Tieners boeken massaal kamers in het Habbo Hotel

Bijna twee miljoen Nederlandse tieners weten de weg naar het virtuele Habbo Hotel te vinden. Daar kun je, tegen betaling, je eigen kamer inrichten met leuke meubeltjes en met andere bezoekers chatten in het café....

De omvang van de onderneming is niet indrukwekkend: zes werknemers, één kantoortje in de toren van de Telegraaf Tijdschriften Groep (TTG) en vorig jaar een nettowinstje van pakweg twintigduizend euro. Ter verontschuldiging: de website van Habbo Hotel (www.habbohotel.nl) bestaat in Nederland nog geen anderhalf jaar. Toch zeggen de makers al eenderde van alle Nederlandse tieners te bereiken. Wie de site niet kent, moet bij tieners tussen de 12 en de 16 jaar maar eens beginnen over Habbo Hotel.

Daar kan de Hitkrant, in een aanpalende kamer bij dezelfde uitgever, met een historie van ruim dertig jaar, nog wat van leren. Habbo Hotel is het eerste succesvolle online merk van tijdschriftenuitgever TTG. Met 600 duizend bezoekers aan de website per maand is het een onverwachte hit.

Habbo Hotel is een website waar tieners en hun jongere broertjes en zusjes chatten – schrijf/praten – in een virtueel hotel. Iedere bezoeker kan zich na gratis aanmelding een uiterlijk aanmeten en zijn of haar intrek nemen in een kamer, naar openbare ruimtes gaan zoals het café, de lobby of het dakterras en meedoen aan spelletjes.

Het hotel werd min of meer per ongeluk een succes in Finland toen het internetbedrijfje Sulake Labs een website voor een popgroep ontwikkelde. Fans konden er met elkaar chatten in een virtuele bar. Het werd een gillend succes en voor de ontwikkelaars het wisten, zaten er tachtig Brazilianen aan de toog te kletsen.

In de vijftien landen waar een Habbo Hotel is geopend, is het Finse Sulake eigen ondernemingen begonnen, in Nederland is Habbo Hotel een joint venture tussen Sulake en TTG. De Finnen verzorgen de techniek, de marketingkosten worden gedragen door de Amsterdamse uitgever en de opbrengsten worden gedeeld.

Bij veel ouders bestaat het misverstand dat Habbo geld kost. Op een online forum voor ouders vat een moeder de kritiek samen: ‘Habbo hotel is chatten én daten en het kost je nog klauwenvol geld ook.’ Maar hotelbaas Christian Batist van TTG legt uit dat daar niets van klopt. Chatten in het hotel is juist gratis.

De Telegraaf is echter geen filantropische instelling, dus ergens moet geld worden verdiend. Er zijn advertenties op de site, maar 90 procent van de inkomsten is afkomstig van minderjarige deelnemers. Tegen betaling kunnen ze hun lege kamertjes voorzien van meubilair, meubi’s in het jargon. Zo kost een ‘candybank’ of een minibar vier credits ofwel gemiddeld 64cent, een ‘Chi waf waf’-hondje is met 3,20 euro een stuk duurder. Ook vermaak, zoals een serie sprongen van de duikplank op het dakterras kost een paar dubbeltjes.

Betalen in het hotel kan met credits die te koop zijn door met een mobieltje of de vaste telefoon naar een betaald telefoonnummer te bellen. Aan deze betaalmiddelen zit een limiet: per maand kan het kind door de eigen mobiel te plunderen en de telefoonrekening van zijn ouders te belasten maximaal 21euro aan credits uitgeven. Slechts een op de tien kinderen koopt credits, en gemiddeld geven ze 1,60 euro per week aan uit. Met 400 duizend actieve bezoekertjes per maand levert dat maandelijks 255duizend euro op. De omzet van de tijdschriftengroep is 52,8miljoen euro in 2004, oftewel 8procent van de totale omzet van de Telegraaf-holding.

‘Op het grote geheel van het Telegraaf-concern levert Habbo Hotel zeer kleine bedragen op. Het is een joint venture, dus het succes moet nog gedeeld worden ook’, reageert analist Reinier Westeneng van SNS Securities. ‘De Telegraaf heeft evenals alle andere Nederlandse uitgevers de afgelopen jaren veel geld uitgegeven aan internet. De Telegraaf heeft tientallen miljoenen euro’s leergeld betaald, en kan dus wel een succesje gebruiken. Toch vormen tieners een beperkte doelgroep op een terrein waarop de Telegraaf Tijdschriften Groep niet erg sterk is.’

Veel ouders kunnen de ontwikkelingen met media niet meer volgen, zegt Jantien Anderiesen, hoofdredacteur van het ‘vakblad voor ouders’ J/M en J/M Pubers. ‘Kinderen zijn zo snel in hun acceptatie van nieuwe media. Hoe moeten hun ouders bijhouden wat ze allemaal doen met mobiel bellen, sms’en, computerspelletjes en chatten op internet. Je kan toch moeilijk de hele dag over hun schouders meekijken? Wij merken dat onze lezers zich daar bij vlagen grote zorgen over maken. Ik sta zelf als ouder ook voor verrassingen. Bij mijn jongste van 13jaar speel ik dommetje en vraag hem wat hij doet op internet en met wie hij chat. Ik beperk me dan tot waarschuwingen voor boze mannen. Met geld omgaan is ook lastig voor ze. In een paar dagen was zijn hele beltegoed op omdat hij een ‘‘gratis’’ ringtone had gedownload. Ouders kunnen daar over nadenken, maar kinderen tuinen daar vaak in.’ De kritiek van ouders vormt een dilemma voor Habbo, zegt Batist: ‘Ons commerciële model is gebaseerd op een aantrekkelijk gratis aanbod. Maar hoe meer vermaak wij gratis aanbieden hoe duurder, maar ook lastiger het is om de zakelijke kant te kunnen exploiteren.’

Voor tieners is het visuele aspect van het hotel aantrekkelijk, zegt hotelmanager Nathalie Korsman. Tiener-habbo’s kunnen kleding kiezen, hun uiterlijk bepalen, zich een kapsel aanmeten en eindeloos aanrommelen met de meubi’s en de kleuren in hun kamertjes. De hotelbewoners kunnen naast oeverloos leuteren ook meedoen aan de spelletjes en wedstrijden die de hotelleiding organiseert. Opvallend is dat de kinderen zelf ook spelletjes bedenken en organiseren; vaak met onnavolgbare spelregels. Zo worden schoonheidswedstrijden bedacht, een jungletocht door kamers die in safari-stijl zijn ingericht, of een kick war, waarbij twee groepen Habbo’s elkaar de kamer moeten zien uit te werken.

Want het aanbod slaat aan: bijna twee miljoen Habbo’s hebben 1,6miljoen kamers aangemaakt. Per maand zoeken 600duizend unieke bezoekers de site, die daar gemiddeld 32 minuten doorbrengen. Ouders met één of twee Habbootjes thuis weten dat zulke bezoeken zonder problemen ook uren kunnen duren.

‘Ook midden in de zomer missen we hooguit een kwart van onze bezoekers’, zegt Battist. Korsman, die onder de naam Lotus door het hotel loopt, stuurt de Habbootjes ook wel eens naar buiten: ‘Op een mooie vakantiedag kom ik om 9uur het hotel binnen, en dan zitten er al drieduizend gasten. Ik zie het als mijn rol om ze zo nu en dan toe te spreken: jongens het is lekker weer, ga toch buitenspelen.’

De leiding heeft voor de gasten regels opgesteld om de omgang prettig te houden. Gedragsregels die, zo vertellen Habbo’s, strikt worden gehandhaaft. ‘Zero tolerance’, waarschuwt het hotel op de site. ‘Als jij betrapt wordt op het vragen om passwords van andere Habbo’s word je zonder pardon eruit gezet. Geen uitzonderingen.’

In de uitleg voor ouders heet de mega-chatbox ‘een veilige omgeving’. Een clubje van veertien betaalde toezichthouders kijkt mee tussen negen uur ’smorgens en twaalf uur ’savonds, daarbij geassisteerd door enkele tientallen vrijwilligers die regelmatig de gesprekken in de gaten houden. Als zogenoemde Hobba’s komen ze op verzoek helpen, uitleg geven of vermaningen uitdelen. Habbo’s die schelden, meubels jatten of wachtwoorden proberen te kapen, worden zonder pardon verbannen uit het hotel. Het komt dagelijks voor.

Bij het gebruik van scheldwoorden, grijpt het ‘Bobba-filter’ automatisch in. En inderdaad, de Habbo die een schuttingwoord intikt ziet zijn krachttermen automatisch veranderen in het woord ‘bobba’. Om problemen voor te zijn, wordt de conversatie van twee Hobba’s die alleen in een kamer zijn automatisch geregistreerd. Schijnbare handelingen, die worden ingetikt tussen sterretjes, als: *strijkt over de rug*, leiden tot direct ingrijpen van de dienstdoende, onzichtbare moderator. Vaak tot verbazing van de jonge hotelgasten, die zich onbespied wanen.

Delen van conversaties worden automatisch opgeslagen en dienen als bewijsmateriaal bij verbanningen of andere straffen, en kunnen bij strafbare gedragingen worden overgedragen aan de officier van justitie.

Het succes van het kindermerk smaakt naar meer, zegt Batist. Habbo moet het merk van een multimediaal jongerenplatform worden. De poppetjes worden gezien als internationale characters. Inmiddels is aan vijftien ontwerpers en studio’s gevraagd een voorontwerp te maken voor een tekenfilm, verschijnt in een voorzichtige oplage de Habbo Schoolagenda en wordt voorzichtig gedacht over Habbo-evenementen; in de echte wereld welteverstaan.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden