Al Gore verdient grof aan Al Jazeera

Zijn Current TV werd slecht bekeken, maar komt wel bij 40 miljoen Amerikanen binnen. Nu heeft Al Gore de zender voor 500 miljoen dollar verkocht. 1oo miljoen is voor hem.

Er keek geen hond naar, maar het station Current TV van de voormalige Amerikaanse vicepresident Al Gore was een hit waar het telde: bij de kabel- en satellietmaatschappijen. Door flink te lobbyen en grote druk uit te oefenen op een paar mediamagnaten, wist Gore zijn vage televisieavontuurtje ('Current Is Media That Matters') zeven jaar geleden de huiskamers van tientallen miljoen Amerikanen binnen te loodsen.


Dezelfde vaardigheden gebruikte Gore (64) vorige maand toen hij had besloten Current TV voor het onwaarschijnlijk hoge bedrag van 500 miljoen dollar te verkopen aan de eigenaar van Al Jazeera. Om zeker te zijn van deze deal met de emir van Qatar - en van de geschatte 100 miljoen dollar die hij er persoonlijk aan zal overhouden - sprak Gore de distributeurs bezwerend toe.


Mocht hij de dames en heren er even aan herinneren dat zij zich contractueel hadden verplicht tot het doorgeven van een nieuwszender? En was een Amerikaanse versie van Al Jazeera soms géén nieuwszender? Zou iemand misschien willen beweren dat Al Jazeera ongeschikt zou zijn om Current TV op te volgen? En, als we alle nare clichés over de Arabische nieuwsgigant even wegdachten, clichés overigens die in een rechtszaal zouden worden weggehoond, op welke gronden zou dat dan precies zijn?


De distributeurs wilden graag van hun overeenkomst met Gore af, maar hun advocaten durfden het niet aan: ze kwamen er gewoon niet onderuit, zegt een ingewijde. Al Gore, die zijn laatste grote zaak verloor (die in 2000, waarmee hij president van de Verenigde Staten probeerde te worden), slaagde dit keer glorieus in zijn missie.


Woensdagavond werd de overeenkomst bekendgemaakt: Al Jazeera is binnenkort in 40 miljoen Amerikaanse huiskamers te ontvangen. En Al Gore, toch al goed voor een vermogen van meer dan 100 miljoen dollar, is er nog rijker van geworden, al werd dat er niet bij gezegd. Waarmee maar weer eens een showbusiness-wijsheid wordt bewezen: het is gemakkelijker geld verdienen met een televisiestation dan met niet te missen televisieprogramma's.


Experts duikelden vorige week over elkaar heen van verbazing over het ongekend hoge bedrag dat met de deal is gemoeid én over de beslissing van Al Gore, hoeder van onze planeet en onze grondstoffen, om in zee te gaan met een door de exploitatie van olie rijk geworden monarchie in het Midden-Oosten. Het rechtse FoxNews kopte op zijn website: 'Milieugoeroe wordt rijke hypocriet door verkoop Current TV aan de NV Qatar'.


Gore reageert niet rechtstreeks op de kritiek. Wel laat hij per e-mail weten 'ongelooflijk trots' te zijn op wat Current TV heeft bereikt. 'Media is nu eenmaal business en voor een onafhankelijke producent zijn het uitdagende tijden.'


Current TV was nooit een dagtaak voor Gore. Hij is mede-oprichter van een investeringsfirma in Silicon Valley, hij adviseert Google, zit in de raad van bestuur van Apple en bestiert de non-profitorganisatie Climate Reality Project. Voor de camera's van Current verscheen hij zelden.


Als voorzitter was Gore des te belangrijker. 'Als het over distributie ging, was hij altijd beschikbaar om dat laatste gesprek te voeren', zegt een Current-medewerker die anoniem wil blijven. Zo trok hij in de begintijd ook Rupert Murdoch over de streep, de baas van News Corporation en tevens eigenaar van de grootste distributeurs van Current, DirecTV.


Tijdens een ontmoeting in New York wist Gore Murdoch ervan te overtuigen de samenwerking met Current te verlengen door te refereren aan het 'veelzijdige nieuwsaanbod' waarmee de distributeur goede sier zou kunnen maken. Het resulteerde in een lucratief contract dat weer aan de wieg stond van andere lucratieve contracten met kleinere distributeurs. Daarom kon Current, hoewel er geen hond naar keek, jaarlijkse inkomsten van 100 miljoen dollar in de boeken laten optekenen.


Gore speelde wel een rol in de bedrijfsvoering van Current: hij koos een paar presentatoren. Een van hen, de voormalige politica Jennifer Granholm, herinnert zich een verrassend telefoontje uit 2011, waarin de voormalige vicepresident zei: 'Ik heb een televisiestation en de komende verkiezingen zijn echt belangrijk, we willen er een programma over maken. Ben je geïnteresseerd?'


Geen van de door Gore aangetrokken presentatoren wist het publiek te boeien. De distributeurs waarschuwden dat ze Current wilden laten vallen. Uiteindelijk kroop Gore zelf voor de camera's, maar toen hadden hij en zijn zakenpartner Joel Hyatt al besloten Current van de hand te doen.


De onwrikbaar conservatieve Glenn Beck, eigenaar van de nieuwssite TheBlaze, had wel belangstelling voor Current, maar dat was duidelijk niet de bedoeling. 'We werden niet eens uitgenodigd. Meneer Gore verkocht niet aan de hoogste bieder, meneer Gore was op zoek naar een koper met wie hij zich ideologisch verwant voelde.'


Dus zie het even goed voor je, voegt Becks collega Stu Burguiere daaraan toe: 'De man die 537 stemmen verwijderd was van een presidentschap gedurende 9/11 voelt zich ideologisch verwant met de zender die Osama bin Laden altijd uitkoos als hij een verklaring wilde afleggen.'


Verscheidene analisten hebben gezegd dat Al Jazeera veel te veel voor Current TV heeft betaald en dat de stinkend rijke emir van Qatar elk realistisch bod van een andere gegadigde meteen van tafel veegde door simpelweg veel meer te bieden.


Al Gore ziet dat allemaal anders. Het onbezoldigde bestuurslid van het nieuwe kanaal prijst Al Jazeera aan als een van de populaire mediabedrijven ter wereld. 'Degelijk, eerlijk en informatief'. En daar wil hij het graag bij laten.


© The New York Times


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden