De paus op bezoek in de Verenigde Arabische Emiraten

Nooit eerder leidde een katholieke leider een eredienst op het Arabisch Schiereiland. Paus Franciscus deed het dinsdag in een overvol sportstadion in de Verenigde Arabische Emiraten.

Normaal mogen de kerkklokken in de Verenigde Arabische Emiraten niet luiden en zijn christelijke kruizen in de openbaarheid niet toegestaan. Maar daar was dinsdag weinig van te merken. Paus Franciscus droeg in een afgeladen stadion in Abu Dhabi een mis op. Nooit eerder leidde een katholiek leider een eredienst op het Arabisch Schiereiland.

‘Viva il Papa!’ klonk het terwijl de paus het stadion binnenreed. Vijftig duizend mensen zwaaiden met Vaticaan-vlaggetjes en maakten foto’s met hun smartphone. Buiten volgden nog eens zo’n 130 duizend mensen de gebeurtenis via beeldschermen op de voet.

In de VAE wonen circa een miljoen rooms-katholieken. Bijna allemaal zijn dat buitenlanders, veelal uit India en de Filipijnen, die tijdelijk als contractarbeider op het Arabisch schiereiland werkzaam zijn. Thomas Tijo bijvoorbeeld, een 44-jarige Indiër uit de Zuid-Indiase deelstaat Kerala die de mis bijwoonde. ‘Dit is een van de belangrijkste dagen uit mijn leven’, zei hij tegen persbureau Reuters.

De paus richtte zich in zijn mis voornamelijk op deze contractarbeiders. ‘Het is waarschijnlijk niet gemakkelijk voor jullie om zo ver van huis te zijn en jullie dierbaren te moeten missen’, zei hij. ‘Misschien voelen jullie je onzeker over de toekomst.’ Maar de Heer laat zijn trouwe volgelingen nooit in de steek, zo verzekerde hij hen.

In de VAE heerst vergeleken met de buurlanden een relatief mild religieus klimaat. De christelijke contractarbeiders mogen er discreet hun religie bedrijven. De minister van Tolerantie, Sheikh Nahyan bin Mubarak, nodigde de paus uit voor een ‘interreligieuze dialoog’. De paus greep die kans om zich uit te spreken tegen de oorlogen in het Midden-Oosten.