'Russische huurlingen' gedood bij Amerikaans bombardement in Syrië

Strijders wilden Syrisch olieveld heroveren op Koerden

Het Kremlin is in verlegenheid gebracht door berichten dat Russische huurlingen zijn omgekomen bij een confrontatie met Amerikaanse troepen in Syrië. Volgens sommige berichten zouden zeker vier Russen zijn gedood toen zij vorige week met Syrische troepen de Eufraat overstaken om een kamp van door de VS gesteunde rebellen aan te vallen.

Bombardement op Deir El Zor. Foto afp

Amerikaanse gevechtstoestellen, aanvalshelikopters en drones voerden vorige week donderdag een verwoestende aanval uit op twee konvooien met tanks en andere militaire voertuigen. Die waren op weg naar het hoofdkwartier van de Koerdische strijders in de provincie Deir El Zor. Volgens onbevestigde berichten zouden de Amerikanen misschien wel tweehonderd aanvallers hebben gedood, onder wie veel Russen.

Het Amerikaanse ministerie van Defensie zegt dat het de Russische militaire leiding vooraf had gewaarschuwd, maar dat het de verzekering kreeg dat er geen Russische troepen in het gebied waren. Kremlinwoordvoerder Dmitri Peskov ontkende woensdag dat er Russische militairen bij de aanval waren omgekomen.

Wagner

Volgens Russische media zou het gaan om strijders van Wagner, een huurlingenbedrijf dat door de Syrische autoriteiten is ingehuurd om het regeringsleger bij te staan. Russische media publiceerden geluidsopnamen waarin te horen viel hoe vloekende Wagner-strijders klaagden dat ze geen schijn van kans hadden tegen de Amerikaanse gevechtstoestellen.

Volgens Russische media is Wagner deels in handen van Jevgeni Prigozjin, ook wel bekend als 'de kok van Poetin', een ondernemer die rijk is geworden met onder meer toprestaurants. Een van de bedrijven uit Prigozjins zakenimperium, Evro Polis, heeft volgens de onafhankelijke nieuwssite Fontanka uit Sint-Petersburg een contract met het Syrische bewind gesloten over de opbrengsten van olievelden die op Islamitische Staat en de rebellen worden veroverd. Vermoed wordt dat de Wagner-strijders erop uit waren een olieraffinaderij te veroveren die nu in handen is van de Koerdische strijders.

Particulieren

Officieel is het in Rusland verboden als huurling deel te nemen aan militaire operaties in het buitenland, maar volgens Russische oppositiepolitici is het Kremlin er niet vies van huurlingen te gebruiken, zoals in Oekraïne. Ook daar waren volgens het Kremlin geen Russische troepen, al erkende Moskou wel dat er mogelijk ex-militairen 'op vakantie' waren.

Grigori Javlinski van oppositiepartij Jabloko riep Poetin op openheid te geven over militaire acties van Russen in het buitenland. Volgens Javlinski brengt het inzetten van particuliere defensiebedrijven ook het gevaar met zich mee dat Rusland per ongeluk in een militaire confrontatie met de Amerikanen terechtkomt.

Om te voorkomen dat hun troepen in Syrië slaags raken met elkaar houden het Pentagon en het Russische ministerie van Defensie elkaar voortdurend op de hoogte van hun operaties, maar het incident bij Deir al-Zour toont aan dat het moeilijker wordt met huurlingen in het strijdgebied.