Van Boonstra mag NavTech nog wel even bleeder blijven

Navigation Technologies is een indrukwekkend bedrijf. De omzet van de Amerikaanse producent van elektronische autokaarten bedraagt slechts luttele miljoenen guldens, terwijl de verliezen rond de honderd miljoen liggen....

Van onze verslaggever

Lucas van Grinsven

AMSTERDAM

Navigation Technologies, in de wandelgangen beter bekend als NavTech, is één van Philips' beter bewaarde geheimen. Het elektronicaconcern praat niet graag over deze kwijnende dochter. NavTech is waarschijnlijk Philips' voornaamste verlieslijder, ofwel 'bleeder'. De kaartenmaker strijdt om de eerste plek als grootste kapitaalvernietiger binnen Philips met de kersverse telefoondivisie en de Duitse minderheidsdeelneming Grundig.

Het grote verschil met die twee onderdelen is dat het volstrekt onduidelijk is wanneer NavTech uit de rode cijfers klimt, terwijl de telefoondivisie en Grundig volgend jaar winst verwachten.

NavTech meent dat het wel goed komt. 'Op dit moment investeren we zwaar in de database, maar verwachten over drie jaar uit de verliezen te komen', zegt de Europese directeur business development Janis Moissiddis.

Alleen de telefoondivisie en NavTech mogen van Philips-topman Cor Boonstra gigantische verliezen maken. Dat is tekenend voor zijn geloof in de kaarten-business, want hij heeft weinig geduld met langlopende projecten. Dit jaar maakte hij al korte metten met Grundig, Super Club en verschillende kleinere bedrijfsonderdelen.

Zijn vertrouwen in NavTech wordt nog eens onderstreept door een recente beslissing om de komende maanden opnieuw zwaar te investeren in NavTech, geld dat nodig is voor de overbrugging naar winstgevendheid.

Wat is zo interessant aan NavTech? Het bedrijf heeft 900 medewerkers in ruim 60 kantoren die geografische kaarten in computers stoppen. Dat lijkt weinig inspirerend, maar NavTech's databases zijn cruciaal voor navigatie-systemen in auto's, een groeimarkt in de volgende eeuw.

Op dit moment stelt die markt nog niet veel voor. Slechts enkele merken leveren autonavigatie-systemen, en alleen in hun topmodellen. In Europa leveren BMW, Mercedes en Renault zulke systemen waarbij een bestuurder op een dashbord-monitor kan zien waar hij is en hoe hij moet rijden - van stoplicht tot stoplicht, op tien meter nauwkeurig.

Nu zijn zulke systemen nog een bijzonderheid, maar de populariteit neemt snel toe. Sinds het eerste systeem eind 1994 werd geïnstalleerd in een 7-serie heeft BMW er bijna 50 duizend verkocht - volledig voor zevenduizend mark per stuk. Sinds 1996 is het Philips Carin-systeem ook te krijgen als optie in de BMW 5-serie. 'En vanaf volgend jaar in de goedkopere 3-serie', zegt een woordvoerder in München. 'Autonavigatiesystemen worden net zo normaal als ABS-remsystemen en airbags', zegt hij.

Wat bij BMW gebeurt, is ook bij Mercedes te bespeuren. Nu zijn navigatie-systemen te krijgen in de E- en S-klasse, en vanaf volgend jaar in de C-klasse. Die autoproducent heeft gekozen voor een navigatie-systeem van Bosch-Blaupunkt, in plaats van Philips Carin. Dat maakt voor NavTech niet uit, want dat levert geen systemen, maar slechts de digitale kaarten. De klanten zijn producenten van navigatieystemen, zoals zusterbedrijf Philips Carin, maar ook diens concurrenten Siemens, Mannesmann en Fiat, en het Japanse Alpine, Zexel en Denso.

NavTech heeft twee rivalen, TeleAtlas in Europa (voor 50 procent van Bosch) en Etak in de Verenigde Staten (in bezit van Sony), die samenwerken. Alle drie bedrijven streven ernaar om een geheel continent te bestrijken, en daar gaat het mis, althans wat de kosten betreft. Voor een routebeschrijving van deur-tot-deur zijn zeer nauwkeurige kaarten nodig.

'De kosten van zulke nauwkeurigheid zijn enorm. Die lopen exponentieel op in vergelijking met grovere schalen', zegt directeur Hans Abbink van AND Electronic Publishers dat zulke grovere elektronische kaarten levert. Het digitaal maken van fijnschalige kaarten is monnikenarbeid die vermogens kost, zeker als heel Noord-Amerika en Europa moeten worden bedekt.

In de VS heeft NavTech twee-derde van de stedelijke gebieden bedekt en is nog anderhalf jaar nodig voor een volledige dekking. In Europa liggen die cijfers veel lager. Dat gaat dus nog een hoop geld kosten.

'Maar NavTech is geen bleeder. We kosten veel, maar we zullen een aanzienlijke winstbijdrage leveren als we uit de verliezen zijn', zegt directeur Richard Weiland in het hoofdkantoor in Chicago. Als lichtend voorbeeld noemt hij de Japanse markt die enkele jaren op Amerika en Europa vooruitloopt.

Vandaar de nieuwe kapitaalinjectie die Philips zal doen. Overigens werd Philips met een eerdere investering in 1994 meerderheidsaandeelhouder met 71 procent. Door de aanstaande investering krijgt Philips waarschijnlijk de meerderheid van het stemrecht in NavTech. Nu heeft Philips slechts 35 procent van de stemgerechtigde aandelen.

Met een meerderheid van de stemmen, kan het kaartenbedrijf niet langer buiten de geconsolideerde Philips-cijfers worden gehouden, zoals nu het geval is. De enige die daar nog een stokje voor kan steken is een partner die een deel van de investering van Philips wil overnemen in ruil voor een belang. Naar verluidt zocht Philips zo'n partij, maar is het niet geslaagd geïnteresseerden te vinden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.