De ondernemingEIFFEL

Werknemers van detacheringsbureau EIFFEL spiegelen zich aan topsporters

Detacheringsbureau EIFFEL was het eerste kind van oprichters Ferdi en Erica van Dommelen. Ze verkochten het bedrijf in 2018, maar hun geest waart er nog rond. ‘Wat Ferdi goed heeft neergezet is dat EIFFEL speelt om te winnen.’

Medewerkers van EIFFEL met directeur Gert-Jan Meppelink in het midden.Beeld Eva Faché

Ferdi en Erica van Dommelen vormen in alles de perfecte match en zeker bij het leiden van hun bedrijf EIFFEL tussen 1992 en 2018. In het vorige maand verschenen boek EIFFEL is de naam van journalist Hans Klippus beschrijft het echtpaar hoe een bescheiden detacheringsbureau uitgroeide tot een grote speler in Legal en Finance met een jaaromzet van 60 miljoen euro.

Profiel: EIFFEL 

Waar: Arnhem 

Sinds: 1992

Omzet: 60 miljoen euro. 

Werknemers: 600

‘Het schrijven van dit boek was bijna een vorm van therapie’, zegt Erica van Dommelen. Of zoals hun oudste dochter Sophie zegt: ‘Mijn ouders hebben drie dochters, maar EIFFEL was hun eerste kind.’ Erica van Dommelen, instemmend: ‘Nadat we ons bedrijf hadden verkocht, heb ik veel gehuild. We waren toch iets kwijt. Ik had heimwee naar die leuke tijd. Zeker in de Steenstraat in Arnhem, waar we in 1992 begonnen. Het was pionieren voor ons beiden.’

Detacheren stond nog in de kinderschoenen. Bij de gemeente Lochem kreeg Van Dommelen zijn eerste project. Of hij de stapel bezwaarschriften tegen de onroerendgoedbelasting kon helpen wegwerken? Ferdi (57): ‘Ik had geen idee, maar ik antwoordde: ja, hoor.’ Erica (53): ‘Ferdi kwam thuis met die dossiers en zei: ik heb geen idee, waar ik moet beginnen. Maar het is wel gelukt.’

De contouren van hun werkwijze werden meteen zichtbaar. Ferdi gaat nadenken en dan lijkt het alsof hij in de sluimerstand staat. Hij zorgt voor de structuur. ‘Ik ben een enorme denker. Het lijkt bij mij op autistisch gedrag, in zo’n denkproces wil ik niet worden gestoord. Dus zo’n verzoek van de gemeente Lochem los ik op. Maar ik doe ook veel op gevoel.’ En na een korte denkpauze: ‘Alleen Ferdi is te extreem en dus krijg je Erica er altijd bij.’

Erica steekt het vuurtje aan en zorgt vanuit haar intuïtie voor warmte. Ze was de onvermoeibare gangmaker achter de feestavonden en de uitjes voor het personeel. Altijd benadrukten de oprichters het familiegevoel dat Ferdi als kind zo had gemist.

EIFFEL – met hoofdletters – werd vernoemd naar Gustave Eiffel. Een deel van de trap van de door hem ontworpen Eiffeltoren staat in de ontvangsthal in Arnhem. Rood werd de dominante kleur die overal terugkeerde, inclusief de leaseauto’s. Het werd bijna een mystiek bedrijf, omdat Ferdi van Dommelen uit de schijnwerpers bleef. Werd het geen sekte? Ferdi: ‘Ik ben redelijk zwart-wit, maar de grenzen worden bepaald door de mensen met wie je samenwerkt.’ En glimlachend: ‘Met 600 sekteleden waren we niet de grootste, maar we wilden wel de beste zijn. En onze professionals voelden zich geen sekte. Het beste uit jezelf halen is voor mij een wetmatigheid.’

Ferdi en Erica van Dommelen.Beeld Eva Faché

Topsport werd de spiegel van het geesteskind van Ferdi en Erica van Dommelen. Als sponsor van basketbalclub EiffelTowers dat vier keer landskampioen werd en de hockeysters van Amsterdam; altijd hamerde Van Dommelen op de teamgeest. Hij richtte met olympisch zwemkampioen Pieter van den Hoogenband, tegenwoordig chef de mission bij sportkoepel NOCNSF, de Topsport Community op.

De vergaderruimten in Arnhem zijn vernoemd naar topsporters en hun spreuken sieren de wanden. De innerlijke kracht van tennisser Roger Federer werd het richtsnoer van Van Dommelen, toen hij in 2010 door huisbankier ABN Amro naar de kelder van het kantoor in de Amsterdamse Bijlmer werd geleid.

De economische crisis had ook EIFFEL hard geraakt. De boodschap was bikkelhard, zijn bedrijf werd onder curatele geplaatst. ‘Het was verschrikkelijk, maar toch halen we dan bij elkaar een oerkracht naar boven’, zegt Erica van Dommelen.‘We beat them.’

Het echtpaar moest een stevig offer brengen. In het boek beschrijft Erica van Dommelen hoe Ferdi haar belde met het verzoek om 700 duizend euro over te maken naar de bank. ‘Ons eigen spaargeld. Maar het was wel de eerste stap naar de oplossing.’

Na die crisis besefte Ferdi van Dommelen dat EIFFEL een nieuwe dimensie nodig had. Denk in kansen, doe in oplossingen werd de slogan. Hij zou het de overheid graag meegeven bij de bestrijding van het coronavirus. ‘Bij de GGD waan ik me in de prehistorie. Je prik wordt nog in een vaccinatieboekje gezet. Tijdens de eerste coronagolf moest de GGD wekelijks 20 duizend testen afnemen, terwijl de medewerkers ze nog met pen en papier registreerden.’

Bij EIFFEL stopten Ferdi en Erica van Dommelen in 2018 op het hoogtepunt. Ferdi behoorde nog enige tijd tot de raad van commissarissen. Na de overname door Gilde Equity Management trad de van ABN Amro overgekomen Gert-Jan Meppelink in maart – midden in de coronacrisis – aan als nieuwe directeur. Sindsdien groeide de omzet van EIFFEL met ruim zeshonderd professionals van 50 naar 60 miljoen euro.

Hij noemt EIFFEL ‘het best bewaarde geheim van het oosten’. Zijn enige kritiekpunt op de erfenis van zijn voorgangers is dat ‘Ferdi en Erica misschien te bescheiden zijn geweest, terwijl ze zoveel kwaliteit hebben opgebouwd.’

EIFFEL wil meer bravoure uitstralen. Meppelink: ‘Wat Ferdi goed heeft neergezet is dat EIFFEL speelt om te winnen. Het vergt een andere mentaliteit dan spelen om niet te verliezen. Dat mag ook meer zichtbaar zijn. Naast autonome groei kijken we zelfs naar overnames om als één van de sterkste partijen uit deze crisis te komen.’

Meppelink kon de blauwdruk van Van Dommelen blijven hanteren. Het bedrijf stortte zich op de ‘Tozo’, de overbruggingsregeling van de overheid aan zelfstandige ondernemers die via de gemeenten moest verlopen. Zo werd EIFFEL de ‘Tozo-desk’ in steden als Arnhem, Den Haag en Tilburg. Meppelink: ‘We zagen covid niet als een gevaar, maar als een kans in een markt met andere behoeften. Meer dan ooit zijn we partner in het optimaliseren van bedrijfsvoering.’

Zo bekommert het bedrijf zich nog altijd om het welzijn van de medewerkers. ‘Ons pand fungeerde als een clubhuis met barbecues op het dakterras,’ zegt Meppelink. ‘Een Eiffelaar werkt nooit alleen, is ons motief. Ook al ben je gedetacheerd bij een nutsbedrijf, je kunt altijd terugvallen op je 600 collega’s. Het delen van kennis en expertise is een soort erecode.’

Door het coronavirus dreigen mensen te vereenzamen tijdens het verplichte thuiswerken, zeker als ze single zijn. EIFFEL doet indirect aan mentale begeleiding voor zijn veelal jonge professionals. Meppelink: ‘We zien onszelf als een talentenfabriek. Intensiever dan voorheen organiseren we sociale events op afstand. Ons doel ‘A better we is a better me’ is relevanter dan ooit.’

Lachend vertelt Ferdi van Dommelen dat hij ooit overwoog om zijn medewerkers een verplichte Coopertest te laten doen, waarbij binnen 12 minuten een zo groot mogelijke afstand wordt gelopen. Hij kreeg het er niet doorheen. Maar dat vleugje ‘Ferdi’ heeft EIFFEL ook na zijn afscheid behouden. Meppelink: ‘Ferdi en Erica van Dommelen hebben het fundament gelegd, we zijn nu EIFFEL 2.0.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden