Eeuwige leven Robert Wolders

Robert Wolders (1938-2018): B-acteur die roem verwierf door relaties met Hollywood-diva’s

Rotterdammer Robert Wolders was een B-acteur die speelde in Flipper, maar vooral bekend werd als de partner van talloze Hollywood-diva’s onder wie Audrey Hepburn.

Robert Wolders

‘Filmster die geen ster wil zijn’, kopte de Volkskrant in 1966 toen de Nederlandse Hollywood-acteur Robert Wolders tijdens een kort bezoek aan zijn geboorteland op Schiphol de pers te woord stond.

‘Filmster zonder zwembad’, luidde de kop in Het Parool. Hij was een jaar eerder doorgebroken in de film (zijn eerste rol was die van lijk in Fellini’s Giulietta degli spiriti) en vooral op televisie waarin hij een gastrol speelde in de ook in Nederland populaire serie Flipper over een dolfijn die hielp bij het oplossen van misdaden.

Tien jaar lang zou hij actief zijn als acteur en vooral succes boeken dankzij zijn good looks. Maar internationaal bekend werd hij pas als partner van diva Merle Oberon (onder meer Wuthering Heights en The Dark Angel) en vooral Audrey Hepburn (My Fair Lady en Breakfast at Tiffany’s) die net als hij Nederlandse wortels had. Nadat zij in 1993 overleed, richtte Wolders met Hepburns twee zonen het Audrey Hepburn Children’s Fund op. Wolders overleed op 12 juli in Malibu bij Los Angeles.

Hij werd geboren in Rotterdam als enige jongen in een gezin dat zich tijdens de crisisjaren amper kon bedruipen. In 1950 besloot zijn vader – een werknemer van KLM – met het hele gezin naar het Canadese Montréal te emigreren. Na de middelbare school ging Robert Wolders psychotherapie studeren aan de University of Rochester in de staat New York.

Toen iemand hem erop wees dat zijn uiterlijk hem kansen bood op een hollywoodcarrière, begon hij een studie aan de American Academy of Dramatic Arts in New York. Hij regisseerde daar serieuze stukken van Tsjechov en Genet.

Uiteindelijk kreeg hij een uitnodiging voor een screentest in Hollywood. ‘Dat leek mij wel een avontuur. Ik was nooit aan de westkust geweest.’ Hij slaagde en had aanvankelijk veel werk. Na de rol in Flipper was hij te zien in 27 afleveringen van de westernserie Laredo die van 1965 tot 1967 werd uitgezonden. Andere series waarin hij rollen had waren Daniel Boone, The Man from U.N.C.L.E., Bewitched en The Mary Tyler Moore Show.

Zijn eerste echte filmrol kreeg hij in Tobruk naast onder meer Rock Hudson. Hij twijfelde eigenlijk altijd aan zijn acteurskwaliteiten. In zijn interview met de Volkskrant zei hij liever regisseur te willen worden. Het zou er nooit van komen. Hij kreeg een relatie met de 25 jaar oudere Britse actrice Merle Oberon die hem per se als tegenspeler wilde in haar film Interval in 1973. Toen die film genadeloos flopte, besloot Wolders zijn acteurscarrière op te geven.

‘Acteren was voor mij een straf. Ik had onvoldoende zelfvertrouwen’, zo legde hij uit. De ‘mooie jongen’ met een Nederlands paspoort vestigde zich met Oberon in Malibu waar zij in 1979 overleed.

Een jaar later ontmoette hij Hepburn. Zij vertelde dat ze meteen op hem viel. ‘Hij nodigde mij uit voor een diner in Chez Pierre tegenover Central Park in New York. En dat werd het begin van onze lange relatie’, vertelde Audrey Hepburn in 1989 in een televisie-interview. ‘Hij geeft mij het gevoel dat ik beschermd word en ik het belangrijkste in zijn leven ben.’

Ze gingen wonen in Hepburns Zwitserse landgoed La Paisible aan de voet van de Alpen – samen met de twee zoons uit Hepburns eerdere huwelijk. Nadat Hepburn in 1987 Unicef-ambassadeur werd, reisde hij met haar mee door Afrika. Na een van de reizen bleek dat Hepburn kanker had. Zij overleed in 1993.

Na een korte flirt met de Franse actrice Leslie Caron (bekend van Lili), keerde hij terug naar de VS en werd de partner van Shirlee Fonda, weduwe van acteur Henry Fonda bij wie hij tot zijn dood bleef.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.