Russen zullen hun werkplek missen

Kensington Palace Gardens is het exclusiefste stukje Londen, waar naast superrijken ook veel diplomaten wonen...

LONDEN Het kan niet anders, of vier Russische diplomaten zullen binnenkort met weemoed terugdenken aan hun bijzondere werkplek, als zij Londen gedwongen hebben verlaten.

Dat Kensington Palace Gardens geen gewoon laantje is met ruisende platanen, blijkt uit het wachthuis bij de ingang. Bewakers beoordelen of ze auto’s toelaten via de slagboom. Zelfs voetgangers dienen zich bevoorrecht te voelen. Een bordje meldt dat de straat officieel koninklijk grondgebied is. ‘Hoewel hier geen publiek recht op vrije doorgang is, worden fietsers en voetgangers toegelaten’, klinkt het genereus.

Door makelaars wordt Kensington Palace Gardens, nabij het paleis waar onder anderen de hertog van Kent woont, gezien als het exclusiefste stukje Londen. Naast ambassades en residenties biedt de groene oase onderdak aan enkele superrijken, vandaar de bijnaam ‘miljardairsstraat’.

Dat het adres zelfs het ego bij diplomaten doet opspelen, blijkt uit de geparkeerde dienstauto van de Noorse ambassadeur. Hij heeft zijn BMW laten voorzien van het kenteken I NWY (‘Ik Noorwegen’).

In de villa op nummer 13 woont de Russische ambassadeur Joeri Fedotov. Door het hek is te zien dat de metershoge voordeur openstaat, een kroonluchter is zichtbaar.

Fedotov heeft vrij uitzicht op het paleis van overbuurman Lakshmi Mittal. De Indiase staalbaron kocht het pand drie jaar geleden voor 105 miljoen euro, toen het duurste huis ter wereld. Pal daarnaast woont op nummer 20 de sultan van Brunei, eveneens iemand die zich niet opgelaten voelt in de aanwezigheid van Bill Gates.

Direct na de ingang van de laan doemen de Russische ambassade en het consulaat op. Op het bordes staat een man met zonnebril te bellen. Op de parkeerplaats een tiental donkere auto’s, alle van Zuid-Duitse makelij.

Het lijkt het perfecte decor voor het machtsspel dat zich heeft ontsponnen rond de moord op Alexander Litvinenko, de Russische ex-spion. Volgens Britse media zijn de vier uitgewezen diplomaten leden van de Russische geheime dienst. Alle sporen van de poloniummoord zouden immers wijzen naar Andrej Loegovoj, ex-KGB-officier.

Het verlies van vier diplomaten is geen groot offer voor de Russen. Fedotov heeft er 66 in dienst. En aan geheim agenten geen gebrek; de Britse inlichtingendienst schat hun aantal in Londen op dertig.

Dat is nog weinig, afgaande op de Russische ex-ambassadeur Popov. Tijdens zijn termijn in de jaren tachtig waren slechts vijftien van zijn zeventig stafleden ‘echte’ diplomaten, biechtte hij nadien op. Maar het huidige veronderstelde contingent spionnen is het hoogste sinds de Koude Oorlog.

Het aantal van vier uitwijzingen is op de ‘diplomatenweegschaal’ niet veel. Maar het signaal liegt er niet om. Het middel wordt doorgaans alleen ingezet bij oorlog of spionageschandalen.

Het getal vier laat ruimte open voor een ‘tweede ronde’, zeggen kenners. Als de Russen in Britse ogen ongepast reageren, kunnen opnieuw uitwijzingen volgen. In de jaren zeventig zette premier Ted Heath liefst 105 Russische diplomaten uit. Na deze diplomatieke slachting konden de ambassades in Londen en Moskou nauwelijks meer functioneren.

Nu is de Russische ambassade in Londen nog prima in staat de belangen van de naar schatting 250 duizend Russen in Groot-Brittannië te dienen. Het merendeel woont in Londen. Maar een aanzienlijk aantal prominenten onder hen woont juist op de Britse eilanden om te ontsnappen aan de machtige Russische staat.

Voor liefhebbers van spionageromans blijft een wandeling langs Kensington Palace Gardens echter verplichte kost, al was het maar vanwege de geheimzinnige sfeer.

Voor de verdwaalde eekhoorn in de straat is niet te hopen dat de Russen geloof hechten aan berichten uit Iran. Het staatspersbureau Irna meldde onlangs de arrestatie van 14 eekhoorns, die zouden zijn voorzien van Westerse spionage-apparatuur. Anders dan in de zaak Litvinenko, die tal van bizarre details bevat, deden Britse officials dit bericht af als ‘gestoord’.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden