1, 2, 3, en vol is de batterij

De batterij van je mobiel of van een elektrische scooter in een mum van tijd opgeladen? Het kan, dankzij de ‘snellaadbatterijen’ van het Delftse bedrijf Epyon....

‘Mijn batterij is bijna leeg, ik val zo weg..., tuut, tuut, tuut.’ Het overkomt iedereen wel eens: de batterij van je mobieltje is leeg, en nergens een stopcontact (én oplader) in de buurt. Hoe ouder de batterij, hoe sneller hij leegloopt. En het opladen van een gsm-batterij duurt minimaal een paar uur.

Zou het niet handig zijn als dat anders, sneller, kan, dachten de jongens van het Delftse bedrijf Epyon een paar jaar geleden. Inmiddels is hun snellaadbatterij en –accu een feit.

In een werkkamer in YES Delft, het technostarterscentrum van de plaatselijke TU, vertelt industrieel ontwerper Crijn Bouman (30) over de oprichting van het bedrijf, waarvan hij directeur is.

De oude accutechnologie, die al honderd jaar meegaat, werkt op loodzuur, vertelt Bouman. Sinds enkele jaren bestaat er een nieuwe technologie die op lithium-ionen werkt. ‘Die hebben wij niet bedacht, die bestaat gewoon. Wat wij aan die bestaande technologie hebben toegevoegd, dát is de uitvinding.’

Feitelijk hebben ze bij Epyon een ‘slimme’ batterij bedacht. ‘Traditionele laders zijn vrij dom, de onze denkt na’, lacht de industrieel ontwerper. De techneuten van Epyon hebben namelijk een klein computertje op de accu bevestigd. Bouman: ‘De truc bij snelladen is om dezelfde hoeveelheid energie die normaal in acht uur de batterij binnenstroomt in enkele minuten toe te laten. Vergelijk het met een deur waar de hele dag duizend mensen doorlopen. Ineens willen ze er in één minuut allemaal tegelijk door. Dat is niet onmogelijk, maar wel lastig.’

Er moesten eigenlijk twee problemen worden opgelost: de batterij en lader mochten niet oververhit raken en het snelladen moest de batterij niet sneller verouderen. Sterker nog, de batterij moest liefst langer meegaan. ‘We wilden niet dat onze batterij na een paar keer laden op zou zijn.’

Het lukte hen om de houdbaarheid flink te verbeteren tot een paar duizend keer opladen. ‘Dat is best uniek, de meeste ‘trage’ batterijen hebben een kortere levensduur’, zegt Bouman. Hoe het exact werkt kan de industrieel ontwerper, ‘ondanks patenten’, niet uitleggen – in verband met concurrentiegevaar. Maar simpel gezegd zorgt het computertje in de batterij dat alle omstandigheden – zoals warmte – optimaal blijven.

De levensduur bleek de sleutel tot het succes, vertelt Bouman, terwijl hij het testlab toont. In kasten staan rijen batterijen opgesteld, die dag en nacht getest worden. ‘Ons onderzoek gaat continu door. Er bestaan zoveel verschillende batterijen. Met verschillende laadprofielen, chemische samenstellingen, noem maar op.’

Aanvankelijk werd Epyon door twee studenten van de TU en een Rotterdamse bedrijfskundestudent opgericht, in 2005. Maar de combinatie van studie en een eigen bedrijfje bleek lastig. Het ging ook snel na de oprichting van het bedrijf, misschien wel te snel. Na een half jaar was het eerste prototype al af en benaderden media en grote bedrijven de ‘jochies uit Delft en hun wonderbatterij’ van alle kanten. Toen ze ook nog eens uitgenodigd werden om in het Amerikaanse technologiewalhalla Sillicon Valley een presentatie te geven, was het hek van de dam. Bouman: ‘Het bedrijf bestond nog nauwelijks en ineens waren allerlei grote namen, waaronder Hewlett Packard, geïnteresseerd. Toen ontdekten we dat een goed team misschien nog wel belangrijker is dan je product. Met een goed team staat of valt alles. We waren gewoon broekies van de universiteit.’

Bij thuiskomst besloten de studenten er twee ervaren ondernemers bij te halen, later volgde research & development-expert Wouter Robers.

Meteen werd er een beter businessplan geschreven. Niet dat het oude businessplan slecht was, maar het was niet bepaald realistisch, zegt Bouman. ‘Je moet goed inschatten wat je wel en vooral ook wat je niet kan. Indertijd wilden we bijvoorbeeld de productie ook helemaal zelf doen, maar dat is bijna onmogelijk.’

Vanaf toen werd Epyon een ‘technology-partner’. Bouman: ‘Dat betekent dat we ons product niet zelf in de markt zetten, maar dat we het alleen verkopen via daarin gespecialiseerde bedrijven.’

De snellaadsystemen van Epyon worden nu op twee manieren toegepast: enerzijds in draagbare toestellen zoals mobieltjes, mp3-spelers en camera’s, anderzijds in voertuigen, zoals elektrische auto’s, scooters en vorkheftrucks. ‘Voor elektrische voertuigen is de gemiddelde laadtijd nu 8 tot 12 uur, dat brengen wij terug tot een paar minuten’, vertelt Bouman, die zelf ooit afstudeerde op een project met elektrische scooters.

De klanten stromen inmiddels binnen. Vooral de markt voor elektrische voertuigen groeit, aldus Bouman. Met de stijgende olieprijzen en de trend tot duurzaam ondernemen heeft Epyon de tijdgeest mee. Eind 2007 tekende Epyon bijvoorbeeld een contract met energiebedrijf Eneco. Bouman: ‘We gaan openbare oplaadpunten voor elektrische voertuigen plaatsen op strategische punten in de stad, dus bij drukbezochte punten, cafés of supermarkten.’

Epyon heeft inmiddels ook een consumentenproduct ontwikkeld, samen met een Taiwanese partner: de ‘flashpack’, een soort ‘stopcontactje voor in je tas’. Het is een kastje met een batterij. Bouman steekt hem in het stopcontact en nog geen minuut later is het accuutje opgeladen. ‘Dan kun je hem meenemen in je tas. Zit je in de trein, kun je zo even je mobieltje opladen.’

Dat opladen duurt dan vervolgens wel de ‘ouderwets lange’ oplaadtijd. Dus waarom niet gewoon een snellaadbatterijtje in alle mobieltjes inbouwen? Bouman: ‘Omdat je dan met bedrijven als Nokia moet samenwerken, en die grote bedrijven zijn misschien innovatief, maar het gaat vaak langzamer dan we nu zelf kunnen realiseren. Dus dat is nog even toekomstmuziek.’ *

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden