Postuum Willem Smitt (1939-2019)

Pionier van Nederlandse roddeljournalistiek

Ook stukken over sterren moesten proza zijn. Smitt legde de lat hoog bij Story en Privé en haalde met beide bladen recordoplages.

Willem Smitt (1939-2019)

Net als Henk van der Meyden pioneerde hij in de roddeljournalistiek, wat ze bij voorkeur gossip noemden. En hij deelde ook diens passie voor circus. Vele jaren werkten Van der Meyden en Willem Smitt samen – Henk graag op de voorgrond, Willem liever op de achtergrond.

‘Henk heeft aan Willems circus nooit een letter besteed op de hele pagina die hij dagelijks had in De Telegraaf. Dat zegt wel iets over de verhouding tussen de beide mannen’, zegt Ilja Smitt, een van zijn twee zonen.

Het was ook een haat-liefdeverhouding. ‘Willem kon veel beter schrijven. Henk had de contacten’, zegt Maus Boegman, toenmalig redactiechef van weekblad Privé. Smitt overleed 23 juni na een kort ziekbed. Van der Meyden had wel gezegd samen met zijn vrouw Monica naar de uitvaart te komen, maar moest vermoedelijk om gezondheidsredenen afhaken.

Smitt was een van de drie kinderen van een Amsterdamse architect. Op zijn 16de jaar kwam hij bij het circus Van Beveren terecht. Daarna voer hij op een vrachtboot over de wereld, waarna hij perschef werd bij circus Toni Boltini.

De contacten met journalisten leidde tot een baan bij De Twentsche Couranten in 1962 stapte hij over naar Trouw. Vijf jaar later verkaste hij naar het vrouwenblad Libelle, waarvoor hij reportages over de hele wereld maakte. ‘Voor een reportage over kinderhandel vloog hij vijf continenten over. Hij had alle journalisitieke vrijheid’, zegt Ilja.

Dick Hendrikse die bij Libelle-uitgever VNU verantwoordelijk was voor de tijdschriften, zag begin jaren zeventig een gat in de markt: een gossipblad met het lief en leed van sterren en royals – ‘een blad waarbij de huisvrouw even kon wegdromen’. Smitt noemde het ‘een zoet taartje’. En hij moest hoofdredacteur worden van Story.

Het werd een geweldig succes. Alleen kreeg Smitt bij uitgever VNU niet de beloofde salarisverhoging, noch de middelen om meer mensen aan te trekken. Via een headhuntersbureau werd hij weggekocht door Van der Meyden die al zijn Privé-pagina in De Telegraaf had en ook zo’n blad wilde.

‘Henk kwam alleen maandag op de redactievergadering. De rest van de week deed hij de krant, want die was voor Henk het belangrijkste’, aldus Ilja. Dankzij die transfer kon Willem Smitt een mooi landhuis in het Westfriese Hem kopen. In een mum van tijd explodeerde de oplage van Privé naar meer dan 600 duizend stuks per week. Boegman: ‘Hij had een enorme energie. Je had zomer- en wintertijd en Willems tijd. Op zondagnacht zat hij tot half 3 te werken aan artikelen. Hij kon uren nadenken over een zinnetje. Elk artikel in het blad moest proza zijn. Vijfjes accepteerde hij niet. Het moesten achten of negens zijn.’

Zoals hij Mona naar Story had gehaald, haalde hij professor Tom Eskes naar Privé. ‘Die kon met zijn gezondheidstips ineens een miljoenenpubliek bereiken’, zegt Ilja.

Henk van der Meyden had toen al zijn circussen in Carré, die hij in zijn eigen krant uitgebreid aanprees. Willem Smitt begon samen met Hans Martens zijn eigen circusavontuur: Circus Holiday. Maar zelfs toen hij erin slaagde een monument als Ramses Shaffy er te laten optreden, had Van der Meyden er geen aandacht voor.

In 1990 legde Willem Smitt contact met de wereldberoemde clown Popov. Samen met zijn zoon Ilja organiseerde hij zijn eigen toernee van het Groot Russisch Staatscircus plus het Kerstcircus in Den Haag. Bij Privé zou hij tot 2002 blijven, waarna Wilma Nanninga het roer overnam. ‘In onze herinnering blijft mijn vader een onverwoestbaar en gedreven persoon’, zegt Ilja.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden