Wel benaderbaar, maar ondoorgrondelijk

Liefde is niet te koop, maar het ideaalbeeld wel. Fotograaf Carlotta Cardana zag in Japan dat vrouwen hun portemonnee trekken om te ervaren hoe het is om begeerd te worden.

Ze zien eruit als frontmannen van Japanse boybands, maar zingen doen ze niet. In plaats daarvan trekken ze hun meest fancy outfit aan om in Kabukicho, de rosse buurt van Tokyo, vrouwen (vaak nog meisjes, entree vanaf 18 jaar) naar binnen te lokken om ze de avond van hun leven te bezorgen. Ze bieden een luisterend oor, flirten openlijk, steken hun sigaretten op en slaan een arm om hen heen.

‘Alles is erop gericht om de meisjes verliefd te maken’, zegt de in Londen gevestigde Italiaanse fotograaf Carlotta Cardana, die voor haar werk veel in Japan is. ‘Eén van de jongens zei: het is een fulltimejob. Als de club dichtgaat, moet ik de meisjes appen of met ze afspreken.’

Yuusi Yasaki, 20: ‘Het leuke van dit werk is dat ik mezelf verkoop in plaats van een product.

Zie hier het businessmodel van de Japanse gastheren: door de meisjes aan zich te binden, loopt de rekening almaar op. De meisjes betalen niet alleen voor het gezelschap, maar ook voor de drankjes die in de speciale ‘host clubs’ rijkelijk vloeien. Achter de bar staan flessen van omgerekend bijna negenduizend euro.

De schaduwzijde is dat sommige bezoekers zichzelf zodanig in de schulden werken dat ze worden gedwongen zichzelf te prostitueren, schrijft The Japan Times. ‘De jongens hielden er een andere lezing op na’, zegt Cardana. ‘Ze zeiden dat ze zelf opdraaiden voor de kosten als een meisje ervandoor ging.’

  • Jun, 20: ‘Het is moeilijk om de gevoelens van de meisjes onder controle te houden

  • Rui Kiriya, 22: ‘Het moeilijke is dat ik altijd moet acteren. Ik kan nooit laten zien wie ik echt ben.

  • Hayato, 20: ‘Ik heb geen dromen, ik wil gewoon plezier hebben.

  • Jin, 26: ‘Meisjes komen naar de clubs omdat ze eenzaam zijn.

  • Ojarumaru, 24: ‘Ik ben begonnen met dit werk nadat ik mezelf in de spiegel had gezien.

  • Soshi Kurosaki, 24: ‘Ik ben ermee begonnen omdat ik meer geld wilde verdienen dan mijn ouders.

  • Roland, 26: ‘Ik wil dat mijn klanten blij zijn. Dus het eerste wat ik zeg is: niet verliefd op me worden.’

  • Tsukasa Toujuo, 27: ‘We verkopen een droom.

Hoewel de hosts heel benaderbaar waren – ‘ze wilden allemaal graag op de foto’ - was het lastiger om ze te doorgronden.

‘Er was iets heel ongemakkelijks aan hun manier van doen, misschien kwam het door de vele plastische chirurgische operaties die ze hebben ondergaan’, vertelt Cardana. ‘Tegenwoordig is de trend in Japan om er zo androgyn mogelijk uit te zien. Daarvoor laten ze wallen onder hun ogen spuiten en hun oogleden liften. De jongens zeiden dat ze gelukkig waren met hun werk, maar toch leek er iets niet te kloppen.’

Achter die hele façade van gekochte liefde schuilt een bittere werkelijkheid, weet Cardana. Onderdrukking is in Japan wijdverbreid. ‘Vrouwen moeten er blijkbaar voor betalen om een leuke tijd te hebben met een man.’

Bekijk meer bijzondere fotoseries op volkskrant.nl/foto.