In zes jaar van dromerig en onschuldig naar zelfverzekerd en onbevreesd

Zes jaar na een serie lieve kinderportretten fotografeerde Vee Speers haar dochter en vrienden nog een keer. Ze gaf hun dit keer wat ter bescherming mee.

Het begon met een verjaardagspartijtje. Hoe zouden haar dochter en vriendjes in hun rijke fantasiewereldjes er kunnen uitzien, vroeg fotograaf Vee Speers zich af. Ze koos met hen attributen uit een berg verkleedspullen die ze had verzameld op de vlooienmarkten van Parijs, waar ze woont, en zette hen in een pose tegen een neutrale achtergrond. Speers zocht ‘een verontrustend randje’ in de portretten, zegt ze in een filmpje op haar site: deze kinderen zaten ‘aan het eind van hun kindertijd’. Zes jaar later waren ze tieners en portretteerde Speers hen opnieuw.

De dromerige, onschuldige sfeer van de eerste serie, met de even lieve titel The Birthday Party, was voorgoed verdwenen. De tweede serie heet Bulletproof. De harde wereld van de volwassenen wacht voorbij de poort en Speers heeft de jongeren bewapend of in gevechtstenue gestoken, met een knipoog naar de fantasycultuur. Ze was zelf niet voorbereid toen ze die leeftijd had, zegt ze in het filmpje, daarom helpt ze deze pubers een handje. Ze kijken zelfverzekerd en onbevreesd in de camera.

Speers begon haar carrière in de filmindustrie van haar geboorteland Australië. In 1990 verhuisde ze naar Parijs. Haar eerste werk als fotograaf waren portretten van de prostituees in de buurt waar zij was gaan wonen. Ze zette taferelen in scène met een nostalgische vorm en belichting die deed denken aan foto’s uit de jaren dertig. Ook de foto’s van The Birthday Party (2007) nam ze in zwart-wit. Pas bij het bewerken vond ze dat er kleur in moest. Ze ging inkleuren, zoals aan het begin van de fotografie gebeurde, maar dan met Photoshop. Het geeft de foto’s iets tijdsloos.

Maar het zijn de kinderen die de show stelen. Ontdaan van enige omgeving kun je niet om hen heen. Speers roept met de portretten verhalen op; het lijkt of de kinderen de kijkers uitnodigen mee te doen in hun fantasie, waarin zij de hoofdrol spelen. Hoe komt dat witte meisje met sproeten aan die boemerang, dat wapen van de oorspronkelijke bewoners van Australië?