Nooit meer toeristen op haar rug: Chi Tan (67) is eindelijk met pensioen

Op haar 67ste hoeft Chi Tan eindelijk geen rondjes om de tempels meer te lopen. Met andere Cambodjaanse olifanten vond zij een rustig onderkomen, zag fotograaf Eva Faché.

Ik ben Chi Tan en met 67 jaar een van de oudste olifanten in het Kulen Elephant Forest in Cambodja, waar ik geniet van een welverdiend pensioen. Jarenlang reden toeristen ritjes op mijn vermoeide rug, rondom de magistrale tempels van Angkor Wat, ongeveer 40 kilometer verderop. De hoteleigenaar die de pleziertochten aanbood, wilde vijftien jaar geleden al een reservaat voor ons oprichten, maar dat bleek toen nog financieel onhaalbaar. Zijn Frans-Cambodjaanse zoon is veel milieubewuster, dus kocht hij zo’n 210 hectare van het Phnom Kulen National Park, waar ik sinds begin dit jaar met dertien andere olifanten woon, allemaal vrouwtjes. Chi Tem is mijn beste vriendin.

Het was wel wennen, om ineens vrij rond te lopen. Omdat ik nooit in het wild heb geleefd, word ik nog wel op gezette tijden gevoerd en gewassen door de begeleiders, die ik herken aan hun rieten hoedjes en mintgroene pakjes. Soms komen er andere mensen op bezoek, de toeristen die vroeger op mijn rug zaten. Dan mogen ze ons bananen en suikerriet voeren. Ik vind het persoonlijk niet erg als ze me willen aaien of foto’s van me maken, zoals die ene Vlaamse fotograaf laatst deed, maar andere olifanten in het park willen liever met rust worden gelaten. De meeste mensen houden daar gelukkig rekening mee, al worden we ’s avonds nog wel vastgezet, zodat we niet ontsnappen.

Het is wel apart, als je erover nadenkt. Duizenden van mijn soortgenoten hielpen in de 12de eeuw bij de bouw van Angkor Wat. Er zijn ook vele afbeeldingen van olifanten in het steen gebeiteld en de hoogste toegangspoorten worden elephant gates genoemd. Sinds de komst van westerse toeristen in de jaren negentig liepen we alleen nog rondjes om de ruïnes, iedere dag weer. We hebben er lang op moeten wachten, maar sinds vorig jaar zijn olifantenritjes in Angkor Wat officieel verboden. Daar ben ik blij om, want er leven nog maar 50 duizend Aziatische olifanten in het wild. Ik zal nooit weten hoe dat voelt, maar ik hoop dat de generaties na mij niet meer worden gestoord door mensen.

Volg ons