Als ballenjongen al betoverd door de ambiance

Het grootste tennistoernooi van Nederland, dat vandaag in Rotterdam begint, bestaat 40 jaar. Drie voormalige topspelers vertellen wat het evenement voor hun carrière heeft betekend. Door

'Ik ben alleen ballenjongen geweest op de nationale kampioenschappen, bij spelers als Loek Sanders en Theo Gorter. Je kon vroeger alleen via het district Rotterdam als ballenjongen worden uitkverkoren. Nu hebben we er een landelijke selectie van gemaakt, iedereen kan zich opgeven als ballenkind.


'Ik zat wel als jochie van tien jaar al in de spelerslounge in Ahoy, omdat mijn moeder met haar Tsjechische connecties diverse toptennissers kende. Wat mij is bijgebleven, is het beeld van Miloslav Mecir. Hij was verslaafd aan computerspelletjes. Mecir reageerde niet eens, toen zijn naam werd omgeroepen. Hij wilde nog een potje afmaken. De hoofdscheidsrechter heeft hem naar de baan moeten slepen.


'Mijn vader hield me toen al voor dat je serieus met je sport bezig moest zijn. We hadden geen cent thuis, ik wist niet eens wat Wimbledon was. Voor mij was Ahoy de enige gelegenheid om toptennis te zien. Ik zat langs de baan en wilde foto's maken. Ik had geleerd: binnen moet je flitsen. Wist ik veel dat het op een tennisbaan niet de bedoeling was?


'Als speler heb ik het publiek in Rotterdam moeten leren veroveren. Bij mijn debuut in 1991 tegen Tsjesnokjov was ik zo gespannen dat ik blij was dat ik er snel vanaf was. Zelfs voor mijn Wimbledonfinale in 1996 voelde ik niet zoveel spanning. In 1993 verloor ik van Goran Prpic en werd ik zelfs uitgefloten.


'Daarna moest ik nog dubbelen met Jan Siemerink en hoorde ik mensen opnieuw afkeurend met hun tong klakken. Toen wilde ik echt de baan af. Het lag hoofdzakelijk aan mezelf dat mijn relatie met het publiek niet goed was. Ik wilde me te geforceerd bewijzen en deed soms onhandige uitspraken. Het hielp ook niet dat de toenmalige toernooidirecteur Wim Buitendijk publiekelijk mijn vraagprijs bekend had gemaakt.


'Wim heeft het WTT groot gemaakt, maar daar heb ik hem op aangesproken. Hij dacht anders over mijn marktwaarde dan ik. De publieke verontwaardiging was groot, ik werd als vermeende geldwolf het mikpunt. Je zult mij als toernooidirecteur geen kritiek op deelnemers horen uiten. Misschien ben ik te veel speler gebleven.


'Buitendijk gaf de Nederlanders ook niet automatisch een wildcard. Ik doe dat wel, omdat ze het toernooi een meerwaarde geven. Mijn droomfinale is dan ook Federer tegen een Nederlander. Dan zie je de wereldtop spelen en je voelt tevens de emotionele betrokkenheid met de thuisspeler.


'Voor mij kwam de ommekeer in Rotterdam in 1995, toen ik het toernooi won. Twee jaar later heeft het publiek me echt naar mijn tweede titel gesleept. Ik heb in Ahoy een tweede, derde en zelfs een vierde kans gekregen. Ik heb de laatste twintig jaar van mijn leven een waanzinnige weg bewandeld. Ik ben in Rotterdam een ander mens geworden.


'Ik was er als kind, als speler en nu voor het tiende jaar als directeur. In die zin is het toernooi een bijzonder referentiekader. Op oude beelden zie ik de ontwikkeling van de jonge, introverte Richard tot de veel lossere man die ik nu ben.


'Nu ben ik gastheer van het toernooi, iedereen kan me aanspreken. Ik merk ook dat het me veel minder energie kost om zo te zijn dan me helemaal af te sluiten, zoals in het begin van mijn carrière. Als directeur werd ik gedwongen om uit mijn cocon te stappen. Nu voelt het natuurlijk om een praatje te houden met bezoekers. Ik ben in die rol gegroeid.'


Richard Krajicek (41) debuteerde in 1991 in Ahoy en staat twee keer als kampioen op de boarding, in 1995 en '97. Dit jaar is hij voor de tiende keer toernooidirecteur.


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden