Al zeker 74 doden bij ongekend felle natuurbranden Griekenland

Het dodental door de grote natuurbranden die ten westen en ten oosten van de Griekse hoofdstad Athene woeden, is opgelopen tot 74. Dit maakte de brandweer van de zwaar getroffen plaats Rafina dinsdag bekend. Er zijn bijna 200 gewonden. De branden zijn de ergste in het land in zo’n tien jaar.

Bewoners kijken naar de branden die op diverse plaatsen tegelijk uitbraken. Beeld AFP

De Griekse regering heeft drie dagen van nationale rouw afgekondigd. ‘Het land ondergaat een ongelooflijke tragedie’, aldus een aangeslagen premier Alexis Tsipras. Hij besloot een reis naar Bosnië af te breken. Het aantal slachtoffers loopt waarschijnlijk nog verder op. Veel gewonden verkeren in levensgevaar.

Onder de doden zijn 26 personen, onder wie kinderen, die in een veld vlak bij het strand werden gevonden. Zij hadden geprobeerd een ontsnappingsroute te vinden naar de zee, maar de groep werd ingesloten door het vuur. Het gaat mogelijk om enkele families. Zij lagen dicht bijeen en de meesten hadden elkaar omarmd. ‘Instinctief, doordat zij hun einde zagen naderen, hebben zij elkaar omhelsd’, zei Nikos Economopoulos, hoofd van het Griekse Rode Kruis, op televisie.

De oorzaak van de ramp is nog onduidelijk. Natuurbranden zijn in Griekenland niet uitzonderlijk. Een droge winter heeft echter wel voor extra brandgevaar gezorgd.

De branden waren het ergst rond de havenplaats Rafina, ten oosten van Athene, en het iets noordelijker daarvan gelegen Mati. De oostelijke Rafina-regio is vooral populair bij Griekse vakantiegangers, in het bijzonder gepensioneerden en kinderen die in de vele kinderkampen verblijven. 

‘Wij hebben niet veel geluk gehad, aldus burgemeester Evangelos Boumous van Rafina. ‘De wind veranderde en het kwam met zo'n brute kracht op ons af, dat het kustgebied in enkele minuten zwaar werd getroffen.’ 

Automobilisten zitten vast op een drukke snelweg bij Kineta, vlak bij de hoofdstad Athene. Beeld AFP

Populair toeristenplaatsje

Ooggetuigen meldden dat zij in Mati de verkoolde lichamen hadden gevonden van mensen die tevergeefs hadden geprobeerd voor het vuur te vluchten. Het populaire toeristenplaatsje is grotendeels verwoest. ‘Mati bestaat niet meer’, zei burgemeester Evangélos Bournous. Volgens hem zijn meer dan duizend gebouwen en driehonderd auto’s door de branden verwoest.

Bewoners van Mati, hun gezichten zwart geblakerd van de rook, liepen door het stadje, sommigen op zoek naar hun auto, anderen naar hun huisdier. Veel bewoners en toeristen proberen het gebied te ontvluchten via het strand. De kustwacht en andere boten pikten zo’n zevenhonderd personen op die zich op het strand hadden verzameld. Op zee werden vier lichamen gevonden.

Ook in de buurt van de toeristenplaats Kineta, zo’n 40 kilometer ten westen van Athene, woedt een grote natuurbrand. De bevolking is opgeroepen het gebied zo snel mogelijk te verlaten.

Of er buitenlandse toeristen onder de slachtoffers zijn is niet bekend. Duizenden mensen overnachtten buiten, in hun auto of in sporthallen. Een snelweg tussen Athene en Korinthe, een van de drukste wegen in het gebied, is afgesloten. Ook het treinverkeer raakte ontregeld. Doordat de wind is gaan liggen, zijn de branden inmiddels minder geworden. De brandweer zei te verwachten de branden dinsdag meester te zijn.

De regering heeft de noodtoestand uitgeroepen in de getroffen regio en hulp gevraagd aan de Europese Unie. Spanje, Bulgarije en Cyprus hebben aangeboden brandweerwagens, blusvliegtuigen en personeel te sturen. De autoriteiten gaan dinsdag een drone uit de VS inzetten om het getroffen gebied in de gaten te houden.

De verwoesting in Argyra Akti. Beeld EPA

Na twee uur in zee gered door vissersboot

Nikos Stavrinidis vertelde aan persbureau AP hoe hij met zijn vrouw en twee vrienden in hun vakantiewoning in Rafina werd verrast door het vuur. ‘Eerst was het ver weg, toen bracht de wind vonken mee en opeens was het vuur overal rondom, het was ongelooflijk. Zoiets had ik nog nooit in mijn leven gezien.’

Het viertal rende naar het strand, maar ook daar was het niet veilig. ‘We moesten de zee in vanwege de rook, steeds verder, zo ver als we konden.’ De stroming was sterk, de rook verblindend. De vrienden moesten vechten om boven water te blijven. ‘De stroming trok ons steeds verder de zee in, we zagen niet meer waar we waren’, aldus Stavrinidis.

Na twee uur in het water werden de vier gered door een Egyptische vissersboot. Maar twee anderen, een vrouw en haar zoon, waren toen al in de golven verdwenen. ‘Het is vreselijk om de persoon naast je te zien verdrinken zonder dat je kunt helpen’, zei Stavrinidis met brekende stem. ‘Dat zal ik altijd met me mee dragen.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden