Het eeuwige leven Rob van Mesdag

Rob van Mesdag (1930-2018):
roeikampioen en ‘every inch a gentleman’

Hij was een olympisch roeier uit een geslacht van patriciërs, die tot op hoge leeftijd verslag deed van het society­leven in Londen.

Rob van Mesdag Beeld RV

Voor de grote Londense ­expat-gemeenschap was hij een bekend gezicht. Rob van Mesdag ontbrak zelden op een evenement met een oranje tintje. Meestal liep hij daar rond met een notitieblokje, omdat hij een stukje ging maken voor de Stan Huygens-rubriek van De Telegraaf of een andere periodiek.

En anders was hij bij de London Rowing Club in Putney aan de Theems, want als roeier had hij naam en faam verworven. Hij won in de jaren vijftig als skiffeur bijna alles wat er was te winnen en deed mee aan de Olympische Spelen in Helsinki (1952). De Spelen van Melbourne in 1956, waar hij een van de medaillekandidaten zou zijn, miste hij door een Nederlandse boycot na de Russische ­inval in Hongarije.

Hij overleed in Londen op 18 juli in het harnas. Hij werd onwel ­nadat hij als 88-jarige op een bloedhete dag nog in zijn eigen skiff ‘Oranje Boven’ was gestapt bij de London Rowing Club tijdens opnamen voor een documentaire.

Rob van Mesdag was een flamboyante en innemende persoonlijkheid – ‘every inch a gentleman’ zoals een roeivriend bij de Amsterdamse roeivereniging De Hoop stelt. ‘Hij paste precies in het ­Engelse leven, waarin je niet met je privézaken te koop loopt’, zegt Hans van der Velde, een van zijn beste vrienden.

Van Mesdag was afkomstig uit een Nederlandse patriciërsfamilie die was ingetrouwd bij het chocoladegeslacht Van Houten. Hij groeide al voor de oorlog op met huisknechten, dienstmeisjes en skivakanties in Zwitserland.

Hij had drie oudere broers. Zijn oudste broer Jaap van Mesdag (overleden in 2015) werd bekend als Engelandvaarder die in de oorlog werd opgepakt en in een concentratiekamp terecht kwam.

Zijn andere broer Jat vloog bij de RAF en sneuvelde in 1945. En Maarten van Mesdag, medicus in Zuid-Engeland, overleed in 2013.

Rob was de enige die roeide. Hij werd aanvankelijk lid van de roeivereniging Cornelis Tromp in Hilversum. In 1954 werd hij lid van De Hoop. In de jaren vijftig won hij vier keer de Skiffhead (1953, 1955, 1956 en 1957). Hij veroverde ook de Holland Beker. Internationaal maakte hij zijn debuut in 1951 bij de Europese kampioenschappen, waaraan hij tot en met 1956 zou deelnemen. In 1955 won hij brons.

Van Mesdag ging al snel naar het buitenland. Als tiener zat hij op de St Andrews School in Delaware in de VS. Daarna studeerde hij aan het Trinity College van Dublin University, waar hij een belangrijk en hooggewaardeerd lid werd van het roeiteam. In 1950 roeide hij de finale van de Diamond Challenge Sculls op Henley; hij miste de cup op een haar na.

Na zijn studie ging hij schrijven en radio-interviews doen – eerst in Brussel maar later in Londen. Verdiensten waren voor hem niet belangrijk. Hij leefde eenvoudig en beschikte over een deel van het ­familiekapitaal. In Londen was hij ook zeer actief in de Anglo-Dutch Society en van de ‘irregulars’ van de London Rowing Club, veteranen die elke twee weken voor hun plezier roeiden. Van Mesdag deed ook al bijna vijftig jaar mee aan de Voga Longa in Venetië – eerst in een vier en later ook op snelle gondels.

Rob van Mesdag maakte ook deel uit van de redactie van het in 1998 verschenen jubileumboek van De Hoop: Aan de Boorden, 150 jaar roeien in Amsterdam. Van zijn hand was het hoofdstuk over veteranen-roeien. ‘Veterenarians’ noemde hij ze.

Nadat zijn broer Jaap van Mesdag overleed, werd Rob voorzitter van Early Birds, de vereniging die in ­Lelystad oude vliegtuigen conserveert. Van Mesdag was niet getrouwd, maar had wel al heel lang een vaste relatie met een op-en-top Engelse dame met wie hij zich zelden aan de buitenwereld liet zien.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.