor hun onrendabele overname te blokkeren, door voorstanders in de directie van Henry's bod te vervangen door Hicks' zoon en een collega.


Dat plan lijkt te zijn gedwarsboomd door de voorzitter van Liverpool, Martin Broughton. Maar de rechter zal zich nog buigen over de vraag of de gang van zaken rechtsgeldig is - wat Hicks en Gillett betwisten.


Michiel de Hoog


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden