Aftocht op suikersneeuw

Na het goud van Vancouver was er woensdag een tiende plek. Zaterdag op de slalom hoopt Nicolien Sauerbreij op iets van revanche.

SOTSJI - Olympisch goud is voor weinig Nederlandse sporters weggelegd, titelprolongatie nog zeldzamer. Van de zeventien kampioenen die de kans sinds 1968 hebben gekregen, is het alleen Sven Kramer gelukt. Het is dus geen wonder dat Nicolien Sauerbreij haar stunt uit 2010, de eerste sneeuwmedaille voor Nederland, niet kon herhalen.


'Ik ben hier ook niet gekomen om mijn titel te verdedigen', zei ze gisteren na haar uitschakeling in de achtste finale van de parallel reuzenslalom, het onderdeel dat werd gewonnen door Patrizia Kummer uit Zwitserland. Ze wilde vooral laten zien dat ze thuishoort tussen de beste snowboarders ter wereld, ondanks de magere resultaten van de afgelopen jaren. Na de tweede plaats bij de WK snowboarden in 2011, in het Spaanse La Molina, had ze moeite haar status waar te maken.


Sauerbreij, die in de eindrangschikking als tiende eindigde, werd met een klein verschil uitgeschakeld door de Oostenrijkse Ina Meschik, die uiteindelijk vierde werd. In de eerste afdaling was ze 0,3 seconde sneller, maar in de tweede verspeelde ze die voorsprong. Ze moest na een slalom langs 29 poortjes 0,05 seconde toegeven op haar opponent. In de kwalificatieronde had Sauerbreij nog de vierde tijd neergezet.


Dat verschil in prestatie had volgens Sauerbreij en haar vader Maarten, die tevens haar coach is, een duidelijke reden. Tijdens de kwalificatieronde, in de vroege ochtend, was de sneeuw keihard bevroren. Na een regenachtige avond, die was gevolgd door vrieskou, was de zachte 'suikersneeuw' veranderd in een ijsplaat.


Dat ligt Sauerbreij beter dan de vorm die de piste later op de ochtend aannam, toen de zon de temperatuur opstuwde tot 15 graden en de sneeuw op sommige plekken uiteen viel. De piste werd er zeer wisselvallig door, met harde en zachte delen. Maarten Sauerbreij: 'Op een harde piste is ze gewoon heel goed. Op een zachte niet. Het is net als turnen. De een doet het beter op de brug, de ander op de ringen.'


Sauerbreij zei dat haar succes op de zachte piste van Vancouver, waar het regende op de wedstrijddag, een verkeerd beeld heeft gegeven van haar voorkeur. Veel mensen denken zij houdt van zachte sneeuw, terwijl ze in werkelijkheid haar beste resultaten behaalt op harde, snelle pistes. Ze is relatief licht en kan dan veel snelheid maken.


In Sotsji verkeren de pistes in slechte staat door het uitblijven van verse sneeuw, het aanhoudende zonnige weer en een enkele regenbui. Sauerbreij besloot uit voorzorg zelfs geen trainingsafdalingen te maken. Ze noemde de piste 'levensgevaarlijk'. Ze was bang zichzelf te bezeren in de sneeuw, die niet langer plakt maar als losse bolletjes piepschuim op de helling ligt.


Sauerbreij: 'Het was een moeilijke beslissing. Ik wilde graag trainen. Maar op dit soort suikersneeuw kun je niet veel. Ik kan beter fit aan de start verschijnen en erop vertrouwen dat ik niet meer hoef te leren snowboarden.'


Hoewel andere snowboarders zich wel op de oefenpiste waagden, hebben meer sneeuwsporters geklaagd over de geringe mogelijkheden die ze krijgen om te wennen aan de moeilijke omstandigheden. Ze kunnen zich nauwelijks instellen op de sneeuw of pistes. Sauerbreij betreurt dat ook, maar heeft leren leven met een geringe voorbereidingstijd en de grote invloed van het weer. 'Het is inherent aan onze sport.'


De 34-jarige snowboarder heeft nog een kans op een medaille. Zaterdag doet ze mee aan de slalom, het onderdeel waarop ze in 2011 zilver veroverde bij de WK. Ze kan zich niet voorstellen dat de sneeuwcondities tegen die tijd in haar voordeel zijn veranderd. Toch hoopt ze te kunnen tonen dat ze in vorm is: 'Ik wil iets rechtzetten.'


De olympische slalom zal een van de laatste wedstrijden voor een groot publiek zijn. Ze maakt na Sotsji het wereldbekerseizoen af, maar de kans is groot dat ze dan stopt met topsport. Vier jaar geleden overwoog ze al een punt te zetten achter haar loopbaan, maar het goud van Vancouver opende zo veel (sponsor)deuren dat ze doorging.


Wat Sauerbreij ook besluit, met haar medaille heeft ze volgens technisch directeur Wopke de Vegt van de skivereniging het snowboarden in Nederland meer aanzien gegeven. Ze heeft laten zien dat Nederlanders kunnen uitblinken in een sneeuwsport. 'Ze heeft bewezen dat je geen sneeuw en bergen hoeft te hebben om een gouden medaille te halen, als je maar een budget hebt om in andere landen te trainen.'


In Sotsji hebben zes snowboarders meegedaan, een record. Hoewel de prestaties van de freestylers tegenvielen, ziet De Vegt veel potentie. Bij de volgende Winterspelen, in 2018, is de kloof tussen meedoen en medailles pakken wellicht geslecht. Sauerbreij pakte ook pas goud in haar derde olympisch deelname. De Vegt: 'Die medaille is belangrijk. Het biedt jongeren inspiratie, het geeft extra glans aan de sport.'


Russisch echtpaar naar goud en brons

Vic Wild bezorgde Rusland de gouden medaille bij de mannen. De tot Rus genaturaliseerde Amerikaan versloeg in de finale van de parallelreuzenslalom de Zwitser Nevin Galmarini. Wild kreeg in 2012 de Russische nationaliteit na zijn huwelijk met de Russin Alena Zavarina. Die won woensdag brons op hetzelfde onderdeel bij de vrouwen. Het koppel trouwde vooral omdat de Russische nationaliteit Wild meer mogelijkheden bood dan de Amerikaanse. Rusland steekt veel meer geld in de slalomdisciplines van het snowboarden dan zijn geboorteland, waar de spectaculairdere onderdelen als slopestyle en halfpipe populairder zijn. 'Het was een volledige Siberische trouwdag', haalde Wild woensdag herinneringen op. 'Het was bizar en zenuwslopender dan vandaag. Ik was zo bang. Maar het was de beste beslissing van mijn leven.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden