Eigengereide rechter mikpunt in hoger beroep Britse au-pair

Gaat de Britse au-pair Louise Woodward voor minimaal vijftien jaar terug naar de gevangenis? Of wordt zij vrijgesproken van elke betrokkenheid bij de dood van de baby Matthew Eappen, over wie zij de zorg had?...

TIM OVERDIEK

Van onze medewerker

Tim Overdiek

NEW YORK

Haar lot ligt sinds maandag in de handen van het Hooggerechtshof van de Amerikaanse staat Massachusetts. Dat buigt zich over de argumenten van openbaar aanklager en verdediging die eensgezind, maar met tegenstrijdige motieven, de uitspraak van rechter Zobel in het proces tegen Woodward aanvechten.

Woodward (20) stond terecht op verdenking van moord op de negen maanden oude baby, die begin vorig jaar overleed nadat zij ernstig gewond was geraakt aan het hoofd. Autopsie wees uit dat het 'shaken baby-syndrome' de doodsoorzaak was, en de Britse au-pair werd verantwoordelijk gehouden.

De jury in het proces, dat in en buiten de Verenigde Staten grote aandacht kreeg, sprak met tegenzin uit dat Woodward schuldig was aan doodslag, aangezien de verdediging een lichtere aanklacht uit strategische overwegingen had afgewezen.

Rechter Zobel legde het oordeel van de jury naast zich neer, veroordeelde Woodward op eigen gezag wegens dood door schuld en legde haar 279 dagen gevangenisstraf op. Dat was de periode die de au-pair in voorarrest had doorgebracht.

Het Hooggerechtshof van de staat Massachusetts is gevraagd die handelwijze te toetsen. Het Openbaar Ministerie verlangde gisteren herstel van de oorspronkelijke jury-bevinding. In dat geval zou Woodward levenslange gevangenisstraf worden opgelegd, met een minimum van vijftien jaar.

Volgens de aanklager had rechter Zobel zijn autoriteit overschreden, ook al had hij de wettelijke bevoegdheid. Het gebeurt zelden dat een jury wordt gepasseerd, en de manier waarop dat in het proces tegen Woodward was gebeurd, zou ontoelaatbaar zijn geweest.

De verdediging eiste volledige vrijspraak, omdat Woodwards onschuld onomstotelijk zou zijn vastgesteld, ook al oordeelde zowel jury als rechter anders. De verdediging suggereerde dat eerdere verwondingen de dood van Matthew Eappen tot gevolg hadden gehad, en de verwarring over nieuw medisch bewijsmateriaal zou mogelijk tot een tweede proces kunnen leiden.

Dat laatste is een van de opties die het zeven rechters tellende hof naast de genoemde eisen heeft. Ook is het mogelijk om de beslissing van rechter Zobel intact te laten en een andere rechter tot een nieuwe strafmaat te verzoeken. Het hof heeft 130 dagen de tijd om tot een beslissing te komen.

In de tussentijd mag Louise Woodward de staat Massachusetts nog steeds niet verlaten. Sinds de uitspraak, die in november vorig jaar werd gedaan, verblijft ze bij een van haar advocaten, terwijl haar supporters in Engeland ruim 800 duizend gulden hebben ingezameld om de kosten van het hoger beroep en een eventueel nieuw proces te dekken.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden