Het Eeuwige Leven Patrick Hilverink (1969-2019)

Trainer van de honden die darmkanker ruiken

Patrick Hilverink studeerde kunstgeschiedenis, maar werd daarna bekend door het inzetten van honden bij het vinden van kanker in bloed en ontlasting.

Patrick Hilverink

Kunnen honden darmkanker detecteren in monsters van ontlasting? Dat was de onderzoeksvraag waar het in 2014 allemaal mee begon. Inmiddels staat vast dat ontlasting van mensen met darmkanker anders ruikt dan die van mensen zonder.

Sinds 2014 hield Patrick Hilverink zich bij KNGF Geleidehonden – waar al sinds 1935 blindengeleidehonden en hulphonden worden opgeleid – bezig met de training van medische detectiehonden. Het darmkankerproject in samenwerking met het VUmc werd succesvol afgerond met een wetenschappelijke publicatie, een tweede onderzoek naar detectie van borstkanker in samenwerking met LUMC was in volle gang.

Hartinfarct

Hilverink zal het niet kunnen voltooien. Hij kreeg in zijn woonplaats Egmond aan den Hoef een hartinfarct. ‘Ik was niet thuis toen het gebeurde. De beide kinderen hebben hem gereanimeerd, maar hij is een paar dagen later, op 20 november, op de intensive care in Alkmaar gestorven’, zegt zijn levenspartner en collega Danielle de Jonge. Het is niet alleen voor haar en de kinderen een geweldige klap om zo verder te moeten. Dat is het ook voor het lopende onderzoek, waarin Hilverink een enorme expertise had opgebouwd.

Hilverink werd geboren in Arnhem en groeide op in een hoteliersgezin. Op zijn twaalfde kreeg hij na lang zeuren een hond – een bouvier met de naam Rebecca – maar hij volgde eerst een andere passie. Hij ging kunstgeschiedenis studeren in Utrecht. De Jonge: ‘Zijn favoriete kunstenaar was de Duitse schilder en beeldhouwer Anselm Kiefer.’

Nadat hij de studie had afgerond, werkte hij enige tijd in een galerie in Culemborg. Daarna kreeg hij een baan bij het Albert Heijn Distributiecentrum in Zaandam. ‘Na het overlijden van zijn bouvier Rebecca kwamen er Hollandse herders in zijn leven. Eén daarvan had gedragsproblemen. Hij ging zich daarom intensief verdiepen in hondengedrag’, zegt De Jonge. Hilverink ging werken voor Tinley, een organisatie voor gedragstherapie bij dieren.

Kennelhoofd KNGF

In 2008 kwam hij als kennelhoofd in dienst van KNGF, een lang gekoesterde droom. Daniëlla van Gennep, toenmalig lid van het managementteam van KNGF: ‘In 2014 kwam de vraag op of we niet meer met die geniale hondenneus konden doen en werd het idee van detectiehonden geboren. Het VUmc was bereid ons buisjes met poep te leveren van mensen die darmkanker hadden en mensen die dat niet hadden.’

Met zijn partner De Jonge startte hij het onderzoek met vijf honden: twee cockerspaniëls, een nova scotia duck tollingretriever en twee labrador-golden retrievers. Volgens een ingenieuze methode, waarbij de geur van het speeltje van de honden gekoppeld wordt aan de geur van ontlasting met darmkanker. ‘ Hij was erg gedreven om het project te laten slagen’, zegt Van Gennep.

In 2015 vertelde Hilverink tegen Het Parool: ‘Natuurlijk waren er tegenvallers, namelijk toen de honden dachten dat ze op zoek moesten naar ontlasting in het algemeen, niet naar darmkanker in het bijzonder. Toen konden we weer opnieuw beginnen.’

Het uiteindelijke resultaat was indrukwekkend. De honden konden in bijna 80 procent van de gevallen het juiste poepmonster aanwijzen.

Meteen pakte Hilverink nieuwe projecten op, zoals het trainen van honden voor het detecteren van borstkanker in bloedmonsters. Van Gennep kan alleen maar hopen dat het project wordt voortgezet. ‘Maar dat zal niet meevallen zonder Patrick, die de liefde voor honden combineerde met wetenschap en humor.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden