Aanwijzingen voor leven op Mars in rook opgegaan

Amsterdam Een dorre, doodse planeet, dat is decennia lang het wetenschappelijk algemeen aanvaarde beeld geweest van Mars. Nieuw onderzoek op basis van 34 jaar oude bodemmonsters zet die zekerheid op losse schroeven....

Van onze verslaggever Peter van Ammelrooy

Dat het niet krioelde van de groene mannetjes op Mars werd vastgesteld door robots die er in 1976 landden. De Amerikaanse Viking-landers staken een schep in de bodem en tikten de aarde in een klein scheikundig laboratorium. Daar werden er voedingsstoffen aan toegevoegd, waarna de monsters verhit werden. Als microben zich schuil zouden houden in de grond, zou dat af te lezen moeten zijn aan de gassen die vrijkwamen.

Er werden maar twee gassen ontdekt, beide chloorverbindingen, niet de organische componenten waarop iedereen hoopte. Na lang puzzelen concludeerden onderzoekers dat de gassen waren ontstaan door restanten van de vloeistof waarmee de Vikingen op aarde waren schoongemaakt. Op een andere manier konden ze de chemische reacties niet verklaren.

Die verklaring werd aan het wankelen gebracht, nadat in 2008 een andere robot, de Phoenix Mars Lander, onverwacht ook een chloorspoor vond in de Martiaanse bodem. Wetenschappers besloten daarop de Viking-experimenten te herhalen. Ze gingen naar een plek die het meest op Mars lijkt, de Atacama-woestijn in Chili. Ze namen er happen uit de bodem, voegden er perchloraat aan toe, verhitten dat en kwamen tot een onthutsende slotsom.

Als het mengseltje wordt verhit, worden ook de organische stoffen in de Chileense grond vernietigd. Wat rest is een gasmengsel, waarin geen spoor van ‘aards’ leven meer valt te bespeuren. Daarmee is nog niet aangetoond dat er leven op Mars is, erkennen de onderzoekers in het komende nummer van The Journal of Geophysical Research, Planets. Maar in de Viking-monsters hadden dus wel degelijk de bouwstenen van organisch leven kunnen zitten. Die zijn echter mogelijk bij een bizarre chemische reactie in rook opgegaan.

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden