ReportageOfficial F1 Racing Centre

Alsnog de Formule 1 in Zandvoort beleven, maar dan als coureur in de simulator

De zestig racesimulatoren in het Official F1 Racing Centre in Utrecht maken het mogelijk om drie Grand Prix-wedstrijden tegelijk te houden. Beeld Raymond Rutting / de Volkskrant

Wie vorige maand naar ‘Zandvoort’ had gewild, kan nu naar Utrecht. Daar kunnen Formule 1-liefhebbers de race alsnog beleven. Niet als toeschouwer, maar als coureur.

Groot was de teleurstelling drie maanden geleden toen de leiding van de Formule 1 besloot om de Grote Prijs van Nederland van de officiële agenda af te voeren, vanwege de corona-uitbraak. De Zandvoortse middenstand in tranen, net als de honderdduizenden fans van Max Verstappen die een kaartje hadden voor het eerste weekeinde van mei.

Of ze hem volgend jaar wel door de Noord-Hollandse duinen kunnen zien racen is onzeker. ’s Werelds grootste racecircus moet daarover nog beslissen. Maar sinds twee weken is er een alternatief. Wie ‘Zandvoort’ alsnog wil beleven, kan naar Utrecht toe.

Daar, aan de rand van de stad, ingeklemd tussen een fietswinkel en een verkoper van sportkleren is het Official F1 Racing Centre verrezen. In vroeger tijden zou dit een speelhal heten, maar hier staan geen flipperkasten en airhockeytafels. Er blinken zestig racesimulatoren. Deze Formule 1-bolides missen wielen of spoiler, maar zijn wel voorzien van stuur, rem en gaspedaal en een computer die op een breed scherm het opgepimpte circuit van Zandvoort tot de laatste grasspriet nabootst.

‘Oorspronkelijk wilden we verschillende racegames aanbieden’, zegt medeoprichter Niels Roodenburg (48). ‘Maar toen we de Formule 1-organisatie benaderden, vond die het beter als het centrum helemaal om hun evenement zou draaien.’ Nu staat op alle zestig simulatoren het racespel F1 2019 geïnstalleerd.

Het is hetzelfde spel dat honderdduizenden gamers wereldwijd op hun pc, PlayStation en Xbox hebben staan. Hoe populair de game werkelijk is, wil maker niet kwijt. Codemasters maakt de F1-spellen sinds 2009, maar de Britse gamestudio schermt de verkoopcijfers nog beter af dan Donald Trump zijn belastingaangiftes.

Met F1 2019 kunnen gamers over de hele wereld van achter hun eigen pc of spelcomputer aan online-toernooien meedoen. Het racecentrum in Utrecht is de enige plek met een volledig grid waar deelnemers na een wedstrijd elkaar in de ogen kunnen kijken. De zestig simulatoren maken het mogelijk om drie Grand Prix-wedstrijden tegelijk te houden – tien teams met elk twee wagens, net als in het echt.

‘We proppen een compleet Formule 1-weekeinde in een uur’, legt Roodenburg uit. ‘Spelers draaien eerst een paar proefrondjes om te wennen aan de simulator. Daarna volgt een kwalificatieronde om te bepalen wie de pole position inneemt.’ De meeste Grand Prix-wedstrijden gaan over zo’n zeventig rondes – in Utrecht wappert de zwart-witte finishvlag na zo’n zeventien rondes. Een uur rijden kost 22 euro, een extra uur met een ‘revancheticket’ kost een tientje.

Zomaar binnenvallen om over ‘Zandvoort’ te stuiven is er niet bij: de circuits wisselen met het uur, zoals een bioscoop op bepaalde uren specifieke films vertoont. Wie toch op een uur naar eigen keuze over de Hockenheimring wil denderen, kan een heel grid afhuren van twintig simulatoren en negentien vrienden meenemen. Roodenburg mikt niet voor niks ook op verjaars- en personeelsfeesten. ‘Zandvoort’ is ook pas beschikbaar vanaf 10 juli, als Codemasters de nieuwe editie van F1 uitbrengt.

