Aangeklaagd na negatieve recensie: in de VS gebeurt het steeds vaker

Jane Perez uit het Amerikaanse Fairfax was niet te spreken over het werk dat een aannemer uit Washington haar had geleverd, en dus schreef ze een kritisch stuk op de recensiesite Yelp. Tot haar stomme verbazing klaagde het bedrijf haar aan. Volgens Amerikaanse advocaten gebeurt dat steeds vaker. Hoe recensiesites steeds meer in een juridisch strijdtoneel veranderen.

Thomas van der Kolk
null Beeld Thinkstock
Beeld Thinkstock

Perez kwam in haar Yelp-recensie met een niet geringe waslijst aan beschuldigingen, schrijft de Washington Post vandaag. Zo zou haar huis beschadigd zijn geraakt, had ze een factuur ontvangen voor werk
dat de aannemer helemaal niet had uitgevoerd en waren er sieraden verdwenen. 'Kortom: ga niet met deze nachtmerrie van een aannemer in zee', concludeerde ze.

Christopher Dietz van het aannemersbedrijf besloot het er niet bij te laten zitten en klaagde Perez aan wegens laster. Volgens hem zijn de beschuldigingen onjuist, en hebben ze ervoor gezorgd dat nieuwe klanten wegblijven. Hij eist een schadevergoeding van 750.000 dollar. Daarnaast heeft hij een kort geding aangespannen waarin hij eist dat Perez voortaan geen soortgelijke recensies meer mag schrijven. Vandaag dient een eerste hoorzitting.

Trend
Amerikaanse advocaten zeggen in de Washington Post dat deze zaak niet op zichzelf staat. Steeds vaker schakelen Amerikaanse bedrijven de rechter in omdat ze worden neergesabeld in een recensie op populaire sites als Yelp, Angie's List of Trip­Advisor. Om hoeveel zaken het gaat, is niet bekend, maar er zou wel sprake zijn van een groeiende trend. De vrije, cynische wereld van de internetspraak komt steeds vaker in aanvaring met het belang van de online-reputatie van bedrijven en ondernemers.

Komt de vrijheid van meningsuiting hiermee in het geding? Zo'n vaart lijkt het vooralsnog niet te lopen: de meeste aanklachten worden afgewezen omdat de jury's het belang voor de internetter om zijn of haar opinie te kunnen geven belangrijker achten.

Maar toch moet het belang van grote recensiesites niet worden uitgevlakt. Recensie-locatie-site Yelp alleen al krijgt 84 miljoen bezoekers per maand en telt inmiddels al 33 miljoen beoordelingen. Er worden voornamelijk restaurants en andere horecagelegenheden gerecenseerd. Ook de recensent zelf wordt beoordeeld, zodat de bezoeker het kaf van het koren kan scheiden.

Frankenstein-borsten
Een veel gelezen en goed beoordeelde recensie kan een bedrijf in een paar zinnen maken of breken. Zo heeft een plastisch chirurg uit Chicago al eens een rechtszaak aangespannen omdat een voormalige cliënte op Yelp schreef dat ze 'Frankenstein-borsten' aangemeten had gekregen. Wat voor slecht beoordeelde bedrijven - terecht of niet - ook niet meehelpt, is dat de recensies in principe voor eeuwig op het wereld wijde web te vinden zijn. Ook als een bedrijf zijn leven allang gebeterd heeft.

Veel bedrijven zeggen zich om die reden genoodzaakt te zien om al te kritische bloggers en beoordelaars aan te klagen. Maar volgens sommige advocaten, waaronder die van Perez, draait het allemaal om de vrijheid van meningsuiting, en proberen de bedrijven critici simpelweg de mond te snoeren.

Overigens is het in de Verenigde Staten verboden om in zo'n geval Yelp zelf aan te klagen voor laster. Recensiesites worden gezien als een serviceprovider en kunnen daarom niet aansprakelijk worden gesteld. Een tandarts uit San Francisco kwam daar vorig jaar op pijnlijke wijze achter. Niet alleen werd zijn klacht tegen een klant die een kritische recensie op Yelp schreef afgewezen, hij moest ook de juridische kosten van Yelp betalen omdat hij de site ten onrechte aansprakelijk had gesteld. Dat koste hem nog eens 80.000 dollar (ruim 50.000 euro) extra.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden