'Het mysterieuze genie achter bitcoin is een 64-jarige modeltreinbouwer'

Hij is een 64-jarige Japanse Amerikaan, woont in een bescheiden onderkomen in Californië, houdt van modeltreinen en heet écht Satoshi Nakamoto. Het Amerikaanse weekblad Newsweek claimt de bedenker van de bitcoin na maandenlang onderzoek te hebben opgespoord.

Een munt met het bitcoinlogo die een bitcoinfan fabriceerde. Beeld reuters

Bitcoin is de eerste en verreweg de belangrijkste virtuele munteenheid. De bitcoin kwam in 2009 voor het eerst in omloop, maar heeft vooral het afgelopen half jaar fors aan populariteit en waarde gewonnen. De totale waarde van alle bitcoins wordt geschat op miljarden. De munt ligt op dit moment hevig onder vuur door digitale overvallen op twee bitcoinbanken. Alle huidige digitale munteenheden zijn gebaseerd op de bitcoin.

Er is jarenlang hevig gespeculeerd over de identiteit van de uitvinder van de digitale valuta. Ene Satoshi Nakamoto publiceerde in 2008 een paper waarin het cryptogeld werd voorgesteld, maar men ging er algemeen van uit dat dat een pseudoniem was. Bekend is dat hij tot 2011 actief was in de bitcoingemeenschap. Daarna is niets meer van hem vernomen. Tot nu.

Teruggetrokken bestaan
Volgens Newsweek leidt hij een teruggetrokken bestaan in het stadje Temple City in Californië, waar hij samen met zijn 93-jarige moeder in een eenvoudig huis woont. Journalist Leah McGrath Goodman zocht hem op bij hem thuis, nadat hij wekenlang tevergeefs had geprobeerd Nakamoto te spreken te krijgen via e-mail en de telefoon.

Het eerste dat Nakamoto deed toen de verslaggever op zijn deur klopte, was de politie bellen. In het bijzijn van twee agenten gaf hij voorzichtig antwoord op de vragen die hem werden gesteld, maar over de bitcoin wilde hij weinig kwijt. 'Dat kan ik niet met je bespreken. Ik ben daar niet langer bij betrokken, het is in handen van andere mensen.'

Verleden
Door interviews met familie en bekenden dook Newsweek in het verleden van Nakamoto. Hij stamt af van de samoerai en is de zoon van een boeddhistische priester. Nakamoto werd in 1949 geboren in de Japanse stad Beppu, en werd opgevoed in armoede en volgens de boeddhistische traditie. In 1959 scheidden zijn ouders. Zijn moeder hertrouwde en emigreerde naar Californië met haar drie zonen.

Hij heeft in 1973 zijn naam veranderd in Dorian Prentice Satoshi Nakamoto. De afgelopen 40 jaar gebruikte hij alleen zijn nieuwe naam in het openbaar, officiële documenten ondertekende hij met 'Dorian S. Nakamoto'. Hij trouwde twee keer en kreeg in totaal zes kinderen. Sinds 2000 woont hij gescheiden van zijn tweede vrouw.

 
Nakamoto stamt af van de samoerai en is de zoon van een boeddhistische priester. Hij werd in 1949 geboren in de Japanse stad Beppu, en werd opgevoed in armoede en volgens de boeddhistische traditie.

De familie van Nakamoto blijkt niets van diens bitcoinverleden te weten. In het verleden werkte Nakamoto bij een vliegtuigbouwer en later was hij betrokken bij verschillende geheime projecten van het Amerikaanse leger, maar volgens de familie heeft hij sinds 2001 geen vaste baan meer gehad. Hij spendeert zijn tijd vooral het bouwen van modeltreinen en computers.

Volgens oud-collega's was hij een moeilijke man om mee te werken. 'Hij was iemand die bij een sollicitatiegesprek zei: je bent een idioot. Om daarna zijn gelijk te bewijzen', zegt een oud-collega. Hij werd regelmatig ontslagen en kwam hierdoor in de geldproblemen. Hij werd gedwongen zijn huis te verkopen omdat hij de hypotheek niet meer kon betalen. 'Dit verklaart misschien zijn houding tegenover banken en de overheid', zegt zijn dochter Ilene Mitchell.

Klootzak
Zijn broers hebben allen technische opleidingen gedaan, maar Nakamoto was volgens zijn jongste broer Arthur Nakamoto de slimste. 'Ik ben slechts een eenvoudige ingenieur maar mijn broer is briljant. Hij is een geweldige natuurkundige. Hij is erg gefocust en eclectisch in zijn manier van denken: rekenen, computers, noem het maar op en hij kan er mee overweg.' Maar ook noemde Arthur zijn broer een 'klootzak'. 'Hij zal nooit bekennen dat hij de bitcoin heeft opgericht. Je krijgt hem niet te pakken.' De broers hebben zelden contact.

Hij was een man die, als je een fout maakte, je zou uitmaken voor idioot en nooit meer tegen je zou praten, zegt hoofdontwikkelaar Gavin Andresen van bitcoin tegen Newsweek. Hoewel ze nauw samenwerkten, heeft Andresen Nakamoto nooit ontmoet of zelfs gesproken over de telefoon. Ze spraken alleen via mail of chat. Volgens Andresen ging Nakamoto tot het uiterste om zijn anonimiteit te beschermen. Hij ontweek alle vragen Andresen over waar hij vandaan kwam, zijn professionele achtergrond, wat voor andere projecten hij deed en of zijn naam echt was of een pseudoniem. 'Hij was nooit echt spraakzaam', zegt Andresen. 'We spraken alleen over code.'

Volgens het weekblad zou Nakamoto voor honderden miljoenen aan bitcoins in bezit hebben, die hij nog nooit heeft verzilverd. Andresen denkt Nakamoto het cyptogeld niet heeft ingewisseld omdat hij geen aandacht op zichzelf wil vestigen. Hij denkt niet dat Nakamoto zijn bitcoins is kwijtgeraakt. Daar is hij 'veel te gedisciplineerd' voor.

 
Ik ben slechts een eenvoudige ingenieur maar mijn broer is briljant. Hij is een geweldige natuurkundige. Hij is erg gefocust en eclectisch in zijn manier van denken, rekenen, computers, noem het maar op en hij kan er mee overweg.
Arthur Nakamoto

Verontwaardiging
In de reacties onder het artikel op de site van Newsweek wordt vooral met verontwaardiging gereageerd op de publicatie. Nakamoto wil niet in de publiciteit, maar Newsweek heeft toch een foto van zijn huis gepubliceerd, inclusief huisnummer. Omdat ook de woonplaats van Nakamoto wordt vermeld, is zijn precieze locatie gemakkelijk te achterhalen via Google Maps.

Andresen heeft inmiddels via Twitter laten weten dat hij spijt heeft dat hij aan het artikel heeft meegewerkt.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.