Ambitieuze vrouw durft te vragen

Ze is de eerste Nederland-se vrouw aan de top van een AEX-bedrijf en rijdt een zwarte BMW uit de 5-serie. Zij kreeg wél een ontmoeting met haar idool Nelson Mandela. Hoe? Gewoon vragen.

Gaat Herna Verhagen als nieuwe bestuursvoorzitter van PostNL net als haar donderdagavond opgestapte voorganger nu ook ruim 670 duizend euro verdienen, in plaats van de ruim vier ton die ze nu krijgt? Gezien haar modus operandi zou het kunnen.


'Wat altijd helpt, is vragen om wat je wilt. Een leuk project, of minder werken als zich kinderen aandienen. Gewoon vragen', antwoordde Verhagen ruim twee jaar geleden in het blad Management Scope op de vraag hoe vrouwen succesvol kunnen zijn. 'En niet proberen zelf al het antwoord te bedenken. Veel vrouwen vullen zelf in waarom iets niet zou kunnen. Maar 80 procent van de mensen reageert positief op een vraag of voorstel.'


Na een indrukwekkende reeks studies en ruim twintig jaar hard werken wordt Verhagen de baas bij het bedrijf waar ze ooit als human resources manager op personeelszaken begon.


Ze zal al haar kennis en ervaring goed kunnen gebruiken, want PostNL heeft het zwaar. Donderdagavond stapte Harry Koorstra op na een conflict met de commissarissen van het bedrijf dat kampt met een moeizame afsplitsing van voormalig zusterbedrijf TNT, een stilgelegde reorganisatie en gedoe over de beloning.


De 45-jarige Verhagen, al lid van de raad van bestuur, werd gevraagd hem op te volgen. Dat is een mijlpaal: voor het eerst staat een Nederlandse vrouw aan het hoofd van een in de belangrijkste beursgraadmeter AEX genoteerd bedrijf. In dit geval met 66 duizend werknemers en een omzet van 4,3 miljard euro.


Voor de kenners is het geen verrassing, want de relatief jonge juriste en econoom stond al langer op de lijstjes van veelbelovende vrouwen. Verhagen werd geboren in Veghel en groeide op in Sint Oedenrode, in een klein gezin binnen een grote Brabantse familie.


Haar moeder was maatschappelijk werkster tot Herna geboren werd en ze gedwongen moest stoppen met werken. Zelfontplooiing vonden haar ouders van het grootste belang. Verhagen studeerde Nederlands recht, een gekende studie bij toppers in het bedrijfsleven, zij het niet in Nijmegen waar Verhagen haar studie volgde.


Daarnaast studeerde de nieuwe bestuursvoorzitter van PostNL personeelswetenschappen in Tilburg. Later deed ze nog economie aan de bekende London School of Economics, internationaal management aan de befaamde business school Insead in Fontainebleau en haalde ze - in 2008 - nog een MBA aan de ook al gerenommeerde Stanford University in Californië.


De papieren waren dus wel in orde, maar je moet de top ook willen bereiken. 'Ik heb altijd ambitie gehad, maar ik heb nooit vanaf dag één gedacht: ik wil CEO worden', zei Verhagen - getrouwd, geen kinderen - daarover vier jaar geleden in het boek Topvrouwen.


En in Management Scope: 'Bij het realiseren van je ambities gaat het vooral om bewustwording van je kernkrachten en daar dichtbij te blijven, hard werken en een beetje geluk. En je moet je werk leuk vinden. Volg je hart, niet alleen in de liefde, maar ook in je werk. Alleen dan kun je succesvol zijn. Eerlijk zijn heeft mij ook ver gebracht. Gewoon zeggen wat je vindt. Let alleen wel op de manier waarop je dat zegt.'


Verhagen is commissaris bij bank/verzekeraar SNS Reaal en bij diervoederbedrijf Nutreco. Ze kreeg het niet cadeau. Van maandag tot en met vrijdag doet ze niets anders dan werken en slapen, zei ze twee jaar geleden in het Volkskrant Magazine. Het weekend probeert ze vrij te houden voor haar man en het wieden van haar moestuin. Luxe interesseert haar niet. Ze heeft een hekel aan winkelen, aan auto's niet. Ze rijdt een zwarte BMW in de 5-serie. 'Eentje met 19-inch banden. Ik hou van grote wielen die de wielkast helemaal opvullen', vertrouwde ze Volkskrant Magazine toe.


Haar belangrijkste drijfveer was het verlangen haar team en zichzelf te ontwikkelen, vertelde ze verder. 'Het werk heeft me 'ronder' gemaakt: die Nederlandse directheid heb ik een beetje afgeleerd. Ik ben beter in staat mijn ongeduld onder controle te houden.'


Naast ongeduldig is de eerste Nederlandse vrouwelijke bestuursvoorzitter van een AEX-bedrijf ook vasthoudend. Op een cursus leiderschap van TNT kregen de deelnemers acht jaar geleden de opdracht een persoonlijke ontmoeting te regelen met hun grote voorbeeld. Voor Verhagen was dat Nelson Mandela, zoals voor zovelen.


Haar collega-cursisten voorspelden dat het haar nooit zal zou lukken, maar negen maanden later schudde ze Mandela de hand en sprak ze een kwartier lang met hem onder vier ogen. 'Ze is een rolmodel zoals je zou willen dat een rolmodel eruit ziet. Niet alleen uiterlijk, maar ook hoe ze is', zegt hoogleraar Mijntje Lückerath, die Verhagen interviewde voor Topvrouwen en die het - bedroevend lage - aantal topvrouwen in Nederland jaarlijks bijhoudt.


Rest de vraag of er onder Verhagen veel gaat veranderen bij het geplaagde PostNL, waar tienduizend postbodes hun baan verliezen. 'Ik vrees van niet', zegt Susan Eijgermans van AbvaKabo FNV. 'Misschien in de aansturing en de manier van met elkaar omgaan. Maar ze was erbij toen de reorganisatie werd vastgesteld en het lijkt me niet dat ze erop terugkomt.'


1966: 30 juni, geboren 1988: studie Nederlands recht 2004: studie economie aan de London School of Economics


1996 - 1999 directeur Mailprofs (onderdeel TPG Post) 1999 - 2002 directeur TPG Post


2003 - 2010 diverse directeursfuncties bij TNT Post


2011 lid raad van bestuur PostNL


2008 lid van de raad van commissarissen van SNS REAAL


2010 heden lid raad van commissarissen Nutreco


CV


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.