Waspoeder maakt bleek

TOEN enkele maanden geleden de naam Roel Pieper genoemd werd in verband met een functie in de raad van bestuur van Philips, stonden de kranten vol nieuwtjes over deze workaholic - en echt niet alleen vanwege zijn carrière als basketballer....

'Philips staat altijd meer in het nieuws dan Unilever', zucht Henk Mey, gepensioneerd topman van Unilever. Toen Markham in 1968 was opgeklommen tot treasurer van Unilever, beheerder van het kasgeld, was Mey zijn directe chef. 'We hadden nauw contact met elkaar', herinnert de inmiddels 69-jarige Mey zich. Maar verder dan de omschrijving dat Markham 'een plezierige, capabele vent is, een Engelsman die perfect Nederlands spreekt', komt hij niet.

Markham (51) werkt sinds 1968 bij Unilever. Direct na zijn studie in Cambridge krijgt hij, op zijn 22-ste afgestudeerd in zowel chemie als natuur- en wiskunde, een baan bij Unileverbedrijf T. Wall & Sons, niet in een onderzoeksfunctie, maar als trainee bij de financiële afdeling.

Markham blijft in de financiële hoek hangen tot 1989. Dan krijgt de treasurer zijn eerste echt commerciële baan: directeur van Unilever in Australië. Drie jaar later wordt hij de baas van Nippon Lever, de Japanse tak van het concern. Sinds drie jaar is hij verantwoordelijk voor de strategie in Noordoost-Azië. Een maand geleden maakte Unilever bekend dat Markham in het executive committee wordt benoemd, belast met de prestigieuze portefeuille Strategie en Technologie. Een glanzende carrière, maar de naam Markham ontbreekt in alle knipselkranten.

Nee, dan Roel Pieper (41). Als hij in januari dit jaar opstapt bij het Amerikaanse computerbedrijf Compaq, omdat hij daar geen tweede viool wil spelen, gonst het gelijk van de geruchten dat hij ín is voor een topfunctie bij Philips. De weken voordat Pieper uiteindelijk wordt benoemd tot bestuurder met de portefeuille, jawel, Strategie en Technologie, staan de kranten bol met verhalen over hem. 'Dat is merkwaardig', beaamt voormalig Unilever-bestuursvoorzitter Floris Maljers. 'Ik kan me ook niet herinneren dat benoemingen in de raad van bestuur, anders dan tot voorzitter, aandacht van de media kregen. De zes maanden dat ik voor de overheid over Fokker onderhandelde, drie met Dasa en drie met Samsung, hebben mij ook meer bekendheid opgeleverd dan tien jaar voorzitter van Unilever.'

Aan de omvang van het concern kan het niet liggen. Unilever is met een marktwaarde van pakweg 182 miljard gulden veel groter dan Philips, dat op de beurs 102 miljard waard is. Belangrijker is misschien dat de merknaam Philips op veel producten van het Eindhovense concern prijkt, terwijl Unilever het moet hebben van een reeks alledaagse namen als Ola, Omo en Signal Fluor.

Of komt het gewoon door de kleurloosheid van Markham? Maljers weet weinig over hem te vertellen, ofschoon hij veel contact met hem heeft gehad. 'Zijn moeder was een Nederlandse', verklaart hij Markhams opvallende beheersing van het Nederlands. Om er onmiddellijk aan toe te voegen dat hij vanwege zijn ervaringen in Duitsland en Zwitserland ook perfect Duits spreekt. 'Japans niet', zegt Mey. 'Maar verder dan bestellen in een restaurant komt vrijwel niemand.'

Wie een lange carrière in een concern weet te bekronen met een functie in de raad van bestuur, moet over tact beschikken. Wie veel vijanden gemaakt, struikelt ver voor de laatste horde. 'Rustig, tactvol, met een Brits gevoel voor understatement', noemt Maljers hem. 'Ik heb alleen positieve geluiden over zijn benoeming gehoord.'

Pieper is een volstrekt ander type: hyperactief, direct en flamboyant. In 1990 stapt hij op bij het Duitse Software AG omdat hij er 'gek werd van de besluiteloosheid'. In 1996 verkoopt hij het softwarebedrijf USL aan Novell, en gaat op zoek naar een nieuwe uitdaging omdat Novell nooit de nummer één van de branche kan worden. Bij Tandem, dat wordt overgenomen door Compaq, houdt hij het na twee jaar voor gezien omdat hij er geen tweede viool wil spelen.

Terwijl Pieper nog voor zijn benoeming van het ene interview naar het andere holt, weigert Markham voor dat tijdstip te praten. 'Uit respect voor zijn voorganger, die nu nog in funtie is', zegt een woordvoerder van Unilever. Dat raakt Maljers in het hart: 'Terughoudendheid past in de beste Unilever-tradities.'

René Bogaarts

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden