Weight Watchers Nederland gaat failliet

Weight Watchers Nederland zit aan de grond. De exploitant van het afslankconcept vraagt vandaag faillissement aan. De Amerikaanse licentiegever Weight Watchers International, tevens de grootste schuldeiser, heeft de vergunning voor de Nederlandse afdeling ingetrokken....

RENE BOGAARTS; FRANK HENDRICKX

Van onze verslaggevers

René Bogaarts

Frank Hendrickx

AMSTERDAM

Het bedrijf Means BV, dat sinds 1995 het Weight Watchers-programma in Nederland uitvoert, heeft de afgelopen tijd naarstig naar nieuwe investeerders gezocht. Het bedrijf zit diep in de schulden en kan niet voldoen aan zijn verplichtingen jegens de franchise-organisatie Weight Watchers International in New York. Deze organisatie is eigendom van het het voedingsmiddelenconcern H.J. Heinz.

Het is onduidelijk wat er met de 150 werknemers van het afslankinstituut en met de duizenden cursisten gaat gebeuren. Zij worden pas vandaag over het faillissement ingelicht. Bij het personeel heerste al langer twijfel over het welslagen van een reddingspoging. 'Binnen veertien dagen is het afgelopen', zei een medewerkster gisteren.

H. Davis, vice president van Weight Watchers International, laat zich niet uit over de hoogte van de schuld, die volgens een ingewijde 700 duizend gulden bedraagt. 'Maar het is duidelijk dat ze problemen met ons hebben, financiële problemen', zegt Davis. 'Ik kan me nauwelijks voorstellen dat ze geen gelijksoortige moeilijkheden hebben met ondernemingen in Nederland', vervolgt hij. 'We zijn hier niet gelukkig mee. Het is slecht voor onze naam.'

Directeur van Means is Rob Kersbergen, een oud-belastingadviseur bij Price Waterhouse. Tot voor kort deelde hij die functie met zijn broer Wim, maar die trok zich op 15 augustus terug. Wim Kersbergen, wethouder voor de VVD in 's Gravenzande, is nog steeds in dienst van Means. 'Ik ben opgestapt omdat er over de vraag hoe het financieel verder moest, verschil van inzicht bestond met de andere aandeelhouders, onder wie mijn broer', vertelt Wim Kersbergen. 'Maar je loopt niet weg bij een bedrijf dat je een paar jaar hebt geleid.'

In een wanhopige poging om nieuw kapitaal bij elkaar te sprokkelen hebben de gebroeders Kersbergen onderhandeld met een dubieuze geldschieter, een man die in 1994 tot twee jaar cel werd veroordeeld. Met enkele anderen had hij het Britse Leger des Heils in 1992 ongeveer achttien miljoen gulden afhandig had gemaakt.

De beoogde redder van Means was volgens juridische stukken ook betrokken bij de oplichting van een Amerikaanse oogarts in 1993 voor bijna een miljoen dollar. In 1989 profiteerde hij van een goedgelovige Duitser, die hij ruim 150 duizend gulden aftroggelde. Hij wist vertrouwen te wekken door zich met een doktorstitel te tooien en zich uit te geven als ereburger van Parijs.

'We hebben inderdaad met die man gesproken', erkent Wim Kersbergen. 'Maar we hebben uiteindelijk geen zaken met hem gedaan. Hij kon het geld niet leveren binnen de termijn die wij gesteld hadden.'

Een werkneemster van Weight Watchers Nederland, die anoniem wenst te blijven, zegt dat de broers een slecht beleid hebben gevoerd. 'Twee jaar lang is met geld van het ene potje naar het andere geschoven. Het ene gat werd met het volgende gedicht.'

Impliciet erkent Wim Kersbergen deze gang van zaken. Volgens hem heeft Means in 1995 'een valse start' gemaakt. 'Weight Watchers Nederland had al een slechte naam. Mensen met wie we zaken moesten doen, wilden dat de schulden van de vorige exploitant werden voldaan. Om te beginnen moesten we dus flinke investeringen doen, andere dingen eerst betalen. Dan komt de marketing in de problemen en blijf je achter. Want dit is een marketing-organisatie.' Volgens Kersbergens advocaat wilde 'New York' al bij de start in 1995 dat Means een half miljoen gulden oude schulden overnam.

'Ik vind het tragisch voor beide broers, maar als je moet kiezen tusen twee ondernemers of de toekomst van 150 werknemers en tienduizend cursisten, dan is duidelijk waar je solidariteit ligt', zei de werkneemster gisteren, die hoopt dat nieuwe investeerders Weight Watchers Nederland redden. 'Bij mij staat de champagne koud.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden