NieuwsFreek Vonk

Gespot in het wild: prof. dr. Freek Vonk

Wie hem voor honderden joelende kinderen high fives ziet uitdelen bij zijn shows in AFAS-live, of hem op tv door de jungle ziet rennen terwijl hij ‘Slang, slang!’ roept, zou kunnen vergeten dat bioloog Freek Vonk óók nog eens een succesvol onderzoeker is.

Freek VonkBeeld Linda Stulic

Vanaf deze week begint Vonk als bijzonder hoogleraar aan de Vrije Universiteit, op Twitter noemt hij zichzelf nu al ‘prof. dr. Freek Vonk’. Voor een periode van vijf jaar gaat hij ongeveer 1 dag per week onderwijs geven en studenten begeleiden. Verder zal hij onderzoek doen naar hoe slangengif – Vonks specialisme – gebruikt zou kunnen worden als medicijn.

Wetenschappers zijn geïnteresseerd in slangengif omdat het een cocktail is van stoffen die bijvoorbeeld verdovend werken, of het bloed doen stollen of juist verdunnen. In een hoge dosis pakt dat slecht uit voor prooidieren, maar in lage dosis zou zo’n stof kunnen werken als medicijn voor mensen.

Recent was Vonk nog co-auteur van een studie naar het nabouwen van gifklieren van slangen in het laboratorium. Om aan slangengif te komen, moeten onderzoekers nu nog slangen ‘melken’, door ze met hun tanden in een bakje te laten bijten. Door de gifklieren na te bouwen, kunnen wetenschappers gif en antigif onderzoeken zonder dat daar echte slangen voor nodig zijn.

Eerder publiceerde Vonk in wetenschappelijke topbladen als Nature en Cell en promoveerde hij aan de Universiteit Leiden. Hoewel hij nu geldt als de ‘posterboy’ van de Nederlandse biologie, kende zijn academische carrière een stroeve start. Hij deed twee jaar over zijn propedeuse. In een interview in de Volkskrant zei hij daar ooit over: ‘Het was die eerste jaren zo druk in mijn hoofd. Mijn gedachten schoten alle kanten op, vooral bij vakken als statistiek. Pas toen ik ontdekte hoe ik die kennis kon toepassen op het onderwerp dat ik wél interessant vond - reptielenonderzoek - kreeg ik de smaak te pakken.’

Hij zei in dat interview ook moeite te hebben met het bindend studieadvies, waarbij universiteiten studenten weg kunnen sturen omdat ze in hun eerste jaar te weinig studiepunten halen. ‘Aan de ene kant is het goed om studenten een beetje achter hun kont aan te zitten, maar aan de andere kant loop je het risico laatbloeiers in de knop te breken. Niet iedereen rent in hetzelfde tempo, of weet direct welke kant hij überhaupt op wil rennen.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden