'Corruptste stad van VS' dreigt van de kaart te worden geveegd

Goed mogelijk dat u Hampton in Florida binnenkort op geen enkele Amerikaanse kaart meer terugvindt. Het stadje met 477 inwoners is zo corrupt dat senatoren dreigen om het op te doeken. 'Nog even, en het is alsof Hampton nooit heeft bestaan.'

Beeld Creative Commons/Michael Rivera.

Zijn burgemeester is Hampton al kwijt. Barry Layne Moore heeft amper een maand na zijn aanstelling zijn ontslag ingediend. Niet dat de man veel keuze had. Hij werd onlangs gearresteerd na het verkopen van drugs aan een politie-informant. Het topje van de ijsberg, zo blijkt uit een doorlichting van de staat Florida.

Kon niemand tot voor kort ook maar vertellen waar Hampton ligt, dan is het gehucht nu plots tot ver over de landsgrenzen bekend. En wel als 'corruptste plaats van de Verenigde Staten'. Het stads- en politiebestuur heeft zich volgens de doorlichting aan zowat elke denkbare overtreding bezondigd. Naast 31 vastgestelde inbreuken op de stadscode worden ambtenaren ervan verdacht verschillende federale wetten met voeten te hebben getreden. Van nepotisme tot belastingontduiking en oplichterij.

Snelheidsboetes
Zo zouden ze de snelweg die langs de stad loopt, misbruikt hebben om buitensporig veel inkomsten van snelheidsboetes op te strijken. Door de snelheidslimiet heel lokaal van 65 naar 55 kilometer per uur terug te brengen, verkeersborden aan te passen of te verplaatsen, en de limiet erg onduidelijk aan te geven.

De zeventien agenten die Hampton telt werden regelmatig in relaxstoelen aan de kant van de weg gespot. Met succes: in 2011-2012 werden er bijna 13.000 boetes uitgedeeld. En dat op een stukje snelweg van amper 360 meter lang. De praktijken zouden teruggaan tot in de jaren negentig.

Verdachte overschrijvingen
Maar er is meer. De controleurs die de doorlichting uitvoerden ontdekten ook verschillende verdachte overschrijvingen. Negenduizend dollar die om onduidelijke redenen aan een stadsambtenaar werd overgemaakt, tienduizenden dollars aan dubieuze onkosten op een kredietkaart van de stad, een rekening van 132.000 dollar bij een tankstation en kruidenierswinkel tegenover het stadhuis, enzovoort.

In de loop der jaren zijn ook tal van documenten op mysterieuze wijze verdwenen. De wagen waarin ze vervoerd werden, zou op ongelukkige wijze in het moeras zijn beland, zo luidt de officiële verklaring. 'Vernietigd dus', zegt de Republikeinse senator Rob Bradley in de Amerikaanse pers. 'Dit is onwerkelijk. Alsof je in een gothic novel terecht bent gekomen.'

Van de kaart
Het stadsbestuur krijgt nu dertig dagen om te bewijzen dat het wel te vertrouwen is. Zo niet dreigt de stad 'van de kaart geveegd te worden'. Lees: Hampton mag zichzelf niet meer besturen en verliest zijn titel van onafhankelijke stad.

Dat mag niet gebeuren, waarschuwt voormalig burgemeester Jim Mitzel. 'Natuurlijk moeten er gevolgen zijn. Al dat geld moet ergens naartoe zijn gevloeid, want het werd niet gebruikt om de stad te ondersteunen', klinkt het. 'Maar in tegenstelling tot wat iedereen nu denkt zijn we niet de corruptste plaats van Amerika.'

Al wordt het niet makkelijk om dat te bewijzen. De commissaris, een ambtenaar en verantwoordelijke voor het water hebben, in navolging van de burgemeester, alvast ontslag genomen. Burgervader Barry Layne Moore pleit niettemin onschuldig.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.