Echte ruimtehelden beginnen schaars te worden

De week in wetenschap

Wéér een ruimteheld dood. Waar moet het heen met de bemande ruimtevaart?

Van de twaalf mannen die op de maan liepen, is nog maar de helft in leven Foto NASA

Daar gaat hij, moederziel alleen in het zwarte vacuüm. De foto van Bruce McCandless, als eerste astronaut ruimtewandelend zonder kabel tussen zichzelf en het ruimteschip, is nog steeds een van mijn favoriete foto's. Sturend met stuwraketjes vol stikstof vindt hij soepel zijn weg, terwijl op de achtergrond de felblauwe aardbol voorbij glijdt. De ongelooflijke vindingrijkheid en ontdekkingsdrift van de mens, samengebald in één plaat.

Vlak voor Kerst overleed McCandless, op 80-jarige leeftijd. Echte ruimtehelden beginnen schaars te worden. Van de twaalf mannen die op de maan liepen, is nog maar de helft in leven.

In de meeste takken van wetenschap gaat het om steeds meer kunnen, steeds meer weten. In de astronomie lukt dat bijvoorbeeld fantastisch, met ontdekkingen die elkaar in duizelingwekkend tempo opvolgen, van het zichtbaar maken van de ruimterillingen die botsende sterren veroorzaken tot het verkennen van duizenden nieuwe planeten.

Maar dan de bemande ruimtevaart... om eerlijk te zijn vind ik het al jaren één grote teleurstelling. Zo'n space station; leuk hoor, maar op kosmische schaal is het toch jezelf ontdekkingsreiziger noemen terwijl je rondjes roeit in de haven. Onlangs kondigde Trump met veel tamtam aan dat Amerika weer mensen terug naar de maan wil sturen. Het woord 'terug' is exemplarisch voor de staat van de bemande ruimtevaart. Been there, done that.

Het feit dat Trump vaag blijft over de financiering van zijn plannen doet bovendien vermoeden dat dat retourtje maan net zo goed een tekentafelplannetje kan blijven, net als die eeuwige beloftes om ergens in - vul hier een jaartal in zover in de toekomst dat je er nooit op afgerekend kan worden - astronauten naar Mars te sturen.

Voor liefhebbers van bemande ruimtevaart blijft wegdromen bij science fiction voorlopig het beste devies. Technologietijdschrift Wired roept lezers op om voor het februarinummer een ultrakort verhaal in te sturen oven een intergalactische reddingsmissie. Zes woorden maximaal, volgens het format van de populaire six word stories.

Op social media regent het inzendingen, van 'But relativity is an uncompromising bitch' tot 'I said: push the GREEN button!'

Misschien moet ik ook insturen: 'For sale: space program, never used.'

Meer over