Een zelfrijdende testauto van Alphabet.
Een zelfrijdende testauto van Alphabet. © REUTERS

Uber 'winnaar' in zaak over stelen bedrijfsgeheimen zelfrijdende auto: 5 vragen over de schikking van 245 miljoen

De voor Uber pijnlijke rechtszaak over het stelen van bedrijfsgeheimen is op een schikking uitgedraaid. Googles zusterbedrijf Waymo krijgt 245 miljoen dollar in aandelen. Een op het eerste gezicht flink bedrag, maar Uber komt als winnaar uit de strijd.

Waar ging de zaak überhaupt over?

Een jaar geleden beschuldigde Waymo branchegenoot Uber ervan dat het bedrijfsgevoelige informatie zou hebben gebruikt bij de ontwikkeling voor technologie voor zelfrijdende auto's. Dit is de tak van sport waar Waymo, net als Google een dochter van Alphabet, actief in is. Centrale pion in de zaak is Anthony Levandowski. Hij kopieerde volgens Waymo vele duizenden bestanden met bedrijfsgeheimen voordat hij ontslag nam. Met deze waardevolle informatie begon hij twee jaar geleden zijn eigen bedrijf Otto. Voor Uber was Otto hiermee zo interessant dat het al enkele maanden na oprichting werd ingelijfd.

Over wat voor geheimen ging het?

De bijna 10 gigabyte aan geheimen die Levandowski meenam, zou onder andere informatie bevatten over een centraal onderdeel bij zelfrijdende auto's: de lidar. Dit is een ronddraaiende laser die de omgeving gedetailleerd in kaart brengt. Omdat Uber toegang had tot deze kostbare ogen van de autonoom rijdende auto konden ze zelf grote stappen maken bij de ontwikkeling van dat soort auto's, aldus Waymo.

Waarom wilde Uber zo graag schikken?

Alphabet krijgt een aandeel van 0,34 procent in Uber. Een schijntje in ruil voor het stoppen van de zaak

Voor Uber was de zaak slecht nieuws. De nieuwe topman Dara Khosrowshahi doet er alles aan om te laten zien dat zijn bedrijf na alle schandalen onder zijn voorganger Travis Kalanick het leven heeft gebeterd. Een beerput met nieuwe smeuïge details zou hem dus buitengewoon slecht uitkomen. In een verklaring benadrukt Khosrowshahi dat Uber géén technologie van Waymo heeft gebruikt. Toch betaalt het 245 miljoen dollar. Dat is natuurlijk een heel bedrag, maar Uber hoeft dat niet in contanten over te maken. Alphabet krijgt hiermee een aandeel van 0,34 procent in Uber. Een schijntje in ruil voor het stoppen van de zaak. Analisten beschouwen dit dan ook als een eclatante overwinning voor Khosrowshahi.

Wat bezielt Waymo dan?

Dat is iets lastiger te verklaren. Het lijkt voor de juristen van Waymo nog niet zo eenvoudig te zijn geweest om hard te maken dat Uber de informatie daadwerkelijk zou hebben gebruikt. Een kwestie van eieren voor zijn geld kiezen dus. The New York Times wijst er fijntjes op dat de 245 miljoen het eerste geld is dat Waymo in zijn bijna tienjarige historie heeft verdiend. Het bedrijf mag dan technologisch voorloper zijn, tot een bedrijfsmodel hebben alle investeringen nog niet geleid. Waymo heeft, anders dan bijvoorbeeld General Motors of Tesla, géén eigen auto. Ook geen ander eindproduct trouwens, zoals de taxidiensten van Uber en rivaal Lyft.

En wat gebeurt er nu?

Met aandelen in Lyft als Uber kan Alphabet zelfs op twee paarden wedden

De twee kemphanen hebben geen details over de verdere afspraken vrijgegeven. Alphabet investeerde al eerder in zowel Uber als Lyft en met het verse aandelenpakket is het niet in Alphabets belang dat Uber de nek wordt omgedraaid. Met aandelen in Lyft als Uber kan Alphabet zelfs op twee paarden wedden. Noodgedwongen of niet, het is al met al verre van ondenkbaar dat Waymo en Uber in de toekomst zullen samenwerken. Ze zijn tot elkaar veroordeeld, terwijl de concurrentie op de loer ligt.