Alle zonden weggewassen

Dertig miljoen pelgrims namen gisteren een bad in de Ganges, tijdens het hoogtepunt van de Maha Kumbh Mela - het hindoefestival dat ook westerse jetsetters trekt....

door Sacha Kester

VERGEET Madonna en Richard Gere. De echte sterren op de Maha Kumbh Mela, het grootste religieuze festival dat ooit op aarde is gehouden, zijn de sadhus. Naakt en met as ingesmeerd renden de heilige mannen gistermorgen vroeg het ijskoude water van de Ganges in en dertig miljoen gelovigen volgden hun voorbeeld. Gisteren stonden de maan en de planeten in een bijzonder gunstige stand en een bad in de Ganges spoelt dan alle zonden weg.

Hindoes geloven dat je in een volgend leven moet boeten voor zonden die je in dit leven begaat. Als die zonden zijn weggewassen, is er geen volgend leven nodig. Zo kan onderdompeling in de Ganges een einde maken aan de eindeloze cyclus van reïncarnaties.

Aan de sadhus valt de eer te beurt als eerste het water in te mogen. In voorgaande edities van dit 'feest van de Kruik' vlogen sekten elkaar soms in de haren over de vraag wie de processie naar de Ganges mocht leiden. Ditmaal werd alles zonder ruzie opgelost. In het licht van de opkomende zon renden duizenden naakte mannen met wapperende haren en geheven zwaard het water in. Op de oevers bleef een krioelende mierenhoop van pelgrims achter.

Gelovigen uit alle windstreken zijn naar de noordelijke stad Allahabad gekomen voor dit festival, dat eens in de twaalf jaar plaatsvindt. Processies met olifanten, kamelen en dansers begeleiden de sadhus naar de Ganges, pelgrims in saffraangekleurde doeken met rode en gele strepen op het voorhoofd wachten op hun beurt en vrouwen gehuld in de traditionele saree staan met gevouwen handen in het water. Samen met de westerse toeristen, die het ene na het andere fotorolletje volschieten, vormen zij de grootste menselijke bijeenkomst die ooit is gehouden. De organisatie verwacht dat voor het einde van het festival, half februari, meer dan zeventig miljoen mensen een bad hebben genomen in de heilige rivier.

Op dit religieuze festival doen zich ook politieke rellen voor. Ten eerste hebben fundamentalistische hindoes zich uitgesproken voor de bouw van een tempel in Ayodhya, op de plek waar in 1992 de Babri-moskee werd vernietigd en waarbij 2000 mensen om het leven kwamen. Deze moskee was gebouwd op de plek waar de hindoegod Ram zou zijn geboren. Een tweede politieke rel deed zich voor toen Sonia Gandhi, de weduwe van de voormalige premier Rajiv Gandhi, naar het festival wilde gaan. Zij is van Italiaanse afkomst. Fundamentalistische hindoes vinden dat een buitenlandse katholiek niets te zoeken heeft op hun religieuze festival. Om problemen te voorkomen, is Sonia Gandhi niet op de gunstigste baddag, maar begin deze week naar Allahabad gekomen. Het bezoek verliep geruisloos.

Afgezien van deze politieke problemen, heeft de organisatie er de handen vol aan om het festival in goede banen te leiden. De wegen naar Allahabad zitten al dagen verstopt en zelfs voetgangers mogen zich maar in een richting voortbewegen. Tussen de massa's lopen tienduizend politieagenten - geen indrukwekkend aantal op dertig miljoen bezoekers. Wonder boven wonder is tot nu toe bijna niets misgegaan. Sinds het festival veertien dagen geleden begon, zijn twee gevallen van verdrinking gemeld. Berichten over in de menigte vertrapte pelgrims zijn uitgebleven en evenmin is brand uitgebroken in een van de vele tentenkampen. Het grootste probleem is nog dat mensen elkaar kwijtraken in de drukte. Een vrouw heeft twee weken lang gebivakkeerd bij de afdeling gevonden voorwerpen, voor ze met haar familie werd herenigd. Een man kwam op dezelfde plek vragen naar zijn zoekgeraakte echtgenote. Ze was inderdaad gevonden, maar een uurtje eerder had een andere man haar afgehaald.

Behalve verlichting hopen mensen ook meer aardse zaken te vinden. Reisorganisaties, hotels en restaurants doen goede zaken, maar vooral scharrelaartjes profiteren van de Kumbh Mela. Uitbaters van theestalletjes, fruitverkopers, artiesten en waarzeggers hebben de tijd van hun leven. Een riksjachauffeur verdient gewoonlijk niet meer dan 75 rupee per dag met zijn fietstaxi; tijdens het festival wel zeshonderd.

De winst wordt niet alleen gehaald omdat er zoveel klanten zijn: de prijzen zijn omhooggeschoten. Een kopje thee langs de kant van de weg kost normaal één rupee, tijdens de Kumbh Mela moet je het drievoudige neertellen. Voor Madonna en andere westerse toeristen is dat gemakkelijk op te brengen, maar vele Indiase dorpelingen kunnen dit niet betalen. Sommigen hebben jaren gespaard voor het festival.

Miljoenen bezoekers slapen onder de blote hemel en eten wat zij hebben meegebracht. De enigen die iets aan deze groep verdienen, zijn de houtverkopers. India is een tropisch land, maar in het noorden kunnen de winters koud zijn. Elke dag rijden vrachtwagens vol hout naar Allahabad, opdat de pelgrims vuurtjes kunnen stoken om zichzelf 's nachts warm te houden.

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden