Vluchteling schept wereldconcern

Apax, een Britse investeringsmaatschappij met een opvallende staat van dienst, wordt de nieuwe grootaandeelhouder van PCM. Sir Ronald Cohen (59) stichtte het bedrijf en leidt het sindsdien onafgebroken....

Het levensverhaal van Ronald Cohen is een succesverhaal dat begint in 1957. Niet omdat hij toen werd geboren (hij stamt uit 1945) maar omdat hij in dat jaar met zijn vader en moeder op de vlucht moest. Tot dan leefden de Cohens rustig in Egypte, maar de Suez-crisis verslechterde het klimaat voor joden in Egypte ernstig. Omdat moeder Cohen een Brits paspoort had, kon de familie terecht in het Verenigd Koninkrijk. Ronald mocht alleen zijn postzegelverzameling meenemen.

Cohen verklaart zijn succes uit die gebeurtenis. Berooid aankomen, opnieuw moeten beginnen, zoiets 'wekt een grote motivatie tot economisch en financieel succes.' Hij kon in Oxford studeren dankzij een beurs, en haalde zijn MBA in Harvard. Met enkele studievrienden legde hij in 1972 de basis voor wat nu Apax is.

Apax belegt vermogens van verzekeraars en pensioenfondsen. Hun geld wordt vergaard in een fonds, waarmee vooral wordt geïnvesteerd in bedrijven die niet aan de beurs genoteerd zijn (private equity). Een participatie duurt zelden langer dan vijf jaar. Als alle participaties weer zijn verkocht, al dan niet op de beurs, wordt inleg en winst uitgekeerd aan de beleggers van het fonds.

Aanvankelijk scharrelde Apax fondsen bij elkaar van enkele tientallen miljoenen euro's, maar allengs werden het honderden miljoenen, later miljarden. Er zijn nu 27 van zulke Apax-fondsen, waarvan een groot deel al is geliquideerd. Op dit moment beheert Apax zo'n 12 miljard euro aan investeringen. Apax heeft nu twaalf kantoren waar in totaal rond driehonderd mensen werken.

Dankzij slimme maar riskante financieringsconstructies haalt Apax enorme rendementen voor zijn klanten. Legendarisch is de 2,9 miljoen euro die het in 1996 stak in Autonomy, een Brits softwarebedrijfje. Dat werd vier jaar later naar de beurs gebracht en leverde Apax 239 miljoen euro winst op (waarna de beurskoers met 96 procent daalde ).

Vóór zijn zestigste verjaardag, volgend jaar, moet Cohen het bedrijf verlaten. De 21 partners van Apax hebben zijn opvolger al aangewezen: Martin Halusa. Maar Cohen wil, vóór hij Apax verlaat, nog één doel bereiken: Apax laten uitgroeien tot de top drie in de wereld. Nu staat het bedrijf 'slechts' op een zevende plaats.

Afgezien daarvan heeft hij vrijwel alles bereikt wat er te bereiken viel, en financieel succes had hij zeker. The Sunday Times plaatste hem op de lijst van rijkste Britten (nummer 713) met een vermogen van 53 miljoen pond (80 miljoen euro). Is hij zo rijk? 'Daar is weinig bewijs voor', zegt hij zelf.

Cohen is een goede vriend van Tony Blair en diens minister van Financiën, Gordon Brown. Sinds 2000 leidt hij op verzoek van beide politici de Social Investment Task Force. En in 2002 besloot hij iets terug te doen voor het land waar hij in alle opzichten slaagde: hij richtte het Bridges Community Development Venture Fund op, waarmee hij de Apax-technieken wil toepassen om sloeberwijken weer enig perpectief te bieden.

In Nederland heeft Apax alleen een belang in Independer (omzet 2002: vier miljoen euro), een bedrijf dat financiële diensten verleent via internet. In 1999 nam Apax Europe IV voor 11 miljoen euro een belang van bijna 50 procent. Directeur Edmond Hilhorst is zeer tevreden over Apax: 'Ze leggen nooit iets op. Ze doen wel suggesties, maar als je dan op goede gronden anders beslist, accepteren ze dat.'

Een van de bekendste investeringen van Apax was in het Schotse PPL Therapeutics, dat bekend werd door zijn rol in het klonen van schaap Dolly. Andere bekende namen zijn EasyEverything (zusteronderneming van EasyJet) en Virgin Radio. Apax bezit één krantenbedrijf: 20 Minuten, uitgever van gratis metrokranten in Zwitserland.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden