Het atypische doel van Thomas de Gendt: drie rondes in één seizoen

  In de derde etappe van de Ronde van Italië had hij de sprint voor Caleb Ewan moeten aantrekken. Dat mislukte. Thomas de Gendt heeft een hoger doel: in één seizoen Giro, Tour en Vuelta uitrijden.

Thomas de Gendt maakte naam met zijn overwinning op de Mont Ventoux, in 2016, de etappe waarin Chris Froome zonder fiets kwam te staan. Maar net zo bekend is de 32-jarige Belg vanwege een aantal curieuze zaken. Zo dateert zijn laatste massage uit 2017, doet hij niet aan een warming-up voor een tijdrit en rijdt hij helemaal voor- of achteraan in het peloton. Nooit in het midden.

  • Thomas de Gendt wint op de Mont Ventoux. Foto ANP Bas Czerwinski / ANP

  • De etappe waar Chris Froome zonder fiets kwam te staan. Jeff Pachoud / AP

In de Giro d’Italia is De Gendt begonnen aan wat hij ‘Project drie grote rondes’ noemt. Hij wil in één seizoen de Giro, Tour en Vuelta rijden. Voor zover hij weet is hij de enige in het peloton die dat dit jaar gaat doen. ‘Er is vorig jaar iemand geweest die aan de drie grote rondes is begonnen, maar hij heeft alleen de Vuelta volbracht.’ Dat telt niet, vindt hij. ‘Je moet ze ook effectief uitrijden.’

Er zijn genoeg renners die per seizoen twee rondes rijden, maar alle drie komt niet zo vaak voor. Uitzondering is zijn ploeggenoot Adam Hansen, op wiens naam het record onafgebroken grote rondes rijden staat: 20 keer. Van Hansen pikte De Gendt het idee voor ‘drie op een rij’ op.

Hoewel hij in diverse rondes het bergklassement won, is De Gendt geen klimmer pur sang. Hij is vooral goed in ontsnappingen. In de Tour van 2017 was hij de renner die het meeste solo op kop had gereden: 1.047 kilometer, volgens de organisatie. De Gendt zelf kwam tot een ander aantal: 1.080. Hij houdt alles minutieus bij in een schriftje.

Volgens ploegleider Bart Leysen van Lotto-Soudal schuilt de grootste uitdaging van De Gendts missie in het mentale aspect. ‘In elke ronde krijg je te maken met dagen waarop je het slecht hebt. De vraag is hoe hij die gaat verteren. Maar ik denk dat hij het aankan.’

  • De vandaag gereden derde etappe voerde van Vinci naar Obetello, een rit van 220 kilometer.

  • Er werden waaiers verwacht met zijwind die het peloton vooruit blies, maar het bleef rustig.

  • 80 kilometer voor het einde nestelt De Gendt zich op kop van het peloton om de Japanse rijder Sho Hatsuyama terug te halen. Het mocht niet baten.

Tussen de rondes door zal De Gendt niet op hoogte trainen, anders zou hij een half jaar niet thuis zijn. De tussenpozen gebruikt hij vooral om te herstellen. Het komende half jaar is overzichtelijk, precies zoals hij het graag heeft: een maand koers, een maand training, een maand koers, een maand training en een maand koers.

Binnen het doel van de drie rondes uitrijden, heeft De Gendt ook nog een subdoel: een etappe winnen, maakt niet uit waar. Arne Houtekier, perschef bij Lotto-Soudal, heeft het routeboek van De Gendt al vol met aantekeningen, onderstrepingen en berekeningen zien staan. ‘Hij weet ook alles van prijzengeld, hoeveel welke tussensprint oplevert en zo. Ook de meeste reglementen kent hij uit zijn hoofd.’

Slapen in een tentje

Toen vorig jaar het seizoen er met de Ronde van Lombardije eindelijk op zat, en de meeste renners naar vakantie snakten, besloot De Gendt samen met zijn ploeggenoot Tim Wellens vanuit Italië terug naar België te fietsen. Onderweg sliepen ze in een tentje op campings.

Bij Quick-Step, waarvoor De Gendt in 2014 reed, werden ze weleens gek van hem. ‘Soms dacht ik dat hij met een ufo vanaf een andere planeet geland was. Van Mars of zo’, vertelde ploegdokter Toon Cruyt in Het Nieuwsblad. ‘Hij is anders geprogrammeerd dan de meeste mensen. De ene dag kon je niet op hem rekenen, de andere dag stond hij er tweehonderd procent.’

Bij Lotto-Soudal, zegt ploegleider Leysen, krijgt Thomas de Gendt alle ruimte om Thomas de Gendt te zijn: een tikkeltje eigenaardige renner met een goed karakter. ‘Geef je Thomas vrijheid, dan krijg je er loyaliteit voor terug.’

Thomas de Gendt (helemaal links, vlak voor de volgauto’s) helemaal achteraan in het peloton op 36 km van de finish van de derde etappe in de Ronde van Italië.

En dus zal hij in derde etappe, die begint in het geboortedorp van Leonardo da Vinci en eindigt aan de kust bij Orbetello, tweehonderd kilometer zuidelijker, zich het vuur uit de schenen rijden voor de Australiër Caleb Ewan, de sprinttroef van Lotto-Soudal.

80 kilometer voor het einde nestelt De Gendt zich op kop van het peloton om de Japanse vluchter Hatsuyama terug te halen. Dan ineens is hij verdwenen. Even later bungelt hij achter het peloton. Leysen: ‘Hij houdt gewoon niet van het gewring in het midden. Dan moet je hem ook niet dwingen.’

Ewan wint de etappe niet. In de straten van Orbetello is het de Italiaan Elia Viviani die als eerste over de streep komt, maar de jury oordeelt dat hij zijn landgenoot Matteo Moschetti heeft gehinderd. Zo gaat de zege niet naar Viviani, maar naar nummer twee, de Colombiaan Fernando Gaviria.

  • Uiteindelijk komt de Italiaan Elia Viviani als eerste over de streep in Obetello.

  • Maar het was de Colombiaan Fernando Gaviria die de derde etappe van de Ronde van Italië heeft gewonnen. De jury besloot Viviani te declasseren omdat hij zijn landgenoot Matteo Moschetti heeft gehinderd.

  • En De Gendt? Die kwam uiteindelijk als 129ste over de finishlijn.

De Gendt heeft het allemaal niet meegekregen. Hij rolt als nummer 129 over de streep. Voldaan en opgelucht. ‘Ik voorzag een doemscenario van waaiers rijden, een peloton in stukken en al die dingen. Gelukkig bleef dat uit.’ Maar goed ook, hij zal zijn krachten nog hard nodig hebben om zijn missie te doen laten slagen.

Van de drie rondes vindt De Gendt de Giro d’Italia de zwaarste. ‘Gelukkig zwakt het daarna per ronde af. Hopelijk heb ik in Spanje dan nog een beetje deftige benen.’