'Voor 15 euro had ik een grandioos ontbijt aan boord van Austrian Airlines'

Hij is de 'Michelingids' voor vliegtuigmaaltijden in eigen persoon: Nik Loukas, Australiër en oprichter van de site inflightfeed.com.

Ontbijt aan boord van Austrian Airlines.

Nik Loukas (37) was 8 jaar toen hij tijdens een vakantie met zijn ouders zijn eerste vliegtuigmaaltijd kreeg voorgeschoteld. 'Ik herinner me hoe ik naar die edelstenen van aardappelen staarde en dacht: wat is dit? Ik was meteen gefascineerd en besloot dat ik op een dag in de luchtvaartindustrie zou werken', zegt hij.

Twintig jaar later vertrok de in Melbourne geboren Loukas met een master luchtvaartkunde op zak naar Europa, waar hij als steward aan de slag ging voor het Australische Qantas. Toen de maatschappij van de ene op de andere dag besloot dat passagiers niet meer met contant geld konden betalen, kreeg het cabinepersoneel een stortvloed aan kritiek over zich heen.

'De feedback was vreselijk', zegt Loukas. 'Er waren passagiers zonder creditcard die vijf uur lang vlogen en dus niets te eten en drinken konden bestellen. Hun grootste klacht was dat ze van tevoren niet waren ingelicht over deze verandering.'

Dat bracht hem op een idee: in 2012 zette Loukas inflightfeed.com op. Hij vloog zeventien keer de wereld rond - 180 duizend kilometer per jaar - om informatie over de catering aan boord van meer dan 150 maatschappijen te verzamelen.

Meest in het oog springend onderdeel zijn de vliegtuigrecensies die Loukas op de site schrijft. Dit doet hij 'vooral voor de lol', zegt hij. Maar de ondertoon is serieus: hij wil aantonen dat het lang niet altijd slecht is gesteld met de kwaliteit van het eten dat op 11 kilometer hoogte wordt geserveerd.

'Een soort kipburger zwemmend in een bruinoranje saus'

'Het was niet smaakvol en zag er ook nog eens vreselijk uit'. Bekijk hier alle maaltijdfoto's die Nik Loukas maakte op 11 km hoogte.

Zo dineerde Loukas aan boord van Singapore Airlines aan een tafel met een wit kleed, echt bestek en een goed glas wijn. Hij kreeg een perfect gegaarde biefstuk met sjalot-dragonsaus, sperzieboontjes, geroosterde pompoen, aardappelpuree en ijs na voorgeschoteld. 'Alsof je in een privé-restaurant dineert.'

Helemaal representatief is deze ervaring niet: het driegangenmenu werd uitgeserveerd in de business-class, waar Loukas zo nu en dan zijn frequentflyerpunten voor inzet. Maar voor een goede maaltijd hoef je zeker niet businessclass te vliegen, stelt hij. 'De kwaliteit van economy-classmaaltijden is de afgelopen jaren enorm verbeterd.' Hij is een liefhebber van de 'zeer smaakvolle' curry's aan boord van KLM en 'kan altijd rekenen op de kwaliteit van Turkish Airlines'.

Diner aan boord van Singapore Airlines.

Voedseltrends

Vliegmaatschappijen gaan mee in de bekende voedseltrends: minder vlees, minder suiker en meer biologisch. 'Steeds vaker staan biologische gerechten op het menu, al geldt dat vooral voor businessclass', zegt Loukas. 'Korean Airlines heeft een biologische boerderij op het eiland Jeju. Ze hebben er vee en kippen en verbouwen er groenten die ze gebruiken voor de bibimbap (een Koreaans gerecht van groenten en rijst).'

De Australiër Loukas woont in Dublin, waar hij voor het Ierse bedrijf inMotion vliegtuigpersoneel traint op het gebied van catering en vliegtuigtechnologie. In zijn vrije tijd pakt hij geregeld een extra vlucht om een nieuwe maaltijd te testen.

Zo vloog hij speciaal met Japan Airlines om hun Kentucky Fried Chicken-menu uit te tproberen. 'Ik moet daar nog steeds om lachen', zegt hij. Ook de speciale Hello Kitty-vlucht van de Taiwanese maatschappij EVA Air bezorgde hem een zonnig humeur. 'Dit is waarschijnlijk de vrolijkste vlucht ter wereld!', schrijft Loukas op zijn site. Op foto's is te zien hoe de twee kindermenu's die hij bestelde zijn voorzien van fruit en groenten in de vorm van het populaire kinderbeest, inclusief kattenoortjes en snorharen.

Het niveau is niet altijd even hoogstaand. Neem het ontbijt van Air India, bestaand uit een droge croissant, een paar partjes fruit en een chocoladebrownie. 'Is dit alles?' vraagt Loukas zich af. 'Misschien word ik gewoon te gulzig.'

Hoewel de maaltijdenexpert vaak mild is in zijn oordeel - hij geeft zelden een onvoldoende - krijgt de 'soort van kipburger zwemmend in een bruin-oranje saus' aan boord van Ukraine International Airlines een magere 5,1. 'Ik moest ervoor betalen', zegt Loukas. 'Het was niet smakelijk en het zag er ook vreselijk uit.'

Ontbijt aan boord van Air India.

Documentaire

Momenteel werkt Loukas aan een documentaire over de complexe logistiek achter vliegtuigmaaltijden. Via crowdfunding heeft hij ruim 10 duizend euro ingezameld om de reizen die hij ervoor aflegt te bekostigen. Loukas hoopt dat de documentaire nog dit jaar op een aantal Europese filmfestivals te zien zal zijn. 'Het filmproces heeft me een hoop nieuwe inzichten gegeven', zegt hij. 'Het is ongelooflijk om te zien hoeveel mensen betrokken zijn bij de totstandkoming van een vliegtuigmaaltijd: van chefkoks die wel negen maanden bezig kunnen zijn met het samenstellen van een nieuwe maaltijd tot medewerkers die de maaltijden met speciale vrachtwagens naar de vliegtuigen brengen.'

Topprioriteit van iedereen in de luchtvaart is de hygiëne. Loukas: 'Je wil niet dat driehonderd mensen aan boord van een vliegtuig een voedselvergiftiging oplopen. Om dat te voorkomen worden de maaltijden de dag voor vertrek of op de dag zelf bereid. Ze worden voorgekookt en koelen dan af tot een bepaalde temperatuur zodat de maaltijden aan boord makkelijk kunnen worden opgewarmd.'

Loukas is voorlopig niet uitgekeken op vliegtuigmaaltijden. Hij heeft nog weinig met Afrikaanse maatschappijen gevlogen; South African Airways en Ethiopian Airlines staan hoog op zijn verlanglijst. Daarnaast volgt hij de ontwikkelingen op de voet bij enkele Amerikaanse maatschappijen die hun assortiment binnenkort radicaal zullen aanpassen.

Ook de upgrade-opties die steeds meer maatschappijen in hun economyclass aanbieden, wekken zijn interesse. 'Laatst had ik voor 15 euro een grandioos ontbijt aan boord van Austrian Airlines.' Roereieren met spek, gebakken champignons, tomaten, aardappelen, een croissant met jam, vers brood en versgeperst sinaasappelsap. 'Het beste ontbijt in tijden', verzucht hij. Eindoordeel: een 9,4.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden