Altijd ontspannen, mentaal heel sterk

De favorieten dachten dat hij zou afhaken in de laatste etappes van de Giro. Ze hebben Hesjedal onderschat.

KICK HOMMES

'Ik win dit jaar de Giro d'Italia', zei Ryder Hesjedal voor het begin van het wielerseizoen. Er werd wat lacherig over gedaan. Ja, natuurlijk had hij weleens goede resultaten behaald, maar hij was zeker niet de topfavoriet.

Maar zijn voorspelling kwam uit. Ryder Hesjedal won zondag als eerste Canadees ooit de Giro d'Italia, met een voorsprong van 16 seconden op de Spanjaard Joaquin Rodriguez. Ze hebben me allemaal onderschat, zei de winnaar na de laatste etappe.

Helemaal gerust was hij er nog niet op. In de laatste 5 kilometer van de tijdrit begon hij pas aan de eindzege te denken, stamelde de op 9 december 1980 geboren Canadees met Noorse grootouders, tot tranen toe geroerd. 'Ik wist dat er in deze Giro kansen lagen, maar dit is een droom die uitkomt.'

Het is verreweg de mooiste overwinning van de 31-jarige Hesjedal, die begon als mountainbiker op Vancouver Island. Al snel werd duidelijk dat de jonge renner te goed was voor zijn leeftijd, vertelde zijn eerste trainer David Smith onlangs in een interview.

Op grond van een regel van de bond mocht Hesjedal echter niet rijden in een hogere leeftijdscategorie. 'Ryders vader was daar bezorgd over', aldus Smith. 'Ik zei tegen hem: wees gerust, er komen nog heel veel races voor die jongen.'

Smith had gelijk. In 2003 won Hesjedal zilver op de wereldkampioenschappen mountainbike. Maar in 2004 eindigde zijn Olympische droom in een teleurstelling, door een lekke band.

Na de Spelen van Athene stapte Hesjedal over naar de wegwedstrijden, waarin hij meer kansen zag. Maar de weg naar de top was lang en moeilijk. De Canadees boekte niet de successen die hij wilde, mede omdat hij in die periode vooral in dienst reed van anderen.

In 2010 volgden de resultaten alsnog. Goede klasseringen in de voorjaarsklassiekers werden gevolgd door een sterke Tour de France. Hesjedal, in zijn bekende schokkerige, slingerende rijstijl, werd zesde in het klassement.

Hij kwam zover doordat hij veel traint, nooit opgeeft en bereid is om diep te gaan, aldus vriend en mountainbiker Andreas Hestler. 'Ryder had al heel vroeg een ongelooflijke focus en hij is mentaal heel sterk.'

In 2011 volgde een terugslag. De Canadees reed een matig seizoen, waarin hij bijna geen enkele keer in de buurt kwam van een goed resultaat. Van toekomstig topper werd hij een outsider.

Het leek hem niet te deren. 'Het is maar fietsen', zei de renner ooit over zijn sport. Ook in de Giro, op weg naar zijn grote succes, leek Hesjedal niet afgeleid te kunnen worden. 'Ryder is so laid-back, he's almost horizontal', grapte ploegleider Allan Peiper na de zeventiende etappe over zijn pupil.

Op basis van de statistieken heeft Hesjedal de Giro verdiend gewonnen. Na een zeventiende plek in de proloog in het Deense Herning viel hij nooit meer uit de top-20. Een goede ploegentijdrit bracht hem op schootsafstand van de roze trui, die hij in de zevende etappe naar Rocco di Cambio voor het eerst veroverde.

Drie dagen kon Hesjedal genieten van de leiderstrui, daarna lag hij om de schouders van Rodriguez. Hesjedal pakte de leiderstrui nog twee keer terug. Na zijn gewonnen dertiende etappe, voor één dag, en zondag na de tijdrit.

Hesjedal reed goed, maar hij mag ook andere renners bedanken. Joaquin Rodriguez en Ivan Basso verkeken zich danig op de capaciteiten van Hesjedal. Ze moesten na afloop toegeven dat de Canadees wel erg goed was de afgelopen weken. 'Alleen achteraf zien we onze fouten. We hadden hem er in de eerste week moeten afrijden', erkende Rodriguez zondag.

Dat lag ook aan Basso. De Italiaan, die bang is voor abrupte tempoversnellingen, controleerde met zijn Liquigas-team vrijwel de gehele Giro. Het leidde vaak tot een patstelling. Het tempo van Liquigas lag te hoog voor aanvallen van anderen, waardoor veel favorieten tot aan de laatste dagen dicht bij elkaar stonden in het klassement.

Het kwam Hesjedal ten goede. Hij hoefde alleen maar te volgen. Echt spannend werd het pas tijdens de laatste dagen, met etappes die bergop eindigden. Kenners rekenen erop dat de favorieten in die ritten zouden aanvallen, maar zij bleken niet sterk genoeg.

Kenmerkend was het moment dat Hesjedal op de Stelvio uiteindelijk zelf op kop ging rijden om de ontsnapte Thomas de Gendt terug te halen. De Belg, die uiteindelijk zelfs derde werd in het klassement, was op dat moment een grotere bedreiging dan Rodriguez, Basso en Michele Scarponi.

Met zijn overwinning treedt Hesjedal uit de voetsporen van Steve Bauer, van wie de vierde plek in de Tour de France in 1988 het beste resultaat van een Canadese wielrenner was. Hesjedal is in een klap een bekende sporter, niet alleen in Canada. Vanaf nu zal ook de wielersport hem in de gaten houden, Rodriguez, Scarponi en Basso nog wel het meest.

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden