Wie kinderen in huis heeft, is doorgaans iets ongelukkiger dan wie geen kinderen in huis heeft.
Wie kinderen in huis heeft, is doorgaans iets ongelukkiger dan wie geen kinderen in huis heeft. © Getty

Gelukkiger met kinderen? Dat blijkt tegen te vallen

Wie kinderen in huis heeft, is doorgaans iets ongelukkiger dan wie geen kinderen in huis heeft. Dit blijkt uit een van de grootste studies in zijn soort, maandag gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift PNAS.

 
Pas wanneer de kinderen uit huis gaan, herstelt het geluksniveau zich.
Geluksprofessor Ruut Veenhoven

De onderzoekers van onder meer Princeton University putten uit een onderzoek onder 1,8 miljoen Amerikanen. Vrijwilligers beantwoorden hiervoor dagelijks vragen over hun gezondheid en emoties. De onderzoekers bekeken ook de gegevens van 161 andere landen, waaronder Nederland.

Door te corrigeren voor andere factoren die het geluk kunnen beïnvloeden, zoals gezondheid, inkomen en opleidingsniveau, ontstond zicht op het effect van het hebben van kinderen alleen.

Ruut Veenhoven, emeritus-hoogleraar sociale condities voor menselijk geluk en niet betrokken bij het Amerikaanse onderzoek, vindt de nieuwe studie vooral interessant vanwege de mate van detail. 'Bij vergelijkbare onderzoeken gaven de proefpersonen hun leven als geheel een rapportcijfer. Hier stelde men ook de vraag: 'hoe voelde je je gisteren?'

 
De passie in de relatie verdwijnt ook snel; eerst was je Romeo en Julia, nu papa en mama.
Geluksprofessor Ruut Veenhoven

Persoonlijkheid proefpersoon onbekend
De Rotterdamse geluksprofessor ziet echter ook beperkingen in de Amerikaanse studie. Zo corrigeerden de Princeton-onderzoekers niet voor de persoonlijkheid van de proefpersonen. Vooral hoe neurotisch iemand is, zou van belang kunnen zijn.

'Een neuroticus vindt waarschijnlijk niet gemakkelijk iemand om een gezin mee te stichten. Maar als dat wel lukt, zijn dit juist de mensen voor wie kinderen extra zwaar zullen zijn.'

Veenhoven wijst op Duits onderzoek dat wel rekening houdt met deze factor. Jarenlang beantwoordden proefpersonen regelmatig vragen, ook in de periode voor en na het krijgen van kinderen. Conclusie: mensen met kinderen zijn aanvankelijk iets gelukkiger dan mensen die kinderloos blijven. Maar zodra de kinderen er eenmaal zijn, slaat de kleine voorsprong om in een achterstand. Pas wanneer de kinderen uit huis gaan, herstelt het geluksniveau zich.

Volgens Veenhoven - zelf grootvader - is het dan ook een mythe dat ouderschap gelukkig maakt. 'Dat vertellen ouders graag om hun keuze te rechtvaardigen en omdat ze zelf opa of oma willen worden. Maar in werkelijkheid kent het ook veel nadelen.'

Cruciaal voor ons geluk is de mate van vrijheid die we hebben, en die neemt bij kinderen eerder af dan toe. Veenhoven: 'Naar New York gaan voor die geweldige baan? Kan niet meer met kinderen. En de passie in de relatie verdwijnt ook snel; eerst was je Romeo en Julia, nu papa en mama.'