Altijd trouw

'Strijd is in essentie een moreel conflict', schrijft de Britse militaire historicus John Keegan in The face of Battle (1976)....

Volgens Keegan is het menselijke element het bindende element tussen alle veldslagen uit de geschiedenis. Anders gezegd, 'het gedrag van mensen die strijden om hun instinct tot zelfoverleving te verbinden aan een gevoel van eer en het bereiken van een doel waarvan anderen hen proberen af te houden door ze te doden'.

Maar waarom zou de moderne westerse mens, opgegroeid in een samenleving die juist is gericht op het uitbannen van elk geweld en elk risico, zich hierin willen wagen? Keegan citeert de generaal en historicus S.L.A. Marshall, die in de Tweede Wereldoorlog soldaten interviewde die net terug waren van het front. Wat bleek? Zelfs in zeer gemotiveerde eenheden gebruikte slechts een kwart van de gevechtssoldaten hun wapens tegen de vijand.

Het leger kan de westerse mens niet 'ontmaken', schreef Marshall na de oorlog. 'Het moet er rekening mee houden dat hij uit een beschaving komt waarin agressie, verbonden aan het nemen van levens, verboden en onaanvaardbaar is. De angst voor agressie is hem ingegoten als moedermelk en is onderdeel van de emotionele staat van de gewone mens. Dit is zijn grootste handicap wanneer hij de strijd ingaat.'

Marshalls oplossing was: laat soldaten optreden in kleine groepen van mensen die elkaar goed kennen zodat hun ingeboren angst het op het slagveld zal afleggen tegen hun weerzin om door de anderen als lafaards gezien te worden.

In de jaren zeventig, een jaar na het einde van de Vietnam-oorlog, besloot Keegan zijn boek met de zin: 'Het vermoeden groeit dat de veldslag zichzelf al heeft uitgebannen.' Hij doelde op de grote uitputtingsslagen van vroeger tijden. Nu voert Amerika nog steeds oorlogen, en zelfs veldslagen, maar is het bijna altijd in staat dat te doen zonder dramatische verliezen aan eigen kant. Amerika's grootste beperking op het slagveld is daarmee die van de zelfbeperking geworden, om morele en politieke redenen.

Desondanks wordt er hard gevochten en sneuvelen ook tientallen Amerikaanse soldaten. De mariniers die maandag sneuvelden op de brug rond Bagdad waren wellicht opgeleid in het opleidingskamp van de mariniers in Parris Island, South Carolina. Generaal McMenahin vertelde tegen Die Zeit hoe dat in zijn werk gaat. 'Eerst breken we ze af, om ze daarna weer op te bouwen volgens onze idealen - eer, moed en opofferingsgezindheid.'

Het motto van de US Marines luidt semper fidelis. Altijd trouw - aan God, vaderland, en de grondwet. Tegenwoordig hebben bijna alle recruten tenminste een middelbare school opleiding. Vooral op scholen en universiteiten wordt actief geworven. Studenten hangen dan posters op met: 'Er ligt geen Eer in Doden'. De jongste televisiecampagne van de mariniers heet: For Country.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden