Twee grote overnames geven Unilever weer glans

Afslankrepen die een lifestyle change beloven: met de overname van SlimFast stapt Unilever niet in een nieuwe markt, maar in een nieuwe religie....

Unilever koopt voor ruim vijf miljard gulden het Amerikaanse bedrijf SlimFast, een producent van afslankrepen, -poeders en-dranken. Bovendien heeft de directie bevestigd dat het voor 750 miljoen gulden het ijsmerk Ben & Jerry's overneemt.

Met zijn dubbelslag maakt de nieuwe topman Antony Burgmans, in mei vorig jaar aangetreden, volgens analisten een abrupt einde aan de katterige sfeer die rond het Brits-Nederlandse concern was ontstaan. 'Ik denk dat hierdoor de kritiek wel wordt weggenomen', zegt analist Ian Wilson van ABN Amro.

De producent van bekende huishoudelijke merken als Omo, Unox en Magnum keerde vorig jaar aan de aandeelhouders een 'superdividend' uit van liefst zestien miljard gulden. De kas was overvol geraakt omdat grote overnames uitbleven. Verder kondigde het concern in februari opnieuw een ingrijpende afslankkuur aan: afscheid van honderd fabrieken, 25 duizend banen en twaalfhonderd merken.

Die strategie werd door de beleggers afgestraft, en het concern zag zijn beurswaarde binnen een jaar met eenderde teruglopen.

De overname vorig najaar van de Franse mosterdproducent Amora Maille voor anderhalf miljard gulden kon daar weinig aan veranderen. De huidige aankopen spreken veel meer tot de verbeelding.

Volgens de laatste berichten zou Unilever slechts een groot belang krijgen in de ijsfabrikant Ben & Jerry's, dat vreesde zijn idealistische bedrijfscultuur te verliezen. De oprichters Ben Cohen en Jerry Greenfield lijken tot inkeer te zijn gekomen, want zij verkopen nu toch hun bedrijf in zijn geheel aan Unilever.

SlimFast opereert op de markt voor gezond en verantwoord gemaksvoedsel, die veel harder groeit dan die voor traditionele voedingsproducten. De omzet nam vorig jaar toe met 20 procent, bijna tien keer zoveel als de groei van de concern-omzet van Unilever. De aankoop past in Burgmans' 'groeiplan': de omzet moet jaarlijks met 5 procent omhoog.

Voor SlimFast betaalt Unilever dertien keer 'Ebitda', een Engelse afkorting voor het bedrijfsresultaat vóór rente, belastingen en afschrijvingen, een veel gehanteerde financiële maatstaf. 'Dat lijkt veel', aldus Wilson. 'Maar Kraft Foods van Philip Morris heeft onlangs voor het vergelijkbare Balance Bar 26,5 keer Ebitda betaald.'

SlimFast is in 1990 ontstaan als afsplitsing van een medicijnenfabrikant. Volgens Unilever is het bedrijf marktleider in zijn segment van de nog jonge en ondoorzichtige markt voor voedsel dat de gezondheid bevordert, met een aandeel van 45 procent. Het behaalde vorig jaar een omzet van 611 miljoen dollar (1,4 miljard gulden) en een bedrijfsresultaat van 125 miljoen dollar (288 miljoen gulden).

Maar SlimFast, dat eens tot de pioniers behoorde, kampt met toenemende concurrentie, onder meer van Sweet Success van Nestlé. Groeide het bedrijfsresultaat in 1998 nog met 47 procent, vorig jaar was de toename nog maar 12 procent, onder meer een gevolg van sterk gestegen advertentie- en promotie-kosten.

Toch denkt Unilever de groei van SlimFast nog boven de 20 procent te kunnen tillen, vooral omdat de slankproducten nog nauwelijks in Europa verkrijgbaar zijn.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.