Walter Becker tijdens een optreden op het Jazz and Heritage Festival, in New Orleans in 2007
Walter Becker tijdens een optreden op het Jazz and Heritage Festival, in New Orleans in 2007 © AP

Walter Becker (1950-2017): architect van de magistrale Steely Dan-sound

Samen met Donald Fagen het slimste jongetje uit de popklas

Walter Becker, de gitarist/bassist en liedjesschrijver die samen met zanger/toetsenist Donald Fagen Steely Dan vormde, is zondag op 67-jarige leeftijd overleden. De eerste melding van de dood van Beckers, die al enige tijd ziek was, verscheen zondagmiddag op diens website. Enige uren later gevolgd door een verklaring van Donald Fagen met wie Becker in 1971 Steely Dan begon.

Ze ontmoetten elkaar, zo schrijft Fagen, in 1967 op het Bard College en hielden van dezelfde dingen zoals jazz, W.C. Fields, soul en Chicago blues.

Aanvankelijk is Steely Dan (vernoemd naar de dildo uit William Burroughs' roman The Naked Lunch) een band, waarin behalve Donald Fagen ook David Palmer zong. Becker zelf hield zijn stem altijd hooguit op de achtergrond, maar bewees zich wel als architect van de magistrale Steely Dan-sound. Een geluid dat al meteen vorm kreeg op het eerste album Can't Buy A Thrill (1972) dat in Do It Again hun eerste en grootste wereldhit bevatte.

Steely Dan muziek is van meet af aan een combinatie van jazzakkoorden, latinritmes, bluesgitaren, gegoten in ingewikkelde volkomen originele rocksongs. Becker en Fagen zijn uiterst perfectionistisch en besluiten na twee albums als duo verder te gaan en voor ieder nieuw album gebruik te maken van sessiemuzikanten die ze per nummer selecteren.

Hun carrière verliep haast in een parallel universum, ze waren met geen andere band vergelijkbaar

De platen Pretzel Logic (1974), Katy Lied (1975) en The Royal Scam (1976) klinken meer dan veertig jaar na dato nog altijd om door een ringetje te halen. Productioneel is het duo nooit overtroffen, terwijl songs als Rikki, Don't Loose That Number (met het beroemde van jazzpianist Horace Silver geleende intro), Reelin' In The Years en Haitian Divorce de band ook hitparade-successen opleverde.

Het album Aja (met in het titelnummer een majestueuze sax-solo van Wayne Shorter) is misschien wel hun beste plaat; Gaucho waarmee de band de jaren zeventig afsluit hun fraaist geproduceerde.

In de jaren zeventig had je pop, rock, soul en Steely Dan. Hun carrière verliep haast in een parallel universum, ze waren met geen andere band vergelijkbaar.

Lees verder onder de video

Grote tevredenheid

Vooral hun grote tevredenheid met zichzelf maakte Fagen en Becker niet bij iedereen even geliefd

Ze waren de slimste jongetjes uit de popklas, en wisten maar al te goed. Vooral hun grote tevredenheid met zichzelf maakte Fagen en Becker niet bij iedereen even geliefd.

De popwereld is ook even klaar met ze als het succesduo in 1981 uit elkaar gaat. Becker werkt op Hawaii aan een langdurig afkickproces, Fagen maakt soloplaten. Een herstelde Becker is in de jaren tachtig nog betrokken bij de Britse popgroep China Crisis, en brengt in 1994 een mede door Fagen geproduceerd soloalbum uit, 11 Tracks Of  Whack. Een plaat die vooral de vraag oproept waarom de heren, als ze na jaren toch weer samen zijn, geen Steely Dan-album maken.

Dat komt er uiteindelijk ook. Het aardige Two Against Nature levert de band een vracht Grammy's op, en zet Steely Dan opnieuw op de kaart.

Oude werk

Hun oeuvre was in 1980 eigenlijk wel voltooid, maar tot aan deze zomer gingen Fagen en Becker er terecht nog mee langs grote arena's

Toch is het tijdens de tournees waarmee ze ook Nederland aandoen, het oude werk dat het meeste indruk maakt. Onvergetelijk is het concert dat Steely Dan in 2007 geeft op North Sea Jazz in Rotterdam. Een puntgaaf geluid verzorgd door een band op orkestformaat speelt hier een uitgelezen selectie uit hun oeuvre. 

Een oeuvre dat in 1980 eigenlijk wel voltooid was maar waar Fagen en Becker terecht tot aan deze zomer nog mee langs grote arena's gingen. De laatste optredens vonden echter plaats zonder Becker, die op doktersadvies op Hawaii bleef. Maar Fagen liet vandaag meteen al weten dat hij de muziek die ze samen gecreëerd hebben 'levend zal houden zo lang als ik kan met de Steely Dan band.'