Van AC Restaurant naar La Place: zoek de verschillen

La Place, nog niet zo lang in handen van Jumbo, neemt achttien vestigingen van AC Restaurants over. Die leiden een sukkelend bestaan met kroketten op brood, terwijl La Place de klant begrijpt: die wil verser dan vers.

Bart en Hennie Lammers genieten van lunch bij de AC langs de A27 bij Nieuwegein.Beeld Raymond Rutting / de Volkskrant

AC heeft de sfeer van een krokettenautomatiek

Niet vers? Dat is vooral een kwestie van marketing, zeggen ze bij de AC. Al hoeven de panini's alleen maar te worden afgebakken.

Het is nog 'Merry Cheesemas' in de Burger King, en dat wreekt zich rond lunchtijd. De truckers en automobilisten die bij Nieuwegein afslag 28 van de A27 hebben genomen naar het plaatselijke wegrestaurant, slaan bij binnenkomst meteen linksaf, naar Burger Kings driedubbele cheeseburgers plus cola en frites voor 7,95 euro. Slechts één gezin weerstaat de lokroep van hamburgers met sinasappelkleurige analoogkaas en neemt de afslag naar rechts. Daar, in het als een stolpboerderij opgetrokken etablissement met de R op het dak, zit naast buurman Burger King een van de achttien AC Restaurants.

Michel Cremers (48) en dochter Luna (15) maken net twee boterhammen met kroket soldaat, terwijl moeder Diana Walravens (43) begint aan een panini hamkaas. 'Eenvoudig maar goed', noemt vader Cremers zijn 7,50 euro kostende kroketlunch.

De Roosendalers zijn op weg naar huis na een lang weekend Drenthe, en brengen daarom op de valreep hun allereerste bezoek ooit aan een AC Restaurant, nu het nog kan voordat de in schnitzels en saté gespecialiseerde toko plaatsmaakt voor een La Place. De La Place, daar kwam de familie-Cremers vroeger wel over de vloer, toen er aan de Dokter Brabersstraat 21 in Roosendaal nog een V&D was. 'De uitstraling bij La Place is luxer', vergelijkt Cremers. 'Meer verse producten, meer keuze ook.' 'En ze hebben daar ook smoothies enzo', voegt Walravens toe.

Het eten bij La Place verser? Dat is vooral marketing, zegt Mike Scheffers, vestigingsmanager van de Nieuwegeinse AC . 'Onze maaltijden zijn net zo vers, maar we uiten het iets minder.' Ja goed, de broodjes voor de panini's en dog deluxes hoeven de AC-werknemers alleen maar af te bakken, en het bladerdeeg voor de saucijzenbroodjes komt kant-en-klaar binnen, maar de biefstuk met frites van 15,95 euro wordt vers bereid, verzekert Scheffers.

De AC oogt als een restaurant dat ergens de afslag naar de 21ste eeuw heeft gemist, en nu naarstig probeert om te draaien. Een spinazie-kaasburger moet de vegetariërs bedienen, terwijl de optie om je kroketten voor 50 cent extra op speltbrood te laten serveren de jongste generatie moet lokken. De foto's van lachende castingbureaumodellen aan de rode muren kunnen niet verhinderen dat het wegrestaurant ongeveer even veel sfeer ademt als een krokettenautomatiek.

Bart (60) en Hennie (58) Lammers uit het Overijsselse Hasselt malen daar niet om. Zo'n vier keer per jaar tafelen ze bij het AC Restaurant in Nieuwegein, als ze weer eens onderweg zijn voor een familiebezoekje, zoals vandaag, aan een (schoon)zus in Ridderkerk. 'Het valt niks tegen', recenseert Bart Lammers, terwijl hij zijn tomatensoep met ballen van 3,95 euro naar binnen slurpt.

Van Albert's Corner tot AC

Het eerste AC Restaurant opende in 1961 zijn deuren in Amstelveen, onder de naam Albert's Corner (later afgekort tot AC), vernoemd naar eigenaar Albert Heijn. De Italiaanse Autogrill-keten nam de AC's in 1998 over. In november 2016 nam investeringsmaatschappij Gr8 de wegrestaurants, plus een aantal hotels van Autogrill over. De 18 AC's zijn nu doorverkocht aan La Place.


Snert hebben ze allebei, maar die presentatie, hè

La Place is een pronkstilleven volgestouwd met kreeften, druiven, hammen en andere ingrediënten voor een copieuze maaltijd. 'Het is een ontzettend slim concept.'

Het zou niets verbazen als ze bij de La Place in Nieuwegein stiekem subliminale boodschappen afspelen met de als een mantra herhaalde tekst: 'Natuurlijk! Vers! Huisgemaakt!' Want de La Place laat verder geen mogelijkheid onbenut om bezoekers van het restaurant in te peperen dat de maaltijden 100 procent natuurlijk zijn, dagvers en huisgemaakt.

'Als je van natuurlijk houdt, dan hou je van La Place', klinkt het dwingend bij de ingang. 'Wist je dat wij elke sinaasappel met de hand persen?', staat bij de jus d'orange. 'Je proeft het verschil.' De kruidenboter is net als de tonijnsalade en de sticky toffee taartjes huisgemaakt, met 'ECHTE roomboter, knoflook, peterselie en bieslook'.

En de van Apulisch graan gebakken baguettes waarop La Place kip-kerriesalades serveert zijn voordat ze de oven ingaan eerst uitvoerig gemasseerd. Want lekker brood is een kwestie van tijd, aandacht, een steenvloeroven en een heerlijke massage vooraf, aldus La Place.

Maar toegegeven, het eten ziet er ook wel gelikt uit. De La Place lijkt net een pronkstilleven, zo'n schilderij dat de Hollandse meesters uit de zeventiende eeuw volstouwden met kreeften, druiven, hammen en andere ingrediënten van een copieuze maaltijd. Moten kweekzalm poseren in hun bad van ijsblokjes als fotomodellen op een autokap.

Net als in het even verderop gelegen AC Restaurant serveert de La Place ook snert, maar de presentatie is net even anders. De verse winterpenen, uien en prei liggen al klaar voor de volgende lading soep, net als de Elstars voor de apfelstrudel en de bieten, bananen en cranberries voor de kleurrijke smoothies.

Carlo Spelbrink (52) heeft net een pizza salami laten bereiden. De Nieuwegeiner beschouwt La Place als zijn stamplaats. Bij AC Restaurants komt hij ook wel, omdat hij als facility manager van de politie bijna dagelijks onderweg is, van de ene bedrijfskantine van de hermandad naar de andere.

Niets mis mee hoor, die AC Restaurants, zegt Spelbrink. Maar ze steken toch een beetje schraal af bij La Place. 'De La Place is natuurlijk veel luxer', zegt Spelbrink terwijl de damp nog uit de spianata romana op zijn pizza slaat. Zoals googelen, muzak en kodak-moment het van bedrijfsnaam tot begrip hebben geschopt, zo is La Place voor Spelbrink niet louter de naam van een wegrestaurant, maar ook een synoniem voor hoe je eten mooi kunt presenteren. 'Voor onze bedrijfskantines nemen we het La Place-idee echt als voorbeeld. Het is een ontzettend slim concept.'

Van V&D naar zelfstandig

La Place begon in 1987 als de horecavoorziening van V&D. Zeer vernieuwend was toen dat het personeel het eten voor het oog van de gast bereidde in plaats van in een afgezonderde keuken. Later kwamen er ook zelfstandige La Place-vestigingen, dus buiten de V&D. De keten telt nu 250 filialen in 32 Nederlandse plaatsen, twee in Duitsland, twee in Indonesië en één in de VS.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden