Postuum Johnny Lion

Johnny Lion (1941-2019): alleskunner die bekend werd met ‘Sophietje’

Behalve de hit Sophietje deed Johnny Lion nog veel meer. Hij was acteur, journalist, hoofdredacteur en zelfs – bij het circus – spreekstalmeester.

Johnny Lion Beeld ANP Kippa

Hij werd bekend als eenmalig hitwonder, maar Johnny Lion was niet zijn hele leven bezig met het zingen van Sophietje en ‘ranja met een rietje’.

Hij was al jeugdidool voordat hij bekend werd met dit nummer. Later was hij spreekstalmeester, acteur, verslaggever, columnist en zelfs hoofdredacteur. Bij zijn overlijden op 31 januari in Breda werd in de media vooral stilgestaan bij dat ene liedje, een cover van de Zweedse hit Fröken Fräken met een tekst van Gerrit den Braber. Het werd opgedragen aan zijn toenmalige liefde, het model Sophie van Kleef, nadat Lion een tekst met Bolle Bertha had afgewezen.

Lion woonde later dertig jaar samen met Mariska Akkerman, een voormalig acrobate en nichtje van wijlen circusdirecteur Toni Boltini, met wie hij in 2002 trouwde. Zij overleed in september vorig jaar. Lion leed toen al aan de ziekte van Alzheimer en uitgezaaide longkanker. Niettemin las hij op de uitvaart nog een gedicht voor. Hij overleed 31 januari op 77-jarige leeftijd. Afgelopen vrijdag werd hij in besloten kring gecremeerd in zijn woonplaats Breda. Hier sprak ook Alex, Mariska’s zoon die hij als zijn eigen kind beschouwde. ‘Op zijn uitvaart kwam Sophietje nauwelijks ter sprake’, aldus Sophie van Kleef.

Hij werd in de Haagse Zuiderparkbuurt geboren als John van Leeuwarden in een gezin van zeven kinderen. Zijn vader was daar herenkapper. Toen Den Haag zich eind jaren vijftig ontwikkelde tot de popstad van Nederland, ging hij samen met zijn broer Fred The Everly Brothers imiteren.

Toen Fred afhaakte besloot John zijn eigen band op te richten onder de naam Johnny & His Jewels, later The Jumping Jewels, waarvan de gitaristen Hans van Eijk , Tjibbe Veelo, bassist Joop Oonk (de latere manager van Rob de Nijs en echtgenoot van Willeke Alberti) en drummer Frits Tamminga deel van uitmaakte. Hij koos voor de artiestennaam Johnny Lion en werd een waar tieneridool. Met covers van allerlei Amerikaanse hits, zoals Sweets For My Sweet en Everyday, wist de band grote populariteit te vergaren, niet alleen in Nederland maar ook in de rest van Europa en in Azië. In Singapore stond de groep in 1964 nummer één, twee, drie in de hitparade.

Voor platenmaatschappij Phonogram besloot hij in 1965 solo het Nederlandstalige liedje Sophietje op te nemen. Van Kleef: ‘Ik dronk nooit ranja, laat staan met een rietje, ik begon om vijf uur met sherry. En daarna het café in. Maar ik was een model en zag mij in het liedje ook maar zo.’

In 1966 scoorde Lion een tweede hit met het nummer Tjingeling. Samen met Rob de Nijs trad hij dat jaar op in Circus Boltini. En samen met Van Kleef opende hij een boetiek in Amsterdam met de naam Sophie en Johnny.

Toen het stel uit elkaar ging, was dat ook het einde van de boetiek. ‘Gelukkig had hij vele andere talenten’, zegt Sophie van Kleef. Zo werd hij perschef en spreekstalmeester bij circus Boltini. Af en toe had hij nog een succesje als zanger, onder meer met de titelsong van de film Brandende Liefde in 1983 en Alleen in Dallas vier jaar later. Van Kleef: ‘Hij was een goede songwriter. De bedoeling is dat wij zijn nummers ook opnieuw gaan uitbrengen. Juist zijn Engelstalige repertoire is steengoed.’

Lion pakte een journalistieke carrière op. Hij maakte columns en reportages voor Panorama en Humo en was tien jaar hoofdredacteur van Sena Performers Magazine, een vakblad over het bewaken van auteursrechten. Daarnaast was hij te zien in de films Siberia, over misbruikte toeristen in Amsterdam, en Van God Los, over de Bende van Venlo. In 2009 stond hij voor het laatst op een podium.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden