Feest in de Mall of America
Feest in de Mall of America © AP

Grootste winkelcentrum van de VS viert 25-jarig jubileum terwijl recordaantal winkels sluit

In een jaar dat de Verenigde Staten afstevenen op een recordaantal winkelsluitingen viert het grootste overdekte winkelcentrum van het land zijn 25-jarig jubileum. Mall of America in Bloomington (Minnesota) telt meer dan 520 winkels, ruim 11 duizend werknemers en trekt jaarlijks 40 miljoen bezoekers  - meer dan pretpark Disney World in Florida.

Het winkelcomplex zette het jubileum vrijdag luister bij met twee pogingen om een nieuw record in het Guiness Book of World Records te krijgen, te weten de grootste verzameling mensen met een puntige feestmuts op en het grootste aantal mensen dat tegelijkertijd cupcakes bakt. De Mall of America heeft al vier records op zijn naam staan, waaronder het grootste aantal mensen dat tegelijkertijd zijn schoenveters knoopt (252).

Jaarlijks draagt Mall of America 2 miljard dollar (1,69 miljard euro) bij aan de economie van Minnesota

Zijn status als grootste overdekte winkelcentrum van de VS dankt de kolos in Bloomington aan het aantal verhuurbare vierkante meters onder een dak: 258.200. Het complex valt nog 130 duizend vierkante meter groter uit doordat het ook een pretpark herbergt met cartoonhelden van de tv-zender Nickelodeon, zoals SpongeBob SquarePants en Teenage Mutant Ninja Turtles.

De exploitant van Mall of America werd een kwart eeuw geleden voor gek verklaard toen het complex zijn deuren opende in een tijd van recessie. Kranten zagen geen brood in de 'carnavaleske mix van kermisattracties en winkels'. Maar de combinatie van onder meer winkels, hotels, scholen, een medische kliniek, aquarium en een trouwkapel heeft wel gewerkt. Jaarlijks draagt Mall of America 2 miljard dollar (1,69 miljard euro) bij aan de economie van Minnesota.

De staat had in 1956 ook de primeur van de shopping mall, ontworpen door een Joodse socialist die tijdens de Eerste Wereldoorlog Oostenrijk ontvluchtte. Victor Gruen stond een overdekt stadsplein voor ogen, met meer nadruk op gemeenschapszin dan op commercieel gewin. Dat projectontwikkelaars er een heel andere draai aan gaven was Gruen een gruwel. 'Ik word vaak de vader van de shopping mall genoemd', zei hij in een speech in 1978, 'maar ik weiger alimentatie te betalen voor de bastaarden die zijn ontstaan. Ze hebben onze stadscentra verwoest.' Gruen overleed twee jaar later.

Er passen 43 Boeings 747 in (of 347 keer het Vrijheidsbeeld), maar gemeten in vierkante meters komt Mall of America niet verder dan de 36ste plaats op de wereldranglijst. Het allergrootste overdekte winkelcomplex ter wereld staat in Donnguan (China). Dat is ruim tweeënhalf keer zo groot, met de aantekening dat sinds de oplevering in 2005 de meeste van de 2.350 winkels in de New South China Mall leegstaan.

Andere winkelcentra in de VS hebben het zwaar. Dit jaar hebben al 5.300 winkels hun deuren gesloten, vooral door de concurrentie van online-winkelen. In dit tempo breekt het aantal sluitingen een record. Analisten van Credit Suisse voorspellen dat een kwart van de shopping malls over drie jaar is verdwenen. Om die reden proberen andere complexen het Mall of America-model te kopiëren en breiden ze uit met grote attracties.

Eén stunt zullen ze moeilijk kunnen navolgen. Mall of America kreeg de Amerikaanse luchtvaartmaatschappij Delta zover dat ze vorig jaar een directe vlucht begon tussen Minneapolis - St.Paul en Keflavik, een stad in het zuidwesten van IJsland. Om die reden bevinden zich onder de toeristen die Mall of America aandoen - vier op de tien bezoekers - opvallend veel IJslanders.