De Formule 1-bolides in Utrecht missen wielen of spoiler, maar zijn wel voorzien van stuur, rem en gaspedaal.Beeld Raymond Rutting / de Volkskrant

LEES MEER: Zelf racen tegen Max Verstappen? Het kan online, waar hij winterse verveling verdrijft op een simulator, op het virtuele raceplatform iRacing. Daar veroorzaakt Verstappen net zo veel beroering als in het echt. 

Max Verstappen reed op 1 december in Abu Dhabi zijn laatste Formule 1-race. Door corona rijdt hij op z’n vroegst half juni de volgende. Hoe blijft hij in vorm? 

Max Verstappen brengt meer tijd door in een simulator dan in een Formule-1-wagen. In de winter maakt hij overuren om het geheim van zijn nieuwe auto te ontrafelen. Hoe beter de simulator, hoe beter de coureur.

Een uurtje racen dwingt respect af voor de echte coureurs. De sturen in de simulatoren geven dankzij force feedback het gevoel dat je een echte wagen bestuurt. Na afloop staat het zweet op je rug. Een ventilatortje onder het scherm moet de sensatie van wind in je gezicht opwekken. Het gaat harder draaien naarmate de racer het gaspedaal verder intrapt.

Als ik van de baan raak merk ik dat mijn virtuele bolide zich lastiger laat besturen. ‘Je banden raken vettig als je over gras rijdt’, klinkt de stem van marshall Mark door de koptelefoon. ‘Het duurt een paar bochten voor ze weer greep hebben op het asfalt.’ Mark kan op een computerscherm de instellingen van het spel aanpassen voor een beginneling of brokkenmaker – beide, in mijn geval.

Om ook ongeoefende bezoekers een kans te laten maken, zijn in het F1-spel de meeste assists aangezet – de auto schakelt zelf en blijft schadevrij als je op anderen botst. Ondanks die hulpmiddelen eindig ik als een na laatste. Gepasseerd worden door de virtuele versies van Lewis Hamilton en Sebastian Vettel is minder vernederend dan verslagen worden door ‘Ray’, ‘Niels19’ en ‘Welling’, die grijnzend uit hun simulator stappen. Een champagnedouche blijft me bespaard; er is bier aan de bar.

Een troost: Roodenburg, jarenlang hoofdredacteur en uitgever van het gamersmagazine Power Unlimited, is ook geen kampioen in de virtuele F1. ‘Als ik tegen mijn medewerkers speel, rijden ze me helemaal in de soep.’

Het Official F1 Racing Centre is te vinden in The Wall in Utrecht, aan de Hertogswetering 183 (langs de A2).

Max Verstappen, de racegamer

Max Verstappen is een fanatiek speler van racegames. Met ‘spelletjes’ heeft hij voor een deel de basis gelegd voor zijn carrière in de Formule 1, lang voor hij de kans kreeg om in de voetsporen van zijn vader te treden.

In zijn huis in Monaco heeft de 22-jarige coureur een simulator staan die volgens schattingen van het autoblad Top Gear tegen de 12 duizend euro moet hebben gekost. Alleen het stuur en de stuurinstallatie staan al voor meer dan 5.000 euro in de catalogus, het gas- en rempedaal kosten tussen de 600 en 1.100 euro. De stoel met stuurophanging is op maat gemaakt (vermoedelijke prijs: 2.000 euro). Drie televisieschermen die Verstappen een bijna 180 graden zicht op het virtuele circuit geven en een stevige pc maken het geheel af.

Op deze simulator ‘speelt’ Verstappen overigens niet de F1-game van Codemasters. Hij vindt die niet realistisch genoeg. ‘Daar zou ik nooit aan meedoen’, is het commentaar van de coureur over een virtuele grand prix die door Codemasters wordt georganiseerd. Verstappen geeft net als veel professionals de voorkeur aan iRacing. Daarin doet hij wel mee aan onlinewedstrijden.

Verstappen brengt sowieso meer tijd door in simulatoren dan op het asfalt. Formule 1-teams hebben in hun fabrieken hypermoderne uitvoeringen staan, die tientallen miljoenen aan investeringen vergen. Deze machines kunnen alles nabootsen behalve de g-krachten die racers ondervinden als ze met meer dan 300 kilometer per uur over de baan razen. Verstappen kan er oefenen voor circuits waar hij nog nooit een meter heeft op afgelegd, in auto’s die zijn team Red Bull nog op de tekentafel heeft liggen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden