'Beurshandelaren komen nu eenmaal niet binnen met een lang cv.' Klopjacht op verdwenen Barings-medewerker

Zijn ambitie was groot. Maar de 28-jarige Nick Leeson zal nooit hebben kunnen dromen dat hij zo beroemd zou worden....

Van onze economische redactie

AMSTERDAM

De wereldpers helpt op die wijze de autoriteiten in Zuidoost-Azië, die een ware klopjacht hebben ontketend op de 28-jarige beurshandelaar van Barings. Hij is in zijn eentje verantwoordelijk is voor een financieel debâcle dat normaal gesproken alleen voorkomt bij rampen en oorlog. Leeson is daarmee nog geen misdadiger - er is zelfs nog geen aanklacht tegen hebben ingediend -, maar hij is in zijn dienstbetrekking buiten zijn boekje gegaan. Zijn werkgever Barings zou hem zogezegd heel graag 'enkele vragen willen stellen'.

Leeson kan als enige antwoord geven over hoe dit heeft kunnen gebeuren. Totdat hij is gevonden, doen de wildste geruchten de ronde. Topman Peter Baring droeg daar maandag zijn steentje aan bij. Hij uitte vermoeden van een samenzwering, waarbij Leeson samen met een onbekende steenrijke particulier doelbewust de bank naar een faillissement heeft gestuurd.

Alleen of met iemand anders; Leeson heeft de oudste investeringsbank van Groot-Brittannië door 'ongeautoriseerde' handel in zogenaamde derivaten om zeep geholpen. Vanaf eind januari kocht hij 20 tot 40 duizend termijncontracten op de beursindex van Tokyo, de Nikkei 225.

Leeson gokte hierbij dat het mandje van 225 aandelen dat de Nikkei-index vormt, zou stijgen tot 20.000 punten. Maar de Nikkei daalde en staat nu op ruim 17.000 punten. De onderliggende waarde van deze contracten is 27 miljard dollar. De bank is nu verplicht de aandelen tegen de veel te hoge prijs te kopen. Een verlies van één miljard dollar.

Zijn vierduizend collega's bij Barings en de hele financiële wereld staan stomverbaasd. Leeson, die afgelopen zaterdag op de vlucht zijn 28-ste verjaardag vierde, is niet aanwezig om uitleg te geven. 'Meneer Leeson heeft zijn bureau verlaten', zei de Britse minister van Financiën Kenneth Clarke in het Lagerhuis. 'Begrijpelijkerwijs vindt hij het een beetje pijnlijk om uit te moeten leggen hoe hij met een serie investeringen verantwoordelijk is voor het faillissement van een 250 jaar oude bank. Zijn uitleg zal heel interessant zijn zodra hij boven water komt.'

Niet alleen de politie heeft een klopjacht ingezet. Ook de wereldpers is massaal op zoek naar Leeson. Afgelopen donderdag werd hij voor het laatst gezien op zijn werk. Zijn kantoor werd dinsdag afgezet door de politie en in zijn dure appartement (huurprijs vierduizend dollar per maand) in een luxueuze wijk van Singapore is huizoeking verricht. Het lijkt erop alsof Leeson en zijn 23-jarige vrouw Lisa in grote haast hun biezen gepakt hebben. Er hing nog een grote hoeveelheid wasgoed aan de lijn op het balkon. Uit de stapel kranten bij de deur blijkt dat de general manager van Barings Futures Singapore sinds vrijdag niet meer thuis is geweest. Ook de krant van maandag, dat het Barings-verhaal onthulde, ligt erbij.

Volgens de autoriteiten is Leeson naar Maleisië gevlucht, maar het zou goed mogelijk zijn dat de beurshandelaar door de jungle de grens met Thailand is overgestoken. De politie is ook op zoek naar een witte Mercedes Benz en een luxueus jacht, die samen met de Leeson spoorloos verdwenen zijn.

Leeson werd vrijdag voor het laatst gesignaleerd toen hij zich bij het hotel the Regent Kuala Lumpur in Maleisië inschreef. Daar loopt het spoor voor de politie, die op dinsdag nog steeds geen officieel arrestatiebevel uitgevaardigd had, dood. 'Zuidoost-Azië is een prachtige plaats om te verwijnen', zo lieten de autoriteiten weten.

Er gaan geruchten dat Leeson met zijn vrouw en zijn boot naar een tropisch eiland is gevaren. De een beweert dat hij Leeson in een bar in Bangkok heeft gezien, de ander heeft hem in een ziekenhuis in Maleisië gesignaleerd.

De ongeveer honderd collega's van Leeson bij de Singaporese vestiging van Barings maken zich meer zorgen over hun baan en salaris. Ze kwamen dinsdag gewoon op hun werk, ondanks de onzekere toekomst. 'We moeten nog steeds het gebruikelijke administratieve werk doen', zegt een medewerkster. De medewerkers hebben instructies gekregen zoveel mogelijk te assisteren bij het onderzoek dat bij de bank is ingesteld.

Leeson stond bij zijn collega's bekend als een vriendelijke, teruggetrokken jongeman, die niet veel meedeed aan het sociale gebeuren op de beursvloer van Singapore. Hij wordt getypeerd als een whizzkid, die zich in dure pakken stak en voortdurend de limieten van de Aziatische markten testte. Hij werd gevreesd door zijn concurrenten die hem elke dag nauwlettend in de gaten hielden. Volgens een collegabeurshandelaar was Leeson the most confident trader in town en bracht hij met zijn handelingen beweging in hele financiële markten teweeg.

Leeson begon in 1985 zijn carrière bij de kleine investeringsbank Coutts. Twee jaar later stapte hij over naar Morgan Stanley. In 1989 trad hij in dienst bij Barings en ging, na veel bewondering geoogst te hebben voor zijn onderzoek naar discrepanties bij de vestiging in Tokyo, in 1992 in Singapore werken. Vlak voor zijn vertrek trouwde hij met een collega, Lisa Sims. Daar werd hij belast met de complexe handel in derivaten. De beurshandelaar kreeg van zijn bank Barings de opdracht om op de Aziatische markt kleine winsten te maken en zoveel mogelijk op zeker te spelen.

Leeson moest op de beurs van Osaka termijncontracten op de Nikkei, zogenoemde futures, kopen en ze in Singapore op een gunstig tijdstip verkopen. Zolang hij op de ene markt futures inkocht en de andere weer verkocht, kon hij een aardig slaatje slaan uit het prijsverschil, zonder het slachtoffer te worden door plotselinge ontwikkelingen in de markt. Eind januari, echter, besloot de 28-jarige Brit vanachter zijn bureau op de 24ste verdieping van de Ocean Tower in Singapore van tactiek te veranderen. Hij ging in beide markten kopen en ging daarbij de vaak enorme risico's niet uit de weg. Toen de Japanse koers omlaag ging, verloor hij steeds meer geld. In een poging de verliezen te compenseren, vergokte Leeson meer en meer geld in de hoop dat de markt zich gunstiger zou ontwikkelen.

Barings werd het slachtoffer. Niemand zou dat van Leeson hebben verwacht. Hij stond bekend als een gewiekst handelaar die in het bankwereldje snel opwerkte tot een jaarsalaris van meer dan een half miljoen dollar. Volgens de directeur van de Bank of England, Eddie George, is het succes hem dan ook naar zijn 'te vroeg kalende hoofd' gestegen.

De Britse kranten ondervragen zijn vroegere onderwijzers en mede-leerlingen in het plaatsje Watford. Leeson wordt afgeschilderd als een middelmatig leerling die zelfs voor zijn tentamens wiskunde en statistiek zakte. Zijn familie en vrienden in Londen zijn geschokt door het schandaal waarin zoonlief verzeild is geraakt. De familie is ervan overtuigd dat Leeson niets fouts heeft gedaan, ook al is hij gevlucht. 'Hij is gewoon erg bang', zegt zijn zus.

De mensen bij Barings kunnen zich op dit moment het haar wel uit het hoofd trekken. 'Hoe we hem ooit hebben kunnen aannemen? Handelaren komen nu eenmaal niet binnen met een lang cv. Je informeert bij de vorige werkgever en als het goed is, neem je hem of haar in dienst', aldus een woordvoerder van de bank.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